Lydia Ko vince di nuovo nel tour LPGA


LOS ANGELES – Lydia Ko della Nuova Zelanda stava passeggiando sulla spiaggia di Santa Monica domenica quando ha detto di essere stata morsa da un gabbiano che è entrato in picchiata e le ha rubato il panino in mano. Tutto ciò che Ko poteva fare era ridere. Il suo ritorno nella top 10 della classifica mondiale del golf femminile dopo più di tre anni di assenza ha molto a che fare con la sua pace con la sua capacità di controllare solo così tanto quando è sulla sabbia.

O sul fairway.

Il giorno prima, Ko, ex numero 1 del mondo, aveva posto fine alla siccità del titolo triennale al Lotte Championship alle Hawaii, raggiungendo una vittoria a sette tempi alimentata dalla sua convinzione che il risultato fosse in gran parte fuori dalle sue mani.

Per Ko, che a 17 anni è diventato il giocatore più giovane, maschio o femmina, a raggiungere il numero 1 e ha ottenuto 14 vittorie LPGA prima di compiere 20 anni, le aspettative erano diventate un peso che non poteva più sopportare comodamente. Così recentemente ha deciso di lasciarli ai venti del destino, dicendo a se stessa “il vincitore è già scelto”.

Il mantra l’ha liberata per giocare il miglior golf di cui è capace invece di spendere tutte le sue energie fisiche e psichiche per produrre successo. I risultati l’hanno fatta sentire nel 2021 come il 2015. In occasione del LA Open di questa settimana, il settimo classificato Ko è 38 sotto nei suoi ultimi cinque round competitivi e ha 16 punteggi inferiori alla media in 20 round competitivi quest’anno. Ha avuto uno spauracchio e 39 uccellini nelle ultime 100 buche prima di mercoledì.

“Ci vuole un po ‘di pressione per pensare che quello che dovrebbe succedere”, ha detto Ko martedì. “Alla fine della giornata, non controlli il tuo risultato anche se lo desideri.”

Ko, che sabato compie 24 anni, non è mai andata via, eppure la sua presenza nella prima pagina delle classifiche quest’anno ha la sensazione di uno spettacolo molto amato che ritorna dopo una pausa interminabile. Dopo la sua Pro-Am di martedì, Ko è stata fermata da ogni giocatore o caddy che incontrava mentre faceva camminare la serpentina attraverso uno stretto tunnel e su per una collina dalla nona buca fino al putting green di pratica.

Tutti hanno avuto congratulazioni e parole gentili per Ko, che è stata una delle giocatrici più popolari del tour da quando è entrata nella scena del golf come un’esplosione di fiato da cucciolo.

Nel 2012, da dilettante di 15 anni, Ko è diventato il più giovane vincitore di un evento LPGA, raggiungendo il primo posto al Canadian Women’s Open che includeva 48 delle prime 50 vincitrici di denaro più importanti dell’anno. Ha vinto di nuovo l’evento prima di diventare professionista a 16 anni. La LPGA ha rinunciato al limite di età minima di 18 anni per concedere la sua iscrizione e Ko ha continuato la sua ascesa a razzo. Ha vinto il suo primo evento da professionista, ha vinto gli onori di Rookie of the Year e ha vinto, vinto e vinto.

Era così coerente, ha fatto il taglio nei suoi primi 53 eventi LPGA. Era così al comando del suo gioco, aveva vinto due major e una medaglia d’argento olimpica prima del suo ventesimo compleanno.

Ma poi è successo l’inimmaginabile: Ko ha smesso di vincere. Non solo le vittorie si sono esaurite, ma Ko ha faticato ad avanzare nel fine settimana. Nei 12 mesi prima che la pandemia di coronavirus interrompesse il tour, Ko ha mancato quattro tagli, di cui uno per sette colpi al campionato di Evian, una delle cinque major del golf femminile. Le lotte di Ko hanno richiamato alla mente qualcosa che JoAnne Carner, membro della World Golf Hall of Fame, ha detto nel 2012 dopo aver visto Ko eguagliare la sua impresa del 1969 di vincere un evento LPGA da dilettante.

“Dopo il tuo nome scrivono un ‘professionista’ e all’improvviso ti sembra di dover sapere tutto”, ha detto poi Carner al Times. “C’è molta più pressione e ci provi così tanto e metti così tanta pressione su te stesso.”

Lo swing di Ko andò a sud, ma il suo sorriso non lo fece mai, anche se a volte sembravano entrambi ugualmente meccanici. Durante il suo crollo, Ko ha attraversato una serie di allenatori di swing. Uno, David Leadbetter, che è stato licenziato alla fine del 2016, ha espresso la sua convinzione che il più grande ostacolo al successo di Ko fosse la sua eccessiva dipendenza dai suoi genitori. Ha detto a chiunque le chiedesse che aveva bisogno di prendere il controllo della sua carriera se voleva cambiare i suoi risultati.

L’anno scorso, all’inizio della pandemia, Ko ha fatto una telefonata fondamentale a Sean Foley, un istruttore con sede a Orlando, in Florida, dove vive, i cui clienti hanno incluso Tiger Woods.

“Mi sentivo come se il mio swing stesse migliorando, ma potevo fare un po ‘meglio”, ha detto Ko, che ha iniziato a lavorare con Foley durante i mesi in cui il tour è stato chiuso, ma i corsi di Orlando sono rimasti accessibili.

L’interesse di Foley per i suoi clienti si estende oltre il piano dell’oscillazione e la sua filosofia di tutta la persona è scattata con Ko. Più di ogni aggiustamento che ha fatto al suo swing, Foley ha aiutato Ko a sincronizzare la sua mente e il suo corpo.

Le ricordò che può controllare solo il suo sforzo, non il risultato. Nel secondo evento dopo la ripresa del tour la scorsa estate, Ko ha tenuto un vantaggio di cinque tempi con sei buche da giocare. Ha preso un vantaggio di un colpo su Danielle Kang in carica nella buca finale, un par-5, e fatto spauracchio per finire secondo. Solo una brutta giornata in ufficio, le disse Foley. Nessun grosso problema.

Entrando nel round finale alle Hawaii con un vantaggio di un colpo su Nelly Korda, che era arrivata seconda dietro al Gainbridge LPGA a febbraio, ha recuperato un testo finale da Foley prima di iniziare. Diceva: Fiducia e convinzione.

Ha scritto le parole sul suo libro delle yardage, poi è uscita e ha giocato in quel modo, chiudendo con un 65 per aggiudicarsi la sua prima vittoria in 1.084 giorni.

“Penso che abbia risolto alcuni dei dubbi che avevo in me stesso”, ha detto Ko martedì, aggiungendo: “Mi sentivo abbastanza calmo giocando. È lì che sento che dovrebbe essere. Come solo perché scatto un 68 o un 78, questo non dovrebbe dettare il mio umore e il modo in cui mi trovo intorno al campo da golf “.

Ko considerava la vittoria una convalida tanto dei suoi genitori e del loro approccio, quanto di lei e del suo gioco. “Per loro ricevere critiche ho pensato che fosse ingiusto perché stanno solo facendo tutto il possibile per augurarmi di essere più felice”, ha detto.

Il lavoro di Foley con Ko si concentra sul trovare quella felicità, vincere o perdere. Nonostante tutta la sua precocità, forse proprio per questo, Ko aveva saltato quella lezione. Ha dovuto impararlo nel modo più duro.

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