Spazio: la nuova frontiera della rivalità tra Stati Uniti e Cina | Notizie dallo spazio


Mangya, Cina – In un’area disabitata della provincia cinese del Qinghai, due persone escono da una tenda in un paesaggio che assomiglia a un pianeta nello spazio esterno sotto un cielo a volte color seppia.

Indossando tute spaziali ingombranti e logore, iniziano a barcollare attraverso il campo arido. Dietro di loro c’è un cartello che dice “Mars Camp”, e in cima al campo sventola una bandiera cinese.

Situato nell’estrema regione nord-occidentale della Cina, il terreno del Qinghai è dominato da deserti e morfologie di Yardang – rocce color sabbia e superfici rocciose modellate dalle erosioni del vento – proprio come Marte.

Gli unici segnali che indicano che questo potrebbe non essere il Pianeta Rosso sono i fuoristrada che trasportano dozzine di turisti e i fotografi che scattano coscienziosamente ritratti marziani dei visitatori.

Il campo del Qinghai ha attirato decine di migliaia di turisti che cercano di vivere i loro sogni spaziali da quando è stato aperto per la prima volta due anni fa ed è uno di almeno una mezza dozzina che sono stati allestiti in tutto il paese.

“Siamo sempre stati interessati a Marte e non abbiamo pensato due volte quando abbiamo saputo che c’era un campo su Marte nel Qinghai”, ha detto Zou Xin’ang, che ha guidato sette ore con la sua famiglia per arrivare al campo.

Dal successo al botteghino Wandering Earth, un film di fantascienza cinese a tema spaziale, ai flussi live di lanci di razzi, le persone in Cina sono sempre più affascinate dallo spazio.

Dietro il crescente interesse c’è l’ambizione del governo cinese.

Il paese più popoloso del mondo non ha avviato un programma spaziale con equipaggio fino al 1992 – decenni dopo l’ex Unione Sovietica e gli Stati Uniti – quando il governo ha approvato la legislazione per iniziare formalmente le missioni spaziali con equipaggio.

Un bambino tiene parte di un modello di razzo in una mostra sullo sviluppo dell’esplorazione spaziale cinese presso il Museo della Scienza e della Tecnologia cinese a Pechino [File: Tingshu Wang/Reuters]
I visitatori camminano all’interno di un modello del modulo principale della stazione spaziale Tianhe in mostra. Il primo modulo della stazione spaziale è entrato in orbita il mese scorso [File: Tingshu Wang/Reuters]

Ma nonostante la data di inizio relativamente tarda, i progressi sono stati rapidi.

Il paese ha inviato il suo primo taikonaut – un termine che ha origine dalla parola cinese taikong (che significa “spazio” o “cosmo”) – nello spazio nel 2003 e ha posizionato il suo primo modulo temporaneo in orbita nel 2011.

Nel 2019 è atterrato un rover sul lato opposto della Luna, il primo paese in assoluto a farlo. Alla fine dello scorso anno, ha anche riportato i primi campioni di roccia dalla Luna in più di 40 anni.

In una fase più simbolica e significativa, il mese scorso è stato lanciato con successo in orbita il modulo principale della Stazione Spaziale Cinese (CSS) progettata e assemblata in modo indipendente, soprannominato Tianhe (“Heavenly Harmony” in cinese). Il modulo principale fornisce agli astronauti la sistemazione abitativa e la stazione di controllo centrale e, con alcune altre missioni nei prossimi due anni per installare gli elementi rimanenti della stazione, il CSS dovrebbe essere pienamente operativo entro il 2022.

La Cina è stata esclusa dalla Stazione Spaziale Internazionale, che è un progetto congiunto di Stati Uniti, Russia, Canada, Giappone e Unione Europea, quindi la CSS è un’opportunità per la seconda economia mondiale di estendere la sua influenza nei cieli.

La Cina immagina il CSS come un hub per futuri esperimenti scientifici, incluso un tanto atteso telescopio spaziale di classe Hubble con un campo visivo 300 volte maggiore di quello del telescopio Hubble, secondo i media statali.

Un po ‘più lontano nella galassia, la Cina si sta preparando a far atterrare il suo rover Zhurong sul Pianeta Rosso questo mese.

