Cal Survived Covid. Ora, torniamo ai suoi soliti problemi


BERKELEY, California – Le stagioni del calcio e del basket maschile erano finite da tempo, ma altri sport all’Università della California, a Berkeley, erano in pieno svolgimento: pallanuoto in piscina, canottaggio nell’estuario, baseball sul diamante.

La pandemia di Covid-19 aveva gettato la maggior parte degli sport autunnali e invernali in primavera, erigendo ostacoli logistici in tutto il campus. Circa due dozzine di squadre e centinaia di atleti hanno gareggiato contemporaneamente in aprile per campi, campi, piscine e arene. Gli spogliatoi, come la maggior parte delle aule di Cal durante l’intero anno scolastico, sono rimasti chiusi. I formatori e altro personale di supporto erano distribuiti in modo magro.

Le cose stavano saltellando. Non erano normali.

L’ultimo sabato di aprile, la squadra di lacrosse femminile ha tenuto l’ultima partita casalinga della stagione al Memorial Stadium, dove la squadra di calcio gioca in autunno. Era il Senior Day. C’erano più giocatori in campo che tifosi sugli spalti.

Uno per uno, gli anziani sono stati presentati attraverso gli altoparlanti, le loro tazze sorridenti affisse sul grande tabellone segnapunti dello stadio, con un’infarinatura di applausi. Senza genitori in giro – troppe restrizioni – ognuno è stato scortato sul campo da un compagno di squadra. Camminarono attraverso un tunnel di bastoncini di lacrosse sollevati tenuti da altri. E poi hanno giocato a Stanford, il loro rivale, in una gara tesa.

Tra i pochi a guardare dagli spalti c’era il terzo anno Il direttore di Cal Athletic Jim Knowlton. È responsabile di 30 squadre, 850 atleti, 300 dipendenti e un budget di 100 milioni di dollari ribaltato dalla pandemia.

La scorsa estate, temeva un deficit di 55 milioni di dollari. Ma soprattutto temeva che il virus avrebbe fatto a Cal quello che continua a fare in tutto il mondo: togliere vite.

Il New York Times ha seguito l’atletica Cal per la maggior parte dell’anno passato, per vedere come un importante programma sportivo universitario ha affrontato la pandemia in corso. Mentre l’anno scolastico volge al termine questo mese, qualcosa di fresco aleggia nel tepore della primavera: l’ottimismo.

“Puoi vedere la luce alla fine del tunnel”, ha detto Knowlton. “Non sappiamo esattamente quanto sia lungo il tunnel.”

Si teme che la pandemia non sia finita. I casi stanno aumentando in altri paesi e Cal e la Bay Area sono diverse con connessioni globali. Lo stesso fine settimana in cui Knowlton ha guardato il lacrosse, la squadra di softball ha annullato una serie di quattro partite su test positivi.

Nessuno nel reparto atletico di Cal è morto a causa del Covid-19; dall’inizio dell’autunno, il dipartimento ha condotto quasi 25.000 test di reazione a catena della polimerasi, con 86 risultati positivi, ha detto la scuola. Quel quadro di valutazione è quello monitorato più da vicino.

E il deficit di bilancio sembra essere inferiore a $ 10 milioni, non $ 55 milioni, in gran parte grazie a misure di austerità. Ma Cal non ha interrotto gli sport e non ha intenzione di farlo. (In tutto il paese, più di 80 programmi sportivi di Divisione I sono stati tagliati nell’ultimo anno, secondo il Covid-19 Era Dropped College Sports Tracker, inclusi 11 dei 36 programmi della rivale Stanford. Come in molte scuole, la lotta per salvarli è furiosa.)

Cal sta vendendo biglietti di calcio per l’autunno, sperando in un intero Memorial Stadium. Gli orari sono in fase di definizione. Si stanno prenotando piani di viaggio. Il reclutamento di persona dovrebbe iniziare il 1 giugno, come per tutte le scuole NCAA. L’arrivo di maggio ha portato palpabili sensi di sollievo, realizzazione e aspettativa.

L’anno scorso è stato un singhiozzo negli sport universitari, dove tutto riprende come prima? O il paesaggio è cambiato per sempre?

