Simone Biles lascia Nike per uno sponsor che si concentra sulle donne


Simone Biles, la ginnasta più decorata di sempre, ha firmato un accordo per rappresentare il marchio di abbigliamento femminile Athleta e lascia Nike, il suo sponsor di lunga data, solo tre mesi prima dell’inizio delle Olimpiadi estive a Tokyo.

L’accordo, annunciato venerdì, include anche accordi per Athleta per finanziare un tour espositivo di ginnastica post-olimpica organizzato da Biles che rappresenterà una sfida finanziaria diretta per USA Gymnastics, l’organo di governo nazionale dello sport.

Nelle interviste, Biles ha suggerito di sentirsi più allineata con i valori di Athleta, una divisione del rivenditore di abbigliamento Gap, che con quelli di Nike. “Penso che rappresentino tutto ciò che rappresento”, ha detto di Athleta al Wall Street Journal, che per primo ha segnalato l’accordo.

Negli ultimi anni Nike ha dovuto affrontare una serie di scandali su come tratta le dipendenti di sesso femminile e gli atleti sponsorizzati. Le donne hanno parlato di un’atmosfera tossica nel quartier generale della Nike a Beaverton, Oregon, e sui contratti di sponsorizzazione che penalizzano le atlete in gravidanza. Anche un allenatore Nike è stato accusato di aver abusato verbalmente di corridori femminili ed è stato sospeso dal Centro statunitense per SafeSport.

Biles si è unito a un rivolo di atleti che hanno recentemente lasciato la Nike. Questa settimana, la tenuta di Kobe Bryant, la star dei Los Angeles Lakers morta in un incidente in elicottero lo scorso anno, ha lasciato scadere il suo contratto con la compagnia e la sua vedova, Vanessa Bryant, ha detto che avrebbe perseguito un nuovo accordo.

Sponsorizzando il Gold Over America Tour di Biles, Athleta le fornisce muscoli finanziari per ridurre più direttamente la USA Gymnastics, un’organizzazione di cui ha ripetutamente affermato non ci si può fidare dato il suo fallimento nel mantenere ragazze e donne al sicuro da Lawrence G. Nassar, il medico della squadra nazionale che è stato condannato per più conteggi di atleti che hanno abusato sessualmente. Una portavoce di USA Gymnastics, che tradizionalmente organizza un tour dopo le Olimpiadi, ha detto che l’organizzazione non aveva un piano del genere per quest’anno.

Athleta svilupperà anche una linea di abbigliamento sportivo con Biles, che collaborerà con il team di design dell’azienda. I termini finanziari dell’accordo non sono stati resi noti.

“È più di una semplice sponsorizzazione di abbigliamento sportivo”, ha detto Mary Beth Laughton, presidente di Athleta. “Lo consideriamo davvero un modo per sostenere Simone nella sua vita intera. Mentre affronta la fase successiva della sua carriera a Tokyo e oltre, vogliamo davvero supportare anche questo “.

Biles ha inizialmente firmato con Nike nel 2015, poco dopo essere diventata professionista e ha vinto il titolo individuale a tutto tondo ai campionati del mondo. Ha rappresentato Nike alle Olimpiadi del 2016, dove ha vinto cinque medaglie, di cui quattro ori. È una delle preferite da aggiungere al suo bottino di medaglie ai Giochi di Tokyo. È opinione diffusa che questa sarà l’ultima Olimpiade per Biles, 24 anni, anche se lei suggerito di recente che potrebbe competere ai Giochi estivi del 2024 a Parigi.

“Il nostro contratto con Simone Biles è scaduto e le auguriamo il meglio”, ha detto in un comunicato un portavoce della Nike, Josh Benedek.

Ad Athleta, Biles si unirà al velocista di pista Allyson Felix, un collega americano che ha vinto nove medaglie olimpiche e che è stato anche sponsorizzato da Nike per diversi anni. Felix ha firmato con l’Athleta nel 2019, poco dopo aver partecipato a un video bollente che criticava Nike per aver penalizzato finanziariamente le atlete rimaste incinte. Nike ha cambiato le sue politiche poco dopo.

Negli ultimi mesi, Nike non ha rinnovato i contratti di molti altri atleti di atletica leggera, come il saltatore in lungo Tianna Bartoletta e il saltatore con l’asta Piotr Lisek, che sperano entrambi di competere alle Olimpiadi quest’estate.

Le Olimpiadi sono la più grande fase di marketing per Nike e per i suoi concorrenti, come Adidas e Puma. I marchi sportivi competono ferocemente per sponsorizzare medaglie attese e interi organi di governo di uno sport. Anche senza Biles e Felix, lo swoosh di Nike sarà onnipresente a Tokyo, dove sarà rappresentato da centinaia di atleti e da numerosi organi di governo nazionali che invieranno squadre ai Giochi, tra cui la US Soccer Federation e USA Track & Field.

Le ginnaste in gara per gli Stati Uniti alle Olimpiadi indosseranno le divise realizzate da GK Elite.

Il marketing alle Olimpiadi è importante per i marchi sportivi non a causa della vendita diretta di attrezzature, ma a causa dell’effetto alone che l’evento crea attorno al marchio.

Nike e altre aziende vogliono raccontare ai potenziali clienti una storia sulle prestazioni atletiche d’élite e sull’innovazione dei prodotti, una narrazione che diventa più facile da vendere (e forse da credere) quando centinaia di atleti indossano le sue scarpe e l’abbigliamento mentre vincono l’oro.

Athleta, i cui unici atleti sponsorizzati sono Felix e Biles, vende abbigliamento sportivo più generico piuttosto che abbigliamento specifico per lo sport, e il suo marchio si concentra sull’inclusività, l’emancipazione delle donne e la sostenibilità. Nel portare gli sponsor degli atleti lontano da Nike, Athleta si è unita ad altri marchi di abbigliamento sportivo di nicchia come Oiselle, il cui testimonial più noto è Kara Goucher, una corridore di lunga distanza sponsorizzata da Nike ed è diventata una forte critica dell’azienda.

“Sicuramente ammiriamo il coraggio di Simone e Allyson, e di tutte le giovani donne e atleti che si sono espressi e hanno usato la loro voce”, ha detto Laughton, presidente dell’Athleta.

Mentre la mossa di Biles critica implicitamente Nike, il suo tour mira esplicitamente a USA Gymnastics. Biles, uno degli oltre 300 atleti che hanno affermato di essere stati molestati da Nassar, ha ripetutamente criticato la ginnastica americana e il Comitato Olimpico degli Stati Uniti perché sembravano più interessati a evitando la responsabilità per l’abuso di Nassar che per trovare la verità.

Ora Biles, con l’aiuto di Athleta, sta sfidando quella che una volta era una delle principali fonti di entrate per la ginnastica americana.

Biles’s Gold Over America Tour, pianificato prima che firmasse l’accordo con l’Athleta, visiterà 35 città degli Stati Uniti nell’autunno dopo le Olimpiadi. Le più grandi star che hanno firmato con Biles finora sono Laurie Hernandez, che ha vinto un oro a squadre insieme a Biles alle Olimpiadi del 2016, e Katelyn Ohashi, un’ex ginnasta dell’UCLA le cui routine universitarie hanno spesso prodotto video virali.

Anche se USA Gymnastics non riporta entrate specifiche dal suo tradizionale tour post-olimpico, i rendiconti finanziari annuali dell’organizzazione suggeriscono che la serie è stata un grande guadagno.

Nel 2016, quando ha organizzato un tour post-olimpico di 36 città, USA Gymnastics ha registrato 12,9 milioni di dollari in quello che ha definito “entrate per eventi nazionali”. Nel 2017, ha registrato $ 4,1 milioni di entrate per eventi nazionali e nel 2018, l’ultimo anno di dati disponibili, solo $ 2,1 milioni.

USA Gymnastics ha presentato istanza di protezione dalla bancarotta nel 2018, dopo che più di 100 cause legali sono state presentate dai sopravvissuti agli abusi di Nassar, e sta ancora lavorando al processo di riorganizzazione.

“Anche se USA Gymnastics non ha in programma un tour post-olimpico nel 2021, siamo entusiasti che il Gold Over America Tour consentirà ai fan di tutto il paese di connettersi con il nostro sport e gli incredibili atleti che prenderanno parte”, Meredith Yeoman, una portavoce di USA Gymnastics, ha detto in una e-mail.



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