Il PawSox si è spostato, ma Pawtucket deve ancora andare avanti


PAWTUCKET, RI – L’uomo a cui è stata affidata la chiave si è avvicinato a una porta grigio opaco macchiata di ruggine. Un giro del polso fece scattare la serratura per rivelare un campo da baseball in sospensione, il suo campo esterno lontano dal vero salto pronto, i suoi cartelloni che svanivano, le sue migliaia di posti vuoti il ​​campo da gioco di plastica dura dei piccioni.

Forse Pawtucket dovrebbe far pagare l’ammissione degli uccelli, ha detto il dipendente, Chris Crawley, che è il responsabile della manutenzione per la città di 71.000 abitanti del Rhode Island. La sua battuta era del tipo di coping.

Era un martedì soleggiato e mite, perfetto per la gara di apertura in casa dei nuovissimi Worcester Red Sox in un nuovissimo campo da baseball a 40 miglia a nord, nel Massachusetts. Va tutto bene e va bene per il baseball, ma – per mezzo secolo e fino a tempi molto recenti – i Worcester Red Sox erano conosciuti come Pawtucket Red Sox.

La loro casa era qui: al McCoy Stadium, a Pawtucket, nel Rhode Island, fino a quando un cambio di proprietà e un po ‘di miopia da questa parte del confine di stato hanno dato a Worcester la possibilità di attirare la franchigia. Il team noto da tempo come PawSox è ora chiamato WooSox, un soprannome che potrebbe non rotolare mai facilmente dalla lingua del Rhode Island, se non del tutto.

Tutto ciò significa che in questo giorno di apertura al McCoy, in una vecchia città di mulini che avrebbe potuto fare una pausa, tutto ciò che si poteva sentire erano i versi degli sfondati piumati.

“Sentire gli uccelli e non sentire il baseball”, ha detto Crawley, che ha 52 anni. “È una sensazione strana”.

La storia dei Pawtucket Red Sox porta la morale familiare che alla fine il baseball è un business. Ma è anche la storia di un pezzo di identità perduto. Questa squadra della lega minore faceva parte del Rhode Island tanto quanto i quahogs, o Del’s Lemonade, o storie canute di essersi imbattuti una volta nel tal dei tali del mafioso al tal dei tali.

La squadra iniziò come una squadra Double-A nel 1970, giocando qui al McCoy, un progetto di Works Progress Administration costruito su una palude 80 anni fa. La tradizione locale sostiene che gli oceani di cemento erano necessari per solidificare il terreno molliccio, a vantaggio degli appaltatori collegati.

La squadra è passata al livello Tripla A nel 1973, dove il franchise ha lottato per sopravvivere fino a quando un ricco imprenditore di nome Ben Mondor ha assunto nel 1977. Quello che non sapeva del gioco ha compensato con il suo senso degli affari. Un gioco Pawtucket Red Sox è diventato un evento familiare a prezzi accessibili, con biglietti a prezzi ragionevoli, concessioni economiche e – ecco il suo genio – parcheggio gratuito.

L’esperienza è arrivata con l’emozione di vedere i giocatori di baseball che si sforzano di giocare per la major league Boston Red Sox, il cui campo di casa, il Fenway Park, è a un’ora e una tazza di caffè da Dunkin. Potresti vedere il prossimo Yaz, il prossimo – osiamo dirlo – Teddy Ballgame.

Rhode Island ha abbracciato la squadra. È diventata una tradizione vedere i fuochi d’artificio del sabato sera, o restituire palline di battuta per i biglietti, o pescare autografi facendo penzolare bottiglie di latte di plastica contenenti palle da baseball e penne davanti alle panchine nascoste sotto le tribune. Ma niente è statico.

Mondor è morto nel 2010 e la sua vedova, Madeleine, ha venduto la squadra nel 2015 a un gruppo guidato da Larry Lucchino, allora presidente e amministratore delegato dei Boston Red Sox e un veterano del baseball che aveva supervisionato la costruzione degli stadi della major league in altre città. Era chiaro che Lucchino era impermeabile al fascino frammentario di McCoy, e quel cambiamento stava arrivando.

“In tutta onestà, è stata una combinazione di fattori”, ha detto il sindaco di Pawtucket, Donald R. Grebien, mentre si trovava vicino alla panchina della squadra di casa, i cuscini verdi dei sedili consumati dagli elementi. La sua voce portava note di delusione e di cosa avrebbe potuto essere.

