Chi è Zhang Weili, il campione cinese di UFC che combatte sabato?


Giorni prima dell’incontro per difendere il suo titolo di campione, Zhang Weili, la più famosa combattente cinese di arti marziali miste, intuì che il suo avversario stava cercando di entrare sotto la sua pelle.

L’avversario, il combattente lituano-americano Rose Namajunas, aveva incorniciato il loro scontro per il titolo di 115 libbre dell’Ultimate Fighting Championship come nientemeno che una gara ideologica tra libertà e comunismo. “Meglio morta che rossa”, ha detto la signora Namajunas, usando uno slogan anticomunista dell’era McCarthy.

Ma la signora Zhang, 30 anni, un peso di paglia che ha perso solo uno dei suoi 22 combattimenti professionali, non aveva intenzione di abboccare.

“Siamo solo atleti”, ha detto la signora Zhang in un’intervista da Jacksonville, in Florida, dove sabato affronterà la signora Namajunas di fronte a una folla esaurita.

“Non illuderti pensando di essere così importante”, ha aggiunto.

La signora Zhang potrebbe essere modesta riguardo alla propria importanza, ma per i suoi milioni di fan non è solo una delle più grandi combattenti al mondo. In piedi di un metro e mezzo, la signora Zhang è diventata un vero, anche se riluttante, simbolo dei diritti delle donne e un eroe nazionale.

Per gli spettatori (e gli oppositori) al di fuori del suo paese d’origine, è il volto duro di una Cina moderna e risoluta e del suo Partito Comunista. Per il suo governo, è l’orgoglio della nazione e un vantaggio della propaganda. Per le sue fan femminili, è un modello la cui sfida agli stereotipi di genere ha spinto i confini di ciò che significa essere una donna cinese.

Per la signora Zhang, però, tali discorsi sono poco più che una distrazione. Il combattente potrebbe prontamente drappeggiare la bandiera cinese sulle spalle dopo una vittoria, ma raramente parla di politica in pubblico. Ha poco da dire sui diritti delle donne e non si considera una femminista. “Che cosa significa anche questo termine?” chiese, apparentemente sinceramente perplessa.

Quando non picchia gli avversari con potenti pugni e calci rotanti, la signora Zhang è autoironica e persino sciocca. Ama un buon filtro selfie e si ravviva ogni volta che la conversazione si rivolge al cibo.

Ma i colleghi dicono che sotto il suo aspetto solare c’è una mente concentrata esclusivamente sulla vittoria. Quell’intensità, dicono, ha spinto la signora Zhang, la figlia di un lavoratore del carbone, in cima alle classifiche globali dell’UFC.

“Non importa quante cinture vince, non cambia”, ha detto Cai Xuejun, allenatore della signora Zhang dal 2013. “Siamo già al culmine e lei sta ancora pensando a come migliorare”.

La lotta di sabato sarà la prima della signora Zhang dal marzo dello scorso anno, quando ha difeso con successo il suo titolo in un’epica battaglia di cinque round a Las Vegas contro la combattente polacca Joanna Jedrzejczyk.

A quel tempo, la Cina stava ancora cercando di tenere sotto controllo il coronavirus e gli Stati Uniti non erano ancora entrati in blocco. Settimane prima dell’incontro, la signora Jedrzejczyk ha pubblicato un poster ritagliato con foto di se stessa con una maschera antigas accanto alla signora Zhang. In seguito si è scusata per aver preso alla leggera il virus.

“Il mio paese è devastato dall’epidemia”, ha detto una signora Zhang emozionata, il suo viso appena riconoscibile dal gonfiore, ha detto dopo il combattimento. “Spero che la Cina vincerà la battaglia; l’epidemia è un nemico comune dell’umanità “.

Sebbene una tale retorica patriottica possa suggerire il contrario, la signora Zhang è stata addestrata al di fuori della macchina sportiva controllata dallo stato che cura gli olimpionici cinesi. Invece, la campionessa nota ai fan come “Magnum” ha scoperto l’amore per il combattimento da sola.

Cresciuta nella provincia settentrionale dell’Hebei, la signora Zhang era una bambina energica. Ha combattuto spesso con i suoi due fratelli maggiori e una volta è stata sorpresa mentre cercava di scappare dalla sua scuola materna scalando i muri. Per tenerla occupata, sua madre ha scavato delle buche nel terreno da cui il bambino di 5 anni si sarebbe esercitato a saltare. Nel tempo, i buchi sono diventati più profondi.

“Mia madre è stata di grande aiuto”, ha ricordato la signora Zhang. “Mi ha sempre detto che le ragazze dovrebbero essere indipendenti e non deboli.”

Quando aveva 13 anni, la signora Zhang si iscrisse a un’accademia di arti marziali a Handan, una città con una tradizione di combattimento radicata.

La scuola, incentrata sul sanda, una forma di kickboxing sviluppata dai militari cinesi, le ha instillato un senso di disciplina.

Dei suoi 500 studenti, la signora Zhang era una delle sole 30 ragazze.

“Quando ero un bambino, prima di iniziare ad allenarmi nelle arti marziali, avrei avuto un sacco di combattimenti”, ha detto. “Più tardi, ho smesso di cercare i miei combattimenti – ho solo combattuto per conto di altre persone.”

Nonostante abbia vinto un campionato provinciale di sanda, un infortunio alla schiena ricorrente ha costretto la signora Zhang a lasciare lo sport all’età di 17 anni. I suoi genitori le suggerirono di andare alla scuola di bellezza per diventare parrucchiera.

Assolutamente no, la signora Zhang ha ricordato di aver pensato. “Volevo trovare la mia strada”, ha detto. Ha comprato un biglietto di sola andata per Pechino.

Per i successivi sei anni, la signora Zhang ha vagato per la capitale e ha svolto lavori saltuari, tra cui receptionist di hotel, maestra d’asilo e guardia di sicurezza.

La signora Zhang lavorava in una palestra all’inizio degli anni 2010, quando iniziò a praticare arti marziali miste. Le piaceva come le MMA incorporassero più stili di combattimento, in contrasto con forme tradizionali come il kung fu.

Ha fatto il salto al combattimento professionistico nel 2013 e nel 2018 ha firmato con l’UFC.L’anno successivo, ha eliminato la combattente brasiliana Jessica Andrade in soli 42 secondi, conquistando il titolo di peso paglia femminile e diventando la prima campionessa cinese nella storia dell’UFC.

Da allora, la signora Zhang è diventata una star nazionale. I notiziari statali l’hanno definita “la combattente donna più capace in Cina” e la “donna guerriera dell’Est”.

Dopo la sua vittoria lo scorso anno a Las Vegas, è stata arruolata dalla Lega della Gioventù Comunista per realizzare un video che incoraggia i giovani cinesi a “dedicare la tua migliore giovinezza alla tua amata madrepatria”. Più o meno nello stesso periodo, la società di cosmetici americana Estée Lauder la chiamò il suo ambasciatore del marchio in Cina.

Sui social media cinesi, la signora Zhang pubblica spesso video sulle sue sessioni di allenamento e sul suo schnauzer, Miu, per i suoi 5,5 milioni di follower. I suoi fan scrivono spesso di essere stati ispirati dal suo rifiuto delle nozioni tradizionali su come una donna dovrebbe apparire e comportarsi. Alcune persone speculano anche sulla sua vita amorosa – dice di essere single – e scherzano sul fatto che qualcuno oserebbe uscire con lei data la sua occupazione violenta.

“Quelle persone non mi capiscono. Vedono solo chi sono dentro l’ottagono “, ha detto la signora Zhang, riferendosi all’anello a otto facce in cui si svolgono i combattimenti UFC.

Secondo il suo agente, solo dalle sue vincite UFC, la signora Zhang ha guadagnato circa $ 1 milione. Nonostante questo successo, ha detto, poco è cambiato nella sua vita. Affitta ancora una casa alla periferia di Pechino con altre sette persone, incluso il suo allenatore e uno dei suoi fratelli. Si allena ancora cinque ore al giorno al vicino Black Tiger Fight Club.

La fama della signora Zhang in Cina è stata una manna per l’UFC, che ha ampliato attivamente la sua presenza nel paese, inclusa l’apertura di una struttura di addestramento da 13 milioni di dollari a Shanghai.

“È stata la marea che solleva tutte le barche”, ha detto Kevin Chang, vicepresidente senior di UFC per la regione Asia-Pacifico.

Giorni prima della sua resa dei conti sabato con la signora Namajunas, la signora Zhang ha detto che si sentiva bene. Aveva già iniziato a torturarsi guardando le foto dei cibi che sperava di mangiare dopo il combattimento. (Il gelato e i panini al vapore sono tra i suoi preferiti, ha detto.)

Aveva pensato a cosa avrebbe detto nell’ottagono se avesse vinto? Ci sarebbe stato un altro appassionato appello all’umanità?

Non ne era sicura, ma per ogni evenienza aveva nella tasca posteriore una riga della firma in inglese che a volte ha usato dopo una vittoria.

“Il mio nome è Zhang Weili!” grida trionfante. “Vengo dalla Cina – ricordati di me!”

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *