Un sogno olimpico tratteggiato da un tampone nasale


Due anni fa, Nick Suriano ha messo la sua vita in attesa per inseguire un sogno olimpico.

Campione nazionale collegiale di wrestling, Suriano si è preso un anno di pausa dalla competizione per Rutgers per prepararsi ai Giochi estivi del 2020 a Tokyo. Dopo che i Giochi sono stati rinviati di un anno a causa della pandemia di coronavirus, Suriano ha raddoppiato, saltando un altro anno di college e trasferendosi a Phoenix dalla sua casa nel New Jersey per unirsi a un gruppo di formazione speciale.

Per otto mesi, ha pensato a poco oltre a mantenere la sua salute e rivendicare un posto nella squadra degli Stati Uniti vincendo alle prove olimpiche. Molti lo consideravano il favorito nella classe da 125 libbre. “Ero nel punto più sano della mia vita”, ha detto.

Ma solo pochi giorni prima dell’inizio delle prove il 2 aprile in Texas, un tampone nasale ha cambiato tutto. Suriano è risultato negativo al coronavirus prima di imbarcarsi su un aereo diretto a Fort Worth, poi è risultato positivo poco dopo il suo arrivo.

Non ha mai avuto la possibilità di prendere il tappeto. Il suo sogno olimpico, anni in divenire, era finito.

“È molto per me che mi capiti”, ha detto in un’intervista da casa sua.

La pandemia ha devastato lo sport in generale e le Olimpiadi in particolare da più di un anno. Vite e carriere sono state capovolte, reinventate e rifatte. Ma con l’inizio dei Giochi programmato tra meno di tre mesi, lo spazio per adattarsi è scomparso e ora è probabile che alcuni ostacoli legati ai virus siano insormontabili.

Nel mese di marzo, otto schermitori di sei paesi sono risultati positivi in una competizione di qualificazione a Budapest, in Ungheria, dove sono stati messi in quarantena e vietati di competere. All’inizio del mese scorso, una squadra di judo indiana ha dovuto ritirarsi da una competizione di qualificazione in Kirghizistan dopo che due atleti della squadra sono risultati positivi. E i funzionari hanno dovuto annullare l’evento di qualificazione olimpica di canoa panamericana che avrebbe dovuto svolgersi il mese scorso in Brasile, uno dei principali punti caldi del virus al mondo. È probabile che gli ormeggi olimpici della regione siano ora determinati dalle classifiche e dalle prestazioni dei campionati del mondo 2019.

Per gli atleti in ogni caso, il tempo di allenamento perso, la competizione e le opportunità di guadagnare punti di qualificazione hanno cambiato il calcolo per i Giochi di Tokyo. Alcuni ancora non sanno esattamente come – o se – prenoteranno i loro posti alle Olimpiadi, che inizieranno il 23 luglio.

Gli atleti olimpici hanno a lungo affrontato la pressione per rimanere in salute e per evitare infortuni durante le settimane e i mesi cruciali che hanno preceduto i Giochi, che per molti di loro rappresentano un’opportunità irripetibile. Ma con le complicazioni del coronavirus, a differenza di un affaticamento muscolare o di una tipica malattia, alimentare il dolore e l’affaticamento non è una soluzione. Per un atleta infetto, e forse per gli atleti sani che sono considerati contatti stretti, anche uno spazzolino con il virus rappresenta un ostacolo insormontabile.

In alcuni sport, saltare una singola competizione di qualificazione potrebbe non mettere fine alle speranze di un atleta. In altre discipline non ci sono seconde possibilità.

“La nostra preoccupazione principale è creare un ambiente sicuro in cui gli atleti possano competere”, ha detto Jonathan Finnoff, l’ufficiale medico capo del Comitato Olimpico e Paralimpico degli Stati Uniti. “Ciò significa non far entrare nessuno con Covid-19, lavorare per prevenire qualsiasi diffusione e proteggere le comunità”.

I funzionari negli Stati Uniti hanno redatto protocolli elaborati per assicurarsi che le loro competizioni, comprese le prove più grandi, per sport di alto profilo come nuoto e atletica leggera, che terranno entrambi i loro incontri di qualificazione a giugno – non diventare eventi superpreader.

Per ora, gli atleti americani che gareggiano nelle prove olimpiche devono risultare negativi al coronavirus prima di recarsi ai loro eventi, e poi farlo di nuovo all’arrivo. Il secondo test deve essere effettuato entro 72 ore dalle prime attività ufficiali.

