La pandemia ha dimostrato che i nostri bagni fanno schifo

Per coloro che non hanno accesso ai servizi igienici privati, i blocchi hanno anche reso i servizi igienici disponibili al pubblico ancora più scarsi di quanto non siano normalmente. Questo è stato particolarmente difficile per la popolazione senza alloggio, così come per quelli con disturbi intestinali e di altro tipo. Negli slum di alcune delle città in rapida crescita del mondo, le strutture condivise – a volte le uniche disponibili – spesso rimanevano aperte, ma rendevano difficile l’allontanamento sociale.

Non è solo l’infrastruttura delle acque reflue che sta invecchiando oa rischio; anche la forza lavoro dei servizi igienico-sanitari. Negli Stati Uniti, il settore sta affrontando un’ondata di pensionamenti a volte soprannominati lo “tsunami d’argento”. Quando è iniziata la pandemia, alcune società di servizi per le acque reflue, temendo di perdere i loro lavoratori anziani critici e difficili da sostituire per malattia o peggio, hanno bloccato le loro strutture con i lavoratori all’interno per turni di una settimana, in modo che il virus non potesse entrare. In India, gli addetti alla pulizia delle fognature, che spesso provengono da una casta altamente stigmatizzata, hanno presentato una petizione al governo per semplici dispositivi di protezione individuale in modo che potessero continuare a svolgere il loro lavoro critico.

La soluzione al nostro problema della cacca non è solo ricostruire le infrastrutture convenzionali, ma anche adottare una serie di innovazioni più recenti, nonché incoraggiarne di nuove, che renderanno i nostri bagni molto migliori: più sani, più sostenibili e più equi. Affinché questo diventi una realtà, i governi statali e locali avranno bisogno di finanziamenti sufficienti e di nuove politiche pubbliche che creino incentivi.

Fortunatamente, l’amministrazione Biden sembra fare passi nella giusta direzione. Il presidente è recente richiesta di legge sulle infrastrutture modