La Nuova Zelanda si rivolge ai droni per fermare l’estinzione dei delfini Māui | Notizie sull’ambiente


Wellington, Nuova Zelanda – Nel 2018, uno skipper di jack mackerel ha catturato per errore un branco di delfini Māui in una rete a circuizione al largo della costa Taranaki dell’Isola del Nord della Nuova Zelanda.

Il pescatore ha dovuto affrontare un enigma: sebbene i delfini siano tra i più a rischio di estinzione in Nuova Zelanda, se avesse rilasciato la rete avrebbe anche violato il Fisheries Act del paese e sarebbe passibile di una multa sostanziale per aver rilasciato il suo pescato.

Ha deciso di salvare i delfini. E, alla fine, ha evitato una multa.

Lo skipper ha lavorato per Sanford, la più grande azienda di pesce della Nuova Zelanda che detiene quasi il 20% delle quote di pesca della Nuova Zelanda. Per quanto riguarda la compagnia, la cattura di un delfino Māui è una delle cose peggiori che possono accadere, seconda solo a causare gravi danni (inclusa la morte) a un dipendente in mare.

“I delfini Māui sono un tesoro nazionale: la nostra gente vive sul mare e ha una vera affinità con le creature che vivono lì. Hanno un enorme rispetto per l’ambiente, e anche se potrebbero non essere in violazione in senso criminale, ci vorrebbe un enorme tributo emotivo per un pescatore “, ha detto il direttore operativo Clement Chia.

Con solo 63 delfini rimasti al largo della costa occidentale della Nuova Zelanda, le compagnie di pesca Sanford, Moana, il governo della Nuova Zelanda, il WWF-Nuova Zelanda, scienziati ed esperti di tecnologia hanno unito le forze per finanziare e sviluppare un drone in grado di trovare e inseguendo i delfini Māui usando l’intelligenza artificiale.

ONG, accademici, governo e aziende stanno lavorando insieme al progetto del drone nel tentativo di salvare il raro delfino [Courtesy of MAUI63]

Sperano di raccogliere dati sull’habitat, sulle dimensioni della popolazione e sul comportamento dei delfini, che potrebbero quindi essere utilizzati per informare i cambiamenti delle politiche del governo per fermare il declino della popolazione.

Sviluppato dall’organizzazione senza scopo di lucro MĀUI63, i test iniziali, iniziati nel 2019, mostrano che la tecnologia AI può distinguere i delfini Māui da altre specie con una precisione superiore al 90%. Volando a un’altitudine di 120 metri (393 piedi) con una fotocamera con zoom ottico 50x, il drone può trovare, seguire e filmare per un massimo di sei ore.

Le prime prove sono iniziate nel gennaio 2021. I voli nei prossimi mesi verranno utilizzati per fornire una panoramica dell’habitat e del comportamento dei mammiferi.

Il progetto risale al 2018, quando lo scienziato marino dell’Università di Auckland Rochelle Constantine si rese conto che i ricercatori non sarebbero più stati in grado di rintracciare i delfini dopo che un aereo utilizzato per completare i sondaggi annuali era stato venduto all’Australia.

“Solo il 7% della Nuova Zelanda è terra, il resto è mare, eppure non siamo stati attrezzati per studiare l’oceano. Ci sono solo così tanti soldi in giro “, ha detto.

“In passato, avevamo osservatori altamente qualificati su un aereo che uscivano circa una volta all’anno e riferivano su ciò che vedevano. Dovevi fare affidamento sulla loro esperienza e tempistica. Altrimenti non c’erano registrazioni visive se gli avvistamenti venivano messi in dubbio “.

Più economico, più sicuro

Gli aerei e le barche erano costosi e inefficienti e nessuno dei due poteva raccogliere dati nei mesi invernali a causa delle condizioni meteorologiche. I droni sarebbero più economici, più sicuri per gli esseri umani e gli ecosistemi e, in teoria, i dati che raccolgono potrebbero essere più ampi.

Constantine ha collaborato con l’esperto di tecnologia Tane van der Boon e il medico e appassionato di droni Willy Wang, e il progetto MĀUI63 è nato.

Van der Boon afferma che la tecnologia ha il potenziale per raccogliere dati dettagliati su habitat, dimensioni della popolazione, distribuzione e comportamento dei delfini, che possono essere utilizzati per la modellazione del rischio e lo sviluppo di politiche.

