Patrick Marleau batte il record della NHL di Gordie Howe per i giochi giocati


Patrick Marleau dei San Jose Sharks ha pattinato sul ghiaccio NHL per la 1.768esima volta lunedì, stabilendo il record del campionato per il maggior numero di partite giocate. Marleau ha superato Gordie Howe, il sei volte capocannoniere e giocatore di maggior valore noto come “Mr. Hockey.”

Marleau ha iniziato la partita contro i Golden Knights e dopo il suo primo fischio, la partita è stata interrotta per onorarlo con un annuncio, un montaggio video, un messaggio del Commissario NHL Gary Bettman e un lungo applauso ha salutato la folla a Las Vegas alzando il suo bastone. Gli squali indossavano toppe in jersey con l’uniforme n. 12 di Marleau.

Howe stabilì inizialmente il record nel 1961. L’ultimo giocatore nei quattro principali campionati sportivi professionistici nordamericani a stabilire un record per le partite giocate era stato il kicker della NFL Morten Andersen nel 2004.

Marleau, 41 anni, non ha perso una partita dalla stagione 2008-9 e ha giocato più del 98% delle partite possibili in 23 stagioni con San Jose, Toronto e Pittsburgh. Per mettere in prospettiva la sua impresa, la NHL accoglierà il suo 32esimo franchise nella stagione 2021-22, il Seattle Kraken. Non giocheranno la loro 1.768a partita fino al 2043.

Da quando Marleau ha debuttato nel 1997, il campionato ha cambiato le regole e cancellato una stagione a causa di una disputa di lavoro, e lo stile di gioco è cambiato.

“La partita quando ha iniziato era completamente diversa da quella che sta giocando ora”, ha detto l’allenatore dei Los Angeles Kings Todd McLellan, che ha allenato Marleau per sette stagioni con il San Jose. “Basti pensare al numero di serrate, al numero di modifiche alle regole, al tipo di contatto fisico, ai combattimenti che sono scomparsi, al fattore di intimidazione, al tipo di arbitraggio che abbiamo visto allora a quello che vediamo oggi, tecnologia, coaching, portieri, dimensioni dell’attrezzatura “.

Ha continuato: “Se avesse iniziato un diario dal Day 1 fino ad ora, sarei il primo a leggerlo, perché sarebbe in grado di raccontare una lunga storia su un grande gioco che è cambiato nel corso dei decenni”.

Quella storia includerebbe la custodia dei trofei ben decorata di Marleau. Ha vinto due volte medaglie d’oro alle Olimpiadi e una volta ai Campionati del mondo e alla Coppa del mondo di hockey. Si colloca al 23 ° posto nella lista degli obiettivi di carriera della NHL con 566 e al sesto in gol vincenti nella stagione regolare e nei playoff.

Ma gli manca il premio finale della NHL. Prima di battere il record di Howe, Marleau aveva già compiuto un’altra impresa di longevità, anche se ignominiosa, avendo giocato la maggior parte delle partite senza vincere la Stanley Cup.

Marleau ha giocato in quattro finali di conferenza e una serie di finali della Stanley Cup, la sconfitta degli Sharks contro i Pittsburgh Penguins nel 2016. Gli Sharks sono entrati nella partita di lunedì con bisogno di una corsa seria per raggiungere altezze simili, 5 punti su un posto di playoff con 12 partite rimanenti , ma una Coppa sfuggente guida ancora la passione di Marleau.

“Voglio essere guardato quando me ne sarò andato perché ho dato tutto, mi è piaciuto il gioco, mi è piaciuto molto il gioco, mi è piaciuto stare con la squadra e mi è piaciuto vincere le partite”, ha detto Marleau. “Queste sono le cose più importanti, ovviamente se posso aggiungere una vittoria alla Stanley Cup prima di ritirarmi, sarebbe l’ideale per me. Ma solo avere le caratteristiche giuste per essere un grande compagno di squadra e un grande giocatore, questo è il motivo per cui vorrei essere conosciuto “.

Verso la fine della sua carriera, Marleau è diventato una sorta di tramite tra i suoi allenatori e i giocatori più giovani della squadra, mettendo in pratica le prime tutele ricevute dai veterani di Sharks, in particolare il portiere Kelly Hrudey.

Peter DeBoer, che è succeduto alla McLellan a San Jose e ha allenato gli Sharks alle finali, ha incontrato per la prima volta Marleau mentre allenava la nazionale canadese under 17. DeBoer, che ora allena Vegas, ha detto che anche allora i compagni di squadra erano attratti dal comportamento fiducioso ma senza pretese di Marleau.

Il percorso di Marleau è allo stesso tempo classico e moderno, passando da una fattoria nel Canada occidentale a un giocatore che ha affinato le sue routine di condizionamento, prevenzione degli infortuni e anti-invecchiamento nel tempo e ha adattato il suo gioco all’evoluzione dello sport.

“Quello che Patrick ha e forse manca alla generazione di oggi è che è un duro contadino. È un grande, grosso, forte ragazzo di campagna del Saskatchewan ”, ha detto McLellan, anche lui della provincia. “Questo è ciò come ha iniziato, e poi si è dedicato all’allenamento e alla sua forma fisica”.

Degli oltre 8.000 giocatori che hanno giocato nella NHL nel corso della sua storia, i due più durevoli erano entrambi del Saskatchewan.

I due si sono incontrati all’All-Star Game del 2009 a Montreal, quando Marleau e suo figlio maggiore stavano giocando con i mini-bastoncini in un corridoio dell’arena. Howe prese un bastone dalla mano di Marleau e iniziò a giocare con suo figlio, in un attimo Marleau disse che era rimasto impresso nella sua memoria.

Ma solo Howe ha suonato in cinque decenni diversi. La sua carriera iniziò nel 1946 e sembrò terminare nei primi anni ’70 quando il bilancio di così tanti giochi si manifestò sotto forma di artrite e altri infortuni.

Dopo due stagioni lontano, Howe tornò sul ghiaccio nel 1973 per giocare con i suoi figli – Mark e Marty – e registrò altre 419 partite nella World Hockey Association con Houston Eros e New England Whalers.

I campionati alla fine si fusero e Howe giocò un’altra campagna NHL con i Whalers nella stagione 1979-80. Marleau avrebbe bisogno di giocare circa altre cinque stagioni delle solite 82 partite per eclissare il totale professionale di Howe.

Mark Howe ha detto che suo padre, morto nel 2016, sarebbe stato entusiasta di vedere Marleau battere il suo record e che ha tenuto in grande considerazione gli altri concorrenti.

“Il lavoro a maglia che unisce i ragazzi che giocano così a lungo si chiama passione”, ha detto Mark Howe, lui stesso un Hall of Famer. “Ha una buona taglia ed è uno skater potente. Ha segnato molti gol, grandi gol, negli anni in cui gli Sharks erano al loro apice “.

Durante il primo e il più lungo dei tre stint di Marleau a San Jose, dal 1997 al 2017, ha aiutato la squadra a fare 17 presenze nei playoff. Partì per Toronto, ma gli Sharks volevano tenerlo così tanto che il centro stella Joe Thornton era disposto a prendere uno stipendio più basso per la squadra per accogliere Marleau.

McLellan una volta disse che Thornton era stato “tagliato dalla vecchia stoffa” e descrisse Marleau in modo simile, dicendo che Marleau offriva un collegamento con il passato dell’hockey. Lui, Thornton e il difensore dei Washington Capitals Zdeno Chara sono gli unici giocatori rimasti arruolati negli anni ’90.

Anche dopo aver stabilito il record di carriera, Marleau può ancora ottenere un altro segno di longevità.

Se Marleau giocherà un’altra stagione intera il prossimo anno, supererebbe il record di Doug Jarvis di 964 partite consecutive, anche se dovrebbe vedersela con il difensore dei Florida Panthers Keith Yandle, le cui 912 partite sono l’unica serie attiva più lunga della sua.

E ovviamente c’è ancora la ricerca di una Stanley Cup.

“Finché la mia famiglia è disposta a continuare a sostenermi, vedendomi fuori per i viaggi su strada e dandomi il benvenuto a casa al ritorno”, ha detto Marleau, “cercheremo di continuare il più a lungo possibile.”

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