In caso di successo – e l’atterraggio è notoriamente pericoloso – la Cina diventerà solo il secondo paese, dopo gli Stati Uniti, ad aver schierato un rover su Marte. L’Unione Sovietica è quasi riuscita nell’impresa, ma dopo aver progettato un atterraggio morbido, il suo lander non è riuscito a funzionare 110 secondi dopo.

Potere “morbido” migliorato

Le ambizioni spaziali di Pechino sono state presentate in un libro bianco nel 2016.

Voleva “trasformare la Cina in una potenza spaziale a tutti gli effetti”, ha detto, sfidando efficacemente il dominio degli Stati Uniti.

Le persone si sono radunate sulla spiaggia il mese scorso per assistere al lancio del razzo Long March-5B Y2, che trasporta il modulo principale della stazione spaziale Tianhe. Il successo del programma spaziale ha catturato l’immaginazione del paese [File: China Daily via Reuters]

Nel suo discorso di congratulazioni dopo il successo del lancio di Tianhe, il presidente Xi Jinping ha anche chiarito che il potenziamento del programma spaziale del Paese è un “importante passo strategico che determinerà il futuro sviluppo della Cina”.

L’aumento graduale ma costante della Cina nel potere spaziale, sebbene privo dell’intensità della corsa tra gli Stati Uniti e l’ex Unione Sovietica durante la Guerra Fredda, ha sollevato interrogativi sulla concorrenza con gli Stati Uniti mentre le relazioni tra i due paesi sulla Terra si deteriorano al loro livello più basso da anni.

Negli Stati Uniti, con Taiwan e il Mar Cinese Meridionale che emergono come potenziali punti di infiammabilità, alcuni temono che la Cina possa sfruttare le sue scoperte spaziali per aiutare il suo sviluppo militare.

“Gli Stati Uniti sono principalmente preoccupati per la potenza spaziale militare cinese”, ha detto ad Al Jazeera la Lincoln Hines della Cornell University, il cui lavoro si concentra sulla politica spaziale cinese. “Potrebbe potenzialmente negare il vantaggio degli Stati Uniti nel contesto del conflitto”.

Tuttavia, il modo in cui il programma spaziale cinese inclinerà l’equilibrio di potere tra Stati Uniti e Cina rimane aperto a dubbi, e gli esperti hanno messo in guardia contro l’esagerazione delle capacità spaziali della Cina.

La Cina sta attualmente sollecitando collaborazioni nello spazio con una serie di paesi tra cui Germania e Russia, con i quali ha firmato un accordo per una stazione spaziale lunare a marzo.

La stessa Tianhe sarà più piccola dell’attuale ISS, che dovrebbe essere ritirata nel 2024 a meno che i suoi sponsor congiunti non decidano diversamente.

La durata della stazione – circa 10 anni come indicato dal capo architetto cinese della CSS Zhu Zongpeng – è anche significativamente inferiore a quella della ISS, e la Cina è stata anche criticata per aver permesso ai resti del razzo Long March 5B che ha portato il modulo centrale nello spazio ricadere sulla terra in una discesa incontrollata.

L’amministratore della NASA Bill Nelson ha detto in una dichiarazione dopo il suo rientro che era “chiaro che la Cina non sta rispettando gli standard responsabili per quanto riguarda i loro detriti spaziali”.

“Non è esattamente chiaro cosa la Cina potrebbe guadagnare in modo tangibile da questo, a parte esercitare un potere morbido più forte”, ha detto Hines. “Tuttavia, investendo ingenti finanziamenti nel programma spaziale, Pechino rischia anche di ridurre i suoi guadagni in altri settori”.

Una replica del lander di Marte in mostra in un centro commerciale a Pechino nel luglio dello scorso anno. La Cina dovrebbe provare ad atterrare il modulo sul Pianeta Rosso questo mese [File: Wu Hong/EPA]

Tuttavia, il pubblico di destinazione del programma spaziale cinese potrebbe non essere nemmeno negli Stati Uniti, ma più vicino a casa.

I successi spaziali hanno ulteriormente alimentato l’orgoglio nazionale tra i cittadini del paese, dalle migliaia di persone dirette al campo spaziale a coloro che discutono degli sviluppi nel mondo virtuale.

“Costruiremo una stazione spaziale da soli – è un risultato straordinario per noi cinesi”, ha commentato un appassionato netizen su Weibo poco dopo il lancio di Tianhe.



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