La pandemia ha imposto un focus singolare, una mentalità di sopravvivenza. Ma tutti i mali degli sport universitari non sono mai andati via. Attendono di nuovo la massima attenzione, dall’altra parte di quel tunnel.

“Il panorama dell’atletica leggera è stravolto in questo momento”, ha detto Knowlton.

A volte, sembra che l’intero modello NCAA, con miliardi di dollari di entrate costruite su una nozione anacronistica di dilettantismo in centinaia di università, potrebbe crollare come un castello di carte – o una pila di contratti di coaching multimilionari, accordi televisivi, regole arcane e diplomi cartacei.

Knowlton ha fornito un elenco di “tante cose che ci tengono svegli la notte” – dibattiti crescenti sui diritti degli atleti, l’equità di genere e l’uguaglianza razziale tra di loro. Alcuni hanno fatto irruzione a Capitol Hill, persino il Dipartimento di Giustizia e la Corte Suprema.

A Cal, in seguito all’omicidio di George Floyd e alla resa dei conti nazionale sulla discriminazione, il movimento di protesta solitamente robusto è stato attutito da un campus quasi vuoto. Ma quegli eventi sismici hanno portato alla formazione del Consiglio per la giustizia razziale, fondata da giocatrici di basket femminile. Lo scorso autunno, Cal ha assunto un direttore atletico associato per diversità, equità, inclusione e appartenenza. La violenza anti-asiatica è una delle maggiori preoccupazioni nella Bay Area, in un campus e in un dipartimento di atletica con una robusta popolazione asiatico-americana.

“La California potrebbe essere vista come un’area molto liberale, ma ciò non significa che anche qualche razzismo, stereotipi o oppressione non siano presenti”, giocatore di basket Cailyn Crocker, che ha contribuito a organizzare il Racial Justice Council, ha detto lo scorso autunno. “Stiamo solo creando uno spazio in cui gli studenti-atleti possono venire e imparare ed esprimere i loro sentimenti, e avere davvero queste conversazioni profonde che sono difficili da avere”.

La pandemia ha esacerbato e offuscato tutti i problemi legati agli sport universitari. Se e quando Covid si risolverà, forse questo autunno, gli altri problemi saranno nuovamente esposti completamente. Solo Covid si sente in grado di svanire.

Cal ha affrontato la pandemia con un’inclinazione militare. Knowlton è un colonnello dell’esercito in pensione, laureato a West Point che ha insegnato ingegneria. Prima di arrivare in Cal nel 2018, è stato direttore atletico presso la Division III Rensselaer Polytechnic Institute, poi all’Air Force.

Cal ha formato dei comitati all’inizio e ha pianificato tutti gli scenari possibili. Le videochiamate hanno intasato il programma di tutti. Questo non si è fermato.

“Abbiamo un piano per essere pienamente operativi in ​​autunno”, ha detto. “Ma abbiamo anche un piano che se siamo al 75% della capacità, cosa significa? E se abbiamo una capacità del 50 percento, cosa significa? Cosa succede se dobbiamo chiudere? “

Lo scorso giugno, Cal ha iniziato a riflettere sull’inimmaginabile: e se non ci fosse una stagione calcistica, o una stagione calcistica parziale, o se il calcio si gioca in primavera, o se tutti e 30 gli sport vengono giocati contemporaneamente? Gli sport universitari sono crollati a luglio, poi si sono ricostruiti. Cal e la sua conferenza, il Pac-12, erano più metodiche della maggior parte delle scuole e delle leghe.

“Non ho mai detto in vita mia: ‘Non lo so’ tante volte come l’ho detto durante questa pandemia”, ha detto Knowlton. Un esempio di quanto sia stato diverso lo scorso anno: ha assunto allenatore di softball Chelsea Spencer a maggio, e si sono incontrati di persona per la prima volta a gennaio.

Cal ha suonato un ritardato, poi abortito, stagione calcistica di quattro partite. Le squadre di pallacanestro maschile e femminile hanno iniziato i programmi troncati nel tardo autunno. Alcuni di quei piani what-if di giugno sono stati accantonati e messi in pratica a gennaio, quando sono iniziati tutti gli altri sport.