La federazione di atletica leggera degli Stati Uniti sta facendo un ulteriore passo avanti durante i suoi 10 giorni di prove; richiederà test ogni due giorni durante la competizione.

“Vorremmo vedere qualcuno risultato positivo? Certo che no “, ha detto Robert Chapman, direttore della scienza e della medicina dello sport per la federazione. “Inoltre, non vogliamo vedere qualcuno tirare un tendine del ginocchio o torcere una caviglia”.

Mentre vietare a qualcuno di competere dopo un test positivo è una cosa semplice, decidere di eliminare una persona che si ritiene sia stata a stretto contatto con un individuo infetto è più complicato. Per essere considerato un contatto ravvicinato, un atleta deve essere stato vicino a una persona infetta per più di 15 minuti durante un periodo di 24 ore mentre quella persona era sintomatica, o durante un periodo di 48 ore prima di un test positivo o dell’insorgenza di sintomi.

Non importa se il contatto avviene all’aperto o all’interno, il che significa che non solo le sessioni di allenamento ma anche i pasti e le corse in auto possono essere interazioni ad alto rischio. Un ufficiale sanitario nominato per le prove deciderà quando escludere un concorrente. Gli atleti avranno l’opportunità di fare appello a una giuria più ampia.

Tuttavia, gli atleti che hanno ricevuto vaccinazioni hanno essenzialmente una carta per uscire di prigione. Le regole per i contatti stretti seguono le linee guida dei Centers for Disease Control and Prevention, che stabiliscono che una persona che è passata da due settimane a ricevere entrambe le dosi di un vaccino Pfizer o Moderna o una singola dose del vaccino Johnson & Johnson non è considerata uno stretto contatto e non deve essere messo in quarantena.

Queste regole differiscono da quelle attualmente in vigore per i Giochi di questa estate. Gli organizzatori in Giappone hanno annunciato mercoledì che gli atleti considerati stretti contatti saranno valutati caso per caso. I protocolli rilasciati dai funzionari non menzionavano in che modo una serie di vaccinazioni completata avrebbe influenzato il processo di valutazione, sebbene gli atleti che sono stati vaccinati debbano seguire le stesse regole di quelli che non l’hanno fatto.

Ma Chapman, il medico della federazione di atletica leggera, ha detto che negli ultimi incontri ha diffuso la voce agli atleti che il vaccino può ridurre significativamente il rischio di eliminazione durante le prove. I funzionari olimpici negli Stati Uniti sperano che serva da incentivo per tutti gli atleti che attualmente nutrono preoccupazioni per la vaccinazione.

“La maggior parte di quelli con cui ho parlato dicono di aver già ricevuto la prima dose”, ha detto Chapman.

Suriano ha detto che non ha avuto la possibilità. Ha solo 24 anni e, in Arizona, non ha rispettato gli standard che avrebbero potuto consentirgli di essere vaccinato in tempo per le prove olimpiche.

Una specializzazione in studi del lavoro alla Rutgers, dove ha anche preso lezioni di teatro e arte, Suriano ha detto che ha seguito le linee guida sulla salute il più fedelmente possibile. Indossava regolarmente una maschera e cercava di limitare i suoi contatti con grandi gruppi, in gran parte mettendosi in quarantena tranne quando si stava allenando. Ha viaggiato in Europa all’inizio di quest’anno e si è classificato primo in un incontro in Francia che includeva il lottatore che ha vinto la classe di peso di Suriano alle prove olimpiche degli Stati Uniti.

Ha detto di essere risultato negativo la domenica prima delle prove, poi si è allenato e si è recato in Texas il giorno successivo. Quella sera è risultato positivo. Un secondo test ha confermato il risultato.

Nel fine settimana, quando i suoi rivali stavano lottando per i posti nella squadra olimpica, Suriano ha detto che stava vivendo i sintomi del Covid-19. Una volta che la sua salute è tornata e i medici lo hanno autorizzato a viaggiare, è tornato nel New Jersey.

Non ha deciso se tenterà di qualificarsi per le Olimpiadi di Parigi nel 2024. Ci sono pochi soldi nel wrestling e non ci sono garanzie. Potrebbe ferirsi. Potrebbe arrivare un lottatore migliore.

“Ti fa male e ti altera”, ha detto Suriano dell’esperienza. “Penso che ci sia molta bellezza davanti. Questo è proprio ciò che viene fornito con il dolore. “

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