I nuovi proprietari della squadra si sono presentati a Pawtucket dicendo che volevano andarsene. Hanno annunciato una proposta per trasferirsi in uno stadio che sarebbe stato costruito, in gran parte a spese dei contribuenti, a Providence – un enorme sbandamento e una profonda lettura errata dell’attuale stato d’animo del Rhode Island.

Il piano morì di una morte tranquilla, ma comunque. “Ci ha strappato il cuore”, ha detto Grebien, 53 anni.

Uno studio di fattibilità ha determinato che una ristrutturazione adeguata di McCoy sarebbe costata quasi 70 milioni di dollari, quindi Grebien ha lavorato con il team su un’altra proposta: costruire un campo da baseball da 83 milioni di dollari nel centro di Pawtucket, lungo il fiume Blackstone. La squadra avrebbe pagato più della metà del costo, con lo stato e la città a coprire il resto.

“Volevano nuovo”, ha detto il sindaco. “Per mantenerli, avevamo bisogno di nuovi.”

Dopo mesi di udienze, trattative e ostruzioni da parte dell’allora presidente della Camera, un accordo di finanziamento rielaborato è stato respinto nel 2018 dalla squadra, che riusciva a malapena a trattenersi nell’annunciare un trasferimento a Worcester – in un campo da baseball di lega minore che, a 157 milioni di dollari, si dice dal Worcester Business Journal per essere il più costoso della storia.

La mossa ha lasciato Pawtucket “per capire come raccogliere i pezzi”, ha detto il sindaco Grebien.

Il divorzio tra questa vecchia coppia di città e la squadra è stato imbarazzante. Dopo che la pandemia ha derubato il PawSox di una stagione di addio per il 2020, il team ha invitato i fan agli eventi “Dining on the Diamond” in cui potevano mangiare cibo da baseball sui tavoli da picnic piantati sul campo. Bello, ma non lo stesso.

E la città, ora l’unica responsabile di un McCoy vecchio e vuoto, ha citato in giudizio la squadra sostenendo che non era riuscita a mantenere e riparare lo stadio correttamente, un’accusa che la squadra respinge. La città paga un imprenditore $ 6.500 al mese per tenere McCoy bloccato e al sicuro.

Tra poche ore questo martedì, il baseball sarebbe stato giocato in un nuovo campo da baseball a 40 miglia a nord, riempiendo le casse di soldi, i parcheggi di macchine ei fan con i ricordi di una vittoria di WooSox su Siracusa. Qui a McCoy, i piccioni si sistemerebbero e il parcheggio continuerebbe ad essere utilizzato per un sito di test sul coronavirus. E domani verranno offerte le vaccinazioni e il vecchio negozio di souvenir PawSox sarà utilizzato come sala di osservazione.

Per ora, però, l’unico movimento in McCoy veniva dai due dipendenti Pawtucket, i loro passi riecheggiavano attraverso i corridoi di cemento. Crawley, il responsabile della manutenzione, è cresciuto nelle vicinanze e ha lavorato qui per 10 anni come giardiniere. Grebien, il sindaco, veniva qui da ragazzo con suo padre e suo nonno, entrambi camionisti della Teamster, entrambi appassionati di baseball.

Superarono i ricordi che la squadra aveva scelto di non prendere né vendere. Un tributo da parete alla partita più lunga nella storia del baseball professionistico – 33 inning – giocata qui nel 1981. Una foto color seppia del futuro Hall of Famer Jim Rice, che celebra la sua vittoria nel 1974 della tripla corona della International League. Un listino prezzi per i souvenir (matita PawSox – $ 0,50; magnete PawSox – $ 2,50; dito di schiuma PawSox n. 1 – $ 5,00).

Il sindaco ha dovuto andarsene. Tra le altre cose, ora è concentrato su un piano di riqualificazione da 300 milioni di dollari per il centro che includerebbe centinaia di unità residenziali, negozi assortiti e spazi commerciali e uno stadio di calcio da 11.000 posti. Un affare migliore per la città, ha detto.

Ma i Pawtucket Red Sox? “Fa parte della nostra anima”, ha detto.

I due uomini scesero le scale di cemento, aggirando grandi depositi di escrementi di uccelli. Uscirono dalla porta grigio opaco, prima il responsabile della manutenzione, seguito dal sindaco.

“Chris, vuoi che anche la parte superiore sia chiusa?” gridò il sindaco.

Non c’è bisogno, disse l’uomo con la chiave. Il posto è chiuso.

Dan Barry, corrispondente nazionale, è l’autore di “Bottom of the 33rd: Hope, Redemption and Baseball’s Longest Game”, in cui i Pawtucket Red Sox, alla fine, hanno battuto i Rochester Red Wings nel 1981.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *