Anteprima WNBA: non scommettere contro gli assi occidentali


La WNBA inizia la sua venticinquesima stagione venerdì con i ritorni di alcuni grandi veterani e il debutto di promettenti esordienti.

“I roster sono pieni di veterani di incredibile talento e le ultime classi esordienti stanno apportando un elemento completamente nuovo alla feroce competizione all’interno del campionato”, ha detto al New York Times la commissaria WNBA Cathy Engelbert.

Di seguito, i nostri giornalisti ti dicono cosa aspettarti in questa stagione alla Western Conference.

Un’esenzione medica (Liz Cambage) e il tendine d’Achille strappato (Kelsey Plum) hanno tenuto fuori due dei giocatori chiave di Las Vegas per la stagione 2020. Nelle loro assenze, A’ja Wilson (Most Valuable Player Award) e Dearica Hamby (Sixth Woman of the Year Award) hanno vinto stagioni pluripremiate. Angel McCoughtry, nella sua prima stagione con il franchise, ha aggiunto regia e compostezza da veterano, e gli Assi sono arrivati ​​alla finale.

Cambage e Plum sono tornati, insieme a JiSu Park, ma poco altro è familiare.

Kayla McBride, una delle preferite dai fan, ha firmato con il Minnesota Lynx in free agency, e Las Vegas ha portato le guardie dell’ex Los Angeles Sparks Chelsea Grey, come antipasto, e Riquna Williams, come riserva.

Plum uscirà dalla panchina.

Gray, che aveva giocato all’estero, si è unita agli Assi solo 36 ore prima della partita di preseason degli Assi contro la sua ex squadra, quindi c’è un forte bisogno di sviluppare chimica. L’allenatore Bill Laimbeer ha stabilito semplici obiettivi all’inizio della stagione regolare sabato: conoscersi meglio, rimanere in salute e migliorare la condizione fisica.

Obiettivi semplici, ma non facili.

McCoughtry si è strappato un legamento crociato anteriore sabato e dovrebbe saltare la stagione. L’assenza di McCoughtry rallenterà il processo di costruzione della chimica, così come Plum’s: membro della squadra USA Basketball 3×3, salterà una settimana alla fine di maggio mentre gareggia in un torneo di qualificazione olimpica.

Essendo la prima squadra WNBA ad avere le prime due scelte nel draft, i Dallas Wings hanno avuto un’opportunità unica per fortificare un gruppo già giovane e in via di sviluppo.

Hanno aggiunto Charli Collier del Texas, che era la scelta numero uno al consenso, e Awak Kuier, un centro di 6 piedi 4 dalla Finlandia. Una delle maggiori debolezze di Dallas la scorsa stagione è stata l’offesa interiore. L’allenatore delle ali Vickie Johnson ha detto ai giornalisti la scorsa settimana che il punteggio di Collier nella vernice si è distinto e questo dovrebbe farle guadagnare tempo a giocare.

Sarà un buon pugno al fianco dell’attaccante Satou Sabally, scelta al draft n. 2 dello scorso anno, e della guardia Arike Ogunbowale, che ha quasi portato Dallas ai playoff la scorsa stagione come capocannoniere della lega, con una media di 22,8 punti a partita.

Moriah Jefferson ha giocato solo nove partite un anno fa, ma farà parte della rotazione regolare di questa stagione ora che è in buona salute, e Tyasha Harris ha guadagnato una preziosa esperienza all’estero e dovrebbe contribuire con più dei suoi 6,9 punti a partita della scorsa stagione.

Poi c’è la veterana del quinto anno Allisha Grey, che potrebbe essere il collante per il roster dei giocatori del terzo e del secondo anno.

Per la prima volta dal 2007, i Los Angeles Sparks giocheranno senza Candace Parker, che ha guidato la squadra al loro terzo campionato nel 2016. Parker, un free agent, ha firmato con la sua città natale Chicago Sky in bassa stagione, ma gli Sparks avere una discreta quantità di potere stellare sul ponte per tentare il compito non invidiabile di sostituirla. Le sorelle Nneka e Chiney Ogwumike saranno affiancate dalle acquisizioni della free agency Amanda Zahui B – il cui compito sarà quello di aiutare a riempire il buco nella vernice delle dimensioni di Parker – Erica Wheeler e Kristi Toliver, entrambe guardie veterane.

Oltre a ciò, gli Sparks cercheranno di sfruttare al massimo quella che sembra una stagione di transizione. Giovani guardie come Te’a Cooper e la scelta del draft del secondo turno Arella Guirantes troveranno senza dubbio un forte tutoraggio in Toliver, un campione WNBA e recente assistente allenatore NBA. Nneka Ogwumike sarà costretto a ricoprire un ruolo di leadership con la partenza non solo di Parker, ma anche del secondo capocannoniere degli Sparks nel 2020, Chelsea Gray, e del quarto capocannoniere, Riquna Williams. Anche la guardia Brittney Sykes tornerà nel team come uno dei pochi volti familiari per aiutare a facilitare la transizione, ma Ogwumike è il fulcro del nuovo look di Sparks.

L’allenatore di Sparks del terzo anno Derek Fisher non è stato in grado di capitalizzare gli impressionanti record della sua squadra nella stagione regolare nella postseason. Con così tanti cambiamenti nel roster di quest’anno, sembra improbabile che Los Angeles farà una corsa profonda nel 2021. Ma gli Sparks hanno il talento – sia veterani che emergenti – per sfidare qualsiasi squadra del campionato.

