A Stony Brook, una centrale elettrica di Lacrosse costruita da reclute trascurate


Joe Spallina aveva appena pronunciato il suo discorso e consegnato i suoi incarichi pre-partita, ma prima che la sua squadra di lacrosse femminile di Stony Brook lasciasse lo spogliatoio per giocare a Syracuse al quarto posto al Carrier Dome l’anno scorso, lo sfacciato allenatore si è fermato.

Guardò i suoi giocatori, praticamente tutti di Long Island, e chiese quanti di loro fossero stati reclutati da Syracuse, una delle centrali del college lacrosse. Nessuno ha alzato una mano. “Già,” disse loro Spallina, “perché non pensano che tu sia bravo.” Detto questo, se ne andò.

Incapsulato in quell’unico poke check motivazionale è il fondamento su cui Spallina ha costruito una dinastia di lacrosse a Stony Brook, una squadra composta da Long Islanders scrapposi e inesperti che cercano di dimostrare un punto. Lo fecero sicuramente quel giorno, battendo Syracuse, 17-16, con l’aiuto di quattro gol di Ally Kennedy, un centrocampista dinamo di North Babylon, che incarna l’etica di Long Island vs The World di Spallina.

“Mi ricorda ogni giorno che sono stato trascurato”, ha detto Kennedy, un giocatore del quinto anno che è stato reclutato solo leggermente al liceo. Con giocatori come Kennedy, Spallina ha trasformato Stony Brook in una cittadella del lacrosse femminile in meno di un decennio, prendendo una squadra in un’università di medie dimensioni con un’iscrizione universitaria di circa 17.000 studenti e rendendolo uno dei migliori programmi sportivi universitari in la regione di New York, in grado di competere con alcune delle migliori scuole di lacrosse del paese.

“Guardi la classifica nazionale e c’è una scuola che spicca”, ha detto Spallina della sua stessa squadra. “Non apparteniamo a quelle scuole. Siamo quelli che entrano nella festa e il record si ferma. Lo gustiamo. “

Attualmente classificati al sesto posto nella nazione, i Seawolves hanno vinto otto titoli consecutivi di stagione regolare dell’America East Conference con Spallina e questa settimana stanno andando per il loro ottavo titolo di torneo consecutivo. I Seawolves hanno vinto 52 partite di conferenza consecutive risalenti al 2014, una serie che segue solo le 65 vittorie consecutive in conferenza del softball dell’Oklahoma nei Big 12 per la maggior parte in qualsiasi sport di divisione I tracciato dalla NCAA.

Negli ultimi anni, il programma è diventato un fenomeno nei circoli di lacrosse, soprattutto a Long Island. I Seawolves si sono piazzati secondi tra i programmi di lacrosse femminili due volte nei tre anni precedenti la pandemia e il loro seguito su Instagram di 16.000 è più del doppio di qualsiasi altra squadra di Stony Brook, inclusi lacrosse e calcio maschili.

Stony Brook ha anche prodotto alcune delle più grandi star dello sport, come la laureata del 2018 Kylie Ohlmiller, leader della carriera della NCAA negli assist (246) e nei punti (498); sua sorella minore Taryn, un aggressore del quinto anno i cui 37 assist sono pari al nono posto più alto del paese; e Kennedy. Tutti sono di Long Island, tutti sono stati sottovalutati come reclute delle scuole superiori, e tutti riflettono l’ottusa fiducia in se stessi di Spallina, sia in se stesso che nei suoi giocatori.

Nei giorni di gioco, Spallina, vestito con una cravatta e una giacca fresche, si pavoneggia energicamente in disparte impartendo istruzioni, ma si ferma di tanto in tanto per ridere di una battuta di uno dei suoi giocatori in panchina.

Una volta, quando Kylie Ohlmiller stava facendo una partita difficile e rara durante il suo ultimo anno, Spallina la chiamò a bordo campo durante l’azione dal vivo. Il suo difensore si trovava doverosamente accanto a lei, ascoltando mentre Spallina diceva a Ohlmiller che il difensore non stava mordendo i suoi soliti trucchi. Ha dettagliato esattamente quello che voleva che Ohlmiller facesse, e ha portato a più obiettivi.

“Non gli importava che lei stesse ascoltando”, ha detto Ohlmiller, che ora gioca professionalmente per Athletes Unlimited ed è emerso come il volto del lacrosse femminile, ma aiuta ancora agli allenamenti di Seawolves di tanto in tanto. “Aveva una tale fiducia in quello che posso fare. Questo è l’epitome di ciò che ha fatto per la mia carriera “.

Spallina chiama gli Ohlmillers, Kennedy e tutti i giocatori della squadra rock star, e nota che sono diventati modelli di ruolo nella comunità, con studentesse di tutta l’isola che chiedono autografi ai giochi.

La sezione della città natale del roster dei Seawolves si legge come l’indice di un atlante di Long Island: Mount Sinai, Northport, Rockville Center, East Islip, North Babylon e Long Beach. Il novanta per cento del roster proviene da quella regione ricca di lacrosse e Spallina lo chiama autosufficiente.