Il solito ritmo del calendario sportivo del college era ridotto a un macinino di speranza e incertezza. Le squadre hanno completato i programmi e sono andate ai campionati post-stagione con pochi problemi e poco preavviso.

Fino al 4 maggio, i team di Cal avevano partecipato a 359 eventi e ne avevano cancellati altri 30 per motivi legati al Covid-19, secondo Herb Benenson, direttore atletico associato.

L’Università della California è tra le scuole richiedere la vaccinazione degli studenti essere nel campus in autunno. Alcuni interi team Cal lo sono già.

“Ci sono ancora così tante incognite”, ha detto Knowlton. “Nessuno può dirmi se la mia vaccinazione durerà un anno. Ma penso che abbiamo fatto il miglior lavoro possibile, pianificando e poi essendo proattivi e adattandoci davvero al volo, praticamente ogni giorno “.

Tra le consistenze dello scorso anno: serraggio delle viti sulla spesa e grande spinta alla raccolta fondi. Cal di solito guadagna più di $ 10 milioni in vendite di biglietti e ricavi accessori come parcheggi e concessioni che non sono mai avvenuti nel 2020-21. Si prevedeva di ricevere circa 32 milioni di dollari in diritti dei media e pagamenti per conferenze; Knowlton prevede che l’importo effettivo si aggirerà intorno ai 17 milioni di dollari.

Ma Cal ha tagliato alcuni dei suoi costi maggiori. Di solito vengono preventivati ​​circa 10 milioni di dollari per le spese di gioco e il viaggio della squadra; quelli erano tagliati da orari limitati e viaggi ridotti. Il reclutamento, un’altra spesa a sette cifre, è diventato virtuale. C’erano meno studenti nel campus, soprattutto in autunno, un risparmio sui costi di vitto e alloggio. Gli stipendi sono stati congelati e alcuni allenatori di alto livello hanno subito tagli di stipendio.

“Il nostro CFO fondamentalmente ha microgestito il nostro dipartimento”, ha detto Knowlton direttore atletico associato senior Tom Lowry. “Nessuno ha speso un centesimo. Nessuna matita è stata acquistata senza di lui. “

Il dipartimento di atletica di Cal dovrà richiedere un prestito attraverso l’università per assorbire il deficit, da qualche parte nella gamma da $ 8 a $ 10 milioni, aggiungendo al servizio del debito per i prossimi anni, ha detto Knowlton. Non ideale, ma praticabile, ha detto.

Knowlton crede nelle “AAR” o “After-Action Reviews”, come un’analisi post-battaglia. La recensione per la pandemia è ancora in fase di scrittura. Gli effetti persistenti sono alcuni cambiamenti positivi: un migliore utilizzo degli incontri virtuali, per qualsiasi cosa, dallo svolgimento di riunioni del personale al collegamento con alumni e donatori al reclutamento di atleti.

Cal è stato tra coloro che hanno spinto la NCAA per regole uniformi per il reclutamento di persona, temendo che i concorrenti con restrizioni più larghe legate alla pandemia avrebbero un grande vantaggio. Ma non è chiaro quanto lo scorso anno ripristinerà il bilanciamento del potere nel Pac-12 o altrove.

Ci sono stati vincitori e vinti negli sport universitari nell’ultimo anno, e come viene misurato?

Poche stagioni di Cal sono andate particolarmente bene in termini di vittorie e sconfitte, ma la classifica è sembrata meno importante del solito. Nessun allenatore è stato licenziato. Nessuno sport è stato tagliato. Quelle sono vittorie.

“Penso che abbiamo fatto bene”, ha detto Knowlton. “Era difficile. Il nostro staff è davvero pieno, perché ci siamo stati dallo scorso marzo, cercando di prepararci “.

La maggior parte del personale di Cal non ha avuto ferie. Gli atleti non hanno avuto nulla di normale nei loro anni scolastici. Il piano – uno di questi – è far riposare le persone a giugno, preparate per tutto ciò che verrà dopo.

Anche se la pandemia si sentirà finita entro l’autunno, tutti gli altri problemi con gli sport universitari saranno ancora lì.

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