Steve Penno, direttore dei programmi di investimento del Ministero per le industrie primarie, afferma che il governo ha fornito i finanziamenti per il progetto perché si trattava di un approccio innovativo a un problema che interessava un tesoro nazionale.

“I dettagli sul progetto, incluso il modo in cui le informazioni saranno rese disponibili, vengono elaborati da MĀUI63”, ha affermato.

Tali informazioni dettagliate hanno sollevato la preoccupazione che potrebbero essere utilizzate in modo improprio o sfruttate, forse da società di pesca o turismo a scopo di lucro.

Chia di Sanford afferma che i dati non sono di utilità commerciale e sottolinea che la società non ha interessi creativi o economici nel progetto.

La popolazione della Nuova Zelanda di delfini di Maui è diminuita drasticamente negli anni ’70 con l’aumento dell’uso di reti da posta in acque meno profonde [Rochelle Constantine/Department of Conservation, University of Auckland]

“Per noi l’ambiente è importante”, ha detto. “Non vogliamo essere l’azienda che cattura un animale minacciato. Non va bene per noi e per l’industria in termini di reputazione ed etica. Vogliamo fare meglio, lavorare in modo sostenibile e utilizzare la tecnologia più recente. È un vantaggio per tutti. “

La popolazione Māui si è drasticamente impoverita negli anni ’70, poiché sempre più persone hanno iniziato a utilizzare reti da posta in acque meno profonde ei delfini sono morti per soffocamento dopo essere rimasti intrappolati nelle reti. Tuttavia, non è stato fino agli anni ’80 che gli ambientalisti si sono resi conto dell’entità del declino e hanno scoperto che la popolazione era di poche centinaia.

Costantino osserva che la pesca non è l’unica minaccia per i delfini.

Parassita pericoloso

Il rischio maggiore è la morte per toxoplasmosi, un parassita presente nelle feci dei gatti.

“Il parassita può completare il suo ciclo di vita solo tramite i gatti: potrebbero esserci un miliardo di cisti parassitarie in un singolo gatto [faeces],” lei disse.

“Il parassita può sopravvivere agli agenti atmosferici ed è praticamente indistruttibile. Una volta che entra nei nostri corsi d’acqua, viene ingerito dai pesci, che a loro volta vengono mangiati dai delfini. Da lì si dice che causi insufficienza d’organo e attacca il cervello “.

Il parassita colpisce anche gli esseri umani, dove può causare sintomi simil-influenzali e gravi problemi ai bambini non ancora nati.

Nel 2013, l’ex politico Gareth Morgan ha fatto scalpore a livello internazionale quando ha cercato, senza successo, di introdurre l’eradicazione dei gatti selvatici nell’arena politica della Nuova Zelanda. Nonostante il potenziale impatto sugli esseri umani, “non è una sorpresa ora che non c’è appetito politico per uccidere i gatti”, ha detto Constantine.

Tuttavia, i droni possono aiutare ad affrontare il problema.

“Mostrerà i modelli di migrazione dei delfini, dove il ruscellamento o [the problem areas where Toxoplasma gondii] si trova e dove e quando c’è una significativa sovrapposizione tra i due.

I dati del drone potrebbero anche aiutare i ricercatori ad affrontare la più grande minaccia dei delfini – la toxoplasmosi – che si trova nelle feci dei gatti e ingerita dai delfini quando mangiano pesce [Courtesy of MAUI63]

“Questi dati potrebbero, se usati in modo appropriato, aiutare a fermare il declino verso l’estinzione per il delfino Māui, e supponiamo di iniziare a usarlo per altri animali marini minacciati, potrebbe essere un punto di svolta completo per la conservazione”, ha detto Constantine.

Il potenziale della tecnologia ha contribuito a riunire il raggruppamento senza precedenti di società civile, scienza e governo.

L’amministratore delegato del WWF-Nuova Zelanda Livia Esterhazy afferma che ciascuna parte potrebbe avere interessi contrastanti, ma i dati faranno avanzare il paese.

“La conservazione spesso viene lasciata indietro. Il tempo impiegato per la consultazione o il tentativo di accertare l’approccio migliore è il momento in cui questi animali diventano più minacciati. “Business as usual” non è più un’opzione “, ha detto.

“La nostra visione è che le persone vivano in armonia con la natura. Vogliamo garantire che queste preziose creature siano protette, ma vogliamo anche garantire che le persone possano continuare a pescare, entro confini che assicurano un ambiente sostenibile. Potremmo sederci tutti in campi diversi, ma questi dati ci faranno andare avanti. È incredibilmente eccitante. “



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