Anthony Edwards ti schiaccerà. E batterti a ping-pong?


Da senior alla Holy Spirit Preparatory School di Atlanta, Anthony Edwards faceva il pendolare a circa un’ora da casa sua, nella parte meridionale della città. Oltre alla distanza geografica, la sfida era che non aveva un mezzo di trasporto affidabile. Quindi si appoggiava ad amici, familiari, vicini e allenatori per traghettarlo avanti e indietro. Volevano aiutare.

“Alla gente piaceva stare con lui”, ha detto Tysor Anderson, l’allenatore di Edwards all’Holy Spirit, che era tra coloro che gli davano corse occasionali.

Anderson, tuttavia, era più impressionato dal fatto che Edwards in qualche modo riuscisse a farlo funzionare – che fosse abbastanza pieno di risorse da trovare la strada per andare a scuola ogni mattina. “Ha capito”, ha detto Anderson.

La capacità di Edwards di capire le cose è un’abilità che ha lavorato per applicare in questa stagione come guardia tiratrice del primo anno per i Minnesota Timberwolves, un franchise di fissatori di lunga data. Essendo la prima scelta assoluta nel draft NBA dello scorso anno, Edwards, 19 anni, è stato al centro dell’attenzione per una squadra in difficoltà, offrendo ai fan dei Timberwolves qualche speranza per il futuro.

Scorci di quel futuro sono venuti sotto forma di una prestazione di 42 punti contro i Phoenix Suns e spettacoli di momenti salienti, inclusi una schiacciata contro i Toronto Raptors era così esplosivo che Edwards scrutò immediatamente verso il Jumbotron sopra il campo centrale in modo da poter guardare un replay.

“Ero tipo, ‘Dannazione, è pazzesco’”, ha detto.

Edwards, che sembra essere 6 piedi e 4 pollici e 225 libbre di molle a spirale stretta, sta facendo la media 18.3 punti e 4.3 rimbalzi per i Timberwolves, che sono 16-44 in vista della partita contro gli Utah Jazz di sabato sera.

Edwards si è già rivelato una delle personalità più coinvolgenti del campionato, un giocatore che è riuscito a elevare le videoconferenze monotoni dell’era della pandemia ad arte alta. C’era un interazione con un giornalista irlandese che è diventato virale dopo che il suo accento ha attirato l’ammirazione di Edwards – “Voglio imparare a parlare in quel modo”, ha detto – e, più recentemente, l’introduzione del debuttante ad Alex Rodriguez, che sta per concludere un accordo per diventare uno dei nuovi proprietari dei Timberwolves.

“Non so chi sia”, ha detto Edwards in una telefonata con i giornalisti questo mese.

Da allora Edwards ha familiarizzato con il corpo di lavoro di Rodriguez (giocava a baseball), e l’hanno persino fatto uno scambio sui social media.

“Mi ha detto: ‘Che succede, Anthony? Sono Alex “, ha detto Edwards. “E io ero tipo, ‘Cosa c’è di buono?'”

Ci sono anche momenti in cui Edwards sembra la persona più sicura di sé del pianeta. È convinto, ad esempio, che avrebbe potuto giocare a baseball professionistico. O il calcio, se è per questo. (C’era una volta, ha detto, era il miglior corridore di 10 anni “nel mondo”.) A pochi mesi dalla sua carriera nel tennis da tavolo amatoriale, si considera il miglior giocatore dei Timberwolves. Vorrebbe essere coinvolto nel gioco rap – come produttore e artista, perché perché no?

“Amo la musica”, ha detto con un sorriso disarmante.

In un certo senso, Edwards non sembra essere influenzato dalla pressione che deriva dall’essere una scelta migliore che farà molto per dettare il futuro di un franchise NBA. E quelli che lo conoscono meglio dicono che il suo temperamento lo rende particolarmente attrezzato per il ruolo.

“Sono sempre stato colpito da quanto sia disinvolto”, ha detto Anderson, ora assistente allenatore allo stato di Jacksonville. “Lui ride. Lui parla. Se ha domande, chiede. Se ha un’opinione, opina. E se non sa qualcosa, non fingerà di saperlo. “

Non è stata una stagione facile per i debuttanti NBA. La Summer League è stata cancellata a causa della pandemia e il campo di addestramento è stato abbreviato. Ora il programma dei giochi è compresso. L’allenatore dei Timberwolves Chris Finch, che ha sostituito Ryan Saunders il 22 febbraio, ha affermato di essere stato in grado di organizzare circa una mezza dozzina di allenamenti da quando è subentrato e che metà di questi sono stati passaggi senza molta attività in campo.

In altre parole, Edwards sta imparando al volo contro un buffet di avversari molto più esperti. Finch, però, lo ha trovato estremamente docile, forse troppo docile a volte.

Qualche settimana fa, Finch ha sottolineato ai suoi giocatori che voleva che “giocassero attraverso” Karl-Anthony Towns, il centro titolare della squadra e un’altra ex scelta n. 1 in assoluto. Edwards ha preso a cuore il messaggio.

“In un certo senso ha attraversato questo periodo in cui non era affatto aggressivo perché stava solo cercando di portare la palla a KAT tutto il tempo”, ha detto Finch, riferendosi a Towns con il suo soprannome.

Edwards, però, è ancora un adolescente che non è poi così lontano dallo Spirito Santo, dove si è affermato come una star. Poco dopo che Anderson è stato assunto dalla scuola nel 2018, Edwards ha partecipato al Pangos All-American Camp in California e ha fatto colpo.

“Ho appena distrutto tutti”, ha detto Anderson.

Edwards era presto sulla buona strada per un’altra vetrina estiva d’élite, il Top 100 Camp della National Basketball Players Association, e Anderson sapeva che doveva essere lì, se non altro per poter incontrare Edwards. Voleva assicurarsi che Edwards non si trasferisse in un’altra scuola superiore prima dell’inizio della sua stagione da junior. Ma il campo è stato un biglietto difficile. Anderson ha chiamato suo nonno, l’allenatore universitario di lunga data Lefty Driesell, che aveva legami.

“Nonno”, ha ricordato Anderson dicendogli: “Non ti chiedo molto, ma devo entrare nell’edificio”.

Driesell ha consegnato e Anderson ha portato Edwards a cena, dove si sono legati durante una conversazione sul videogioco Fortnite. Anderson imparò presto di più su Edwards e sulle difficoltà che aveva vissuto. Quando Edwards aveva 14 anni, sua madre, Yvette, e sua nonna Shirley morirono entrambe di cancro. Erano figure enormi nella sua vita.

“Mi hanno reso felice”, ha detto Edwards. “Quindi cerco solo di rimanere felice.”

Edwards finì per restare allo Spirito Santo, ma solo per una stagione. Era così dominante che si è riclassificato come senior in modo che potesse laurearsi presto e iscriversi alla Georgia.

“Non dovevi essere un genio per guardare una delle sue partite e capire che questo ragazzo non aveva più bisogno di basket del liceo”, ha detto Anderson. “Aveva a malapena bisogno di basket del college.”

Con i Timberwolves, Edwards ha scoperto che ogni gioco presenta una nuova sfida. L’NBA non è la Southeastern Conference della NCAA.

“Tutti in campo sono bravi”, ha detto. “Questa è la differenza. Tutti possono andare. “

Dopo che Finch ha ottenuto il lavoro, ha parlato con Edwards dell’eliminazione di alcuni dei tiri a bassa percentuale che ingombrano le sue partite: i pull-up di fascia media e le 3 punte che stava lanciando dal palleggio. Finch voleva che arrivasse sul bordo, cercasse il contatto e tentasse più 3 punti di cattura, perché stava già facendo una buona percentuale di quelli.

“Volevamo che fosse più efficiente”, ha detto Finch. “Essere un buon tiratore significa sbarazzarsi dei cattivi tiri.”

Edwards si sente più a suo agio ora rispetto ai primi mesi della stagione, quando i debuttanti “non sanno nulla”, ha detto, e la sua produzione lo riflette. Dalla pausa NBA All-Star a marzo, Edwards ha ottenuto una media di 23,3 punti mentre tirava al 43,5% dal campo e al 34,5% da 3 punti: numeri solidi che riflettono il miglioramento durante la stagione e mostrano ancora spazio per lo sviluppo.

Da parte sua, Edwards ha detto che non aveva obiettivi specifici se non quello di “essere la migliore versione di me stesso”. E che aspetto ha? “Non lo so”, ha detto. “Ho solo 19 anni”



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