“Sembra solo un allenatore che sa come vincere”, ha detto l’attaccante Rennia Davis di Lynx Coach Cheryl Reeve. Questa valutazione verrà messa subito alla prova, anche se Reeve è abituato alle sfide all’inizio della stagione.

Jessica Shepard, scelta sedicesima in assoluto nel 2019, stava facendo un ottimo clic con Napheesa Collier, la sesta scelta in assoluto di quell’anno, quando Shepard è caduto con un infortunio al ginocchio per sei partite nella sua carriera da professionista. Ora Davis, la nona scelta assoluta nel draft di quest’anno, è fuori a tempo indeterminato per un infortunio al piede.

Ma dopo aver saltato il resto della stagione 2019 e tutto il 2020, Shepard è tornato.

Anche Sylvia Fowles è tornata.

Dopo aver stabilito il record di rimbalzo della carriera nel 2020, Fowles è stata messa da parte per un infortunio al polpaccio che l’ha costretta a saltare la maggior parte della stagione. Eppure il Lynx ha perseverato, quasi sconvolgendo la Seattle Storm nel gioco 1 delle semifinali prima di perdere la serie in un colpo solo. Reeve ha detto che limiterà Fowles a circa 24 minuti a partita e diversificherà gli schemi offensivi in ​​modo che il suo veterano vincitore del titolo non debba sopportare il carico.

Ma con Collier e Kayla McBride, che hanno firmato come free agent, arrivati ​​in ritardo dopo aver giocato all’estero, Reeve dovrà improvvisare ancora una volta. Finora, l’attaccante Natalie Achonwa, che si è unita in free agency, si è resa insostituibile per una squadra che cerca di sostenere la sua difesa oltre Fowles. Aerial Powers, che ha vinto un campionato con i Washington Mystics nel 2019 e ha registrato una media di 4,9 rimbalzi a partita la scorsa stagione, dovrebbe aiutare questo sforzo.

I campioni in carica hanno avuto una bassa stagione sorprendentemente ricca di eventi, sottolineata dalla loro decisione di scambiare il loro centro di partenza Natasha Howard con il Liberty per la scelta numero 1 nella bozza del 2021. Hanno quindi lanciato quella scelta ai Dallas Wings in cambio dell’attaccante del terzo anno Katie Lou Samuelson e di una scelta del secondo turno del 2022. Hanno anche perso la guardia iniziale Alysha Clark, che, insieme a Howard, è stata la chiave del successo di Seattle in difesa durante le corse per il titolo del 2018 e del 2020. Clark ha firmato con i Mystics in free agency.

Ma l’MVP delle finali Breanna Stewart, la star dello sparatutto Jewell Loyd e forse la cosa più impressionante Sue Bird sono tornati tutti nello Storm per competere per i primi titoli consecutivi della WNBA da quando gli Sparks vinsero nel 2001 e 2002. Bird sarà in lei La diciottesima stagione, un’impresa di longevità ineguagliata da nessuno dei suoi coetanei attualmente in competizione, anche se Candice Dupree, che ha firmato con Storm in bassa stagione, ha anche stagioni a due cifre alle spalle.

Con Stewart, gli Storm non hanno bisogno di trovare un altro giocatore irripetibile tra i loro giovani talenti. Tuttavia, hanno bisogno di capire chi in quel pool ricrea al meglio l’alchimia delle loro squadre titolari, posizionando Jordin Canada come playmaker del futuro e trovando un centro di riferimento in Mercedes Russell o Ezi Magbegor. Se possono farlo e mantenere in salute Stewart, Loyd e Bird, gli Storm hanno maggiori possibilità rispetto alla maggior parte delle squadre di entrare nella storia come gli unici cinque volte campioni WNBA entro la fine di questa stagione.

Brittney Griner è tornata. Skylar Diggins-Smith è tornato. E anche Diana Taurasi, spesso chiamata la CAPRA, lo è.

Cospargi compagni di squadra come Brianna Turner e Bria Hartley, e nuovi arrivati ​​come Kia Nurse e Megan Walker, e la Phoenix Mercury sono concentrati sul ritorno ai loro modi di vincere il campionato.

“Hai appena visto tutti questi pezzi”, ha detto Taurasi, aggiungendo, “E se tutti possiamo metterci sulla stessa strada e lavorare per lo stesso obiettivo, penso che possiamo fare delle cose speciali questa estate. Ma sono tutte sciocchezze se non entriamo e ci mettiamo il lavoro tutti i giorni “.

Il Mercury ha chiuso con un record di 13-9 la scorsa stagione, perdendo contro il Minnesota Lynx nel secondo turno dei playoff. Con un occhio verso una corsa di playoff più profonda, hanno acquisito la guardia Nurse e Walker in uno scambio fuori stagione con i Liberty. Hartley, una guardia dell’ottavo anno, sta tornando indietro dopo un infortunio al ginocchio e altre offese potrebbero provenire da Turner.

Ma l’impatto maggiore verrà probabilmente dai Big 3 – Griner, Diggins-Smith e Taurasi – che hanno rappresentato gran parte del punteggio del Mercury la scorsa stagione. Taurasi ha segnato 18,7 punti di media e 4,5 assist a partita; Diggins-Smith ha registrato una media di 17,7 e 4,2; e BG ha segnato una media di 17,7 punti e 7,5 rimbalzi in 12 partite.

“Abbiamo una chimica abbastanza buona”, ha detto l’allenatore Sandy Brondello. “Siamo cresciuti molto insieme come squadra lo scorso anno. Speriamo di poter continuare a costruire su questo “.

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