“Siamo tutti di Long Island e stiamo costruendo questa intera comunità di fan del lacrosse di Long Island, ragazze che vengono a Stony Brook per guardare il lacrosse femminile”, ha detto Kylie Ohlmiller.

Nel 2012, Spallina ha rilevato un programma che era andato 63-80 (.441) nei suoi primi nove anni come sport universitario (20-33 nell’America orientale). Da allora, Stony Brook è 155-29 (.842) su tutto e un sorprendente 55-2 in conference play.

Per costruire questa dinastia regionale, Spallina ha estratto Long Island per tutte le gemme nascoste lasciate dopo che le tradizionali centrali elettriche hanno spazzato l’area. Anche le migliori squadre, tra cui la numero 3 di Syracuse e la numero 1 del North Carolina, reclutano bene a Long Island. Ognuno ha diversi isolani nei loro elenchi e i Tar Heels hanno persino strappato il difensore Maddie Hoffer proprio fuori dalla città di Stony Brook. Anche il Maryland ha la sua parte, tra cui un paio della città natale di Spallina, Rocky Point.

Squadre del genere spesso possono invogliare le reclute premium, mentre Spallina cerca quelle rimaste indietro, quelle grintose che potrebbero volerlo di più.

“È il bambino che porta la loro borsa in macchina invece di darla ai genitori, il ragazzo che dice: ‘Grazie, scusa e per favore’, il ragazzo che ti guarda negli occhi. Sono dove sono i loro piedi, non il ragazzo che guarda la montagna e inciampa sulla collina della talpa “.

Kylie Ohlmiller, che è di Islip, ha detto che pochissime altre scuole l’hanno reclutata – nessuna delle maggiori potenze – e che nessuno ha mostrato tanta fiducia in lei come Spallina. Kennedy ha detto che l’unica altra grande spinta al college per lei proveniva dallo stato dell’Ohio.

Alcuni dei giocatori di Spallina sono stati addirittura trascurati nelle loro scuole superiori o nelle squadre di viaggio, solo per svilupparsi in seguito. Spallina nutre il loro desiderio di mostrare al mondo quanto possono diventare bravi, poiché molti attingono a una riserva di risentimento interiore per le grandi scuole che li hanno lasciati penzoloni.

“Dirò loro: ‘Non sto cercando di farti stare male, ma la Carolina del Nord ti ha chiamato? No. Syracuse ti ha chiamato? No, non l’hanno fatto. Va bene, mostreremo loro cosa si sono persi. “”

Spallina ha detto che Kennedy, che chiama il miglior centrocampista del paese, non ha nemmeno iniziato per la sua squadra di viaggio. Molti pensavano che a 5 piedi 3 fosse troppo piccola per giocare a centrocampo e non abbastanza abile per la posizione d’attacco. Ma quest’anno ha 52 gol, di cui 245 in carriera, il terzo nella storia della scuola.

I veri sentimenti di Spallina su Kennedy sono visibili attraverso l’ID che ha programmato per lei nel suo smartphone. Quando Kennedy lo chiama, sul suo schermo lampeggiano le parole “The Franchise”.

“Mi ha venduto il sogno di giocare in una squadra classificata a livello nazionale”, ha detto Kennedy, “e ora sto vivendo quel sogno”.

Spallina, 48 anni, e sua moglie hanno cinque figli, tutti giocano a lacrosse. Il figlio maggiore, Joey Spallina, si è recentemente impegnato a Siracusa come la migliore recluta nel 2022 nel paese. Joe Spallina ha giocato sia a calcio che a lacrosse alla Adelphi University e poi ha insegnato e allenato lacrosse ai ragazzi alla Rocky Point High School, la sua alma mater. Un giorno il direttore atletico gli chiese di allenare la squadra femminile. Inizialmente ha resistito, ma la mossa ha cambiato la sua vita.

Ha anche allenato la squadra maschile della Major League Lacrosse di New York per nove anni e la squadra femminile di Adelphi, dove ha compilato un notevole record di 73-2, inclusi tre campionati femminili di seconda divisione consecutivi.

Mentre i Seawolves entrano nel loro torneo della conferenza giovedì, l’obiettivo di raggiungere una Final Four e vincere un titolo nazionale non è stato finora realizzato. Nel 2018, Stony Brook si è classificato al primo posto nel paese da febbraio fino alla fine della stagione regolare, ma è stato consegnato il quinto seme nel torneo e ha perso in doppio straordinario al Boston College nel secondo turno.

“Ci siamo laureati a metà”, ha detto Spallina. “Non paghiamo lo stesso affitto di quei ragazzi e ci siamo fregati.”

I Seawolves hanno fatto il torneo NCAA ogni anno che Spallina è stato a Stony Brook ma sono arrivati ​​al terzo round solo una volta. Fino a quando non lo faranno, i giocatori continueranno a sentirsi un po ‘esclusi, proprio come facevano quando i grandi programmi universitari li ignoravano tutti dopo il liceo.

“È quello di cui abbiamo parlato in quella riunione negli ultimi 10 anni”, ha detto Kylie Ohlmiller durante uno studio Seawolves la scorsa settimana. “Quando accadrà, sarò qui. Sarà un momento molto, molto orgoglioso per tutti noi che abbiamo mai avuto quel Stony Brook sul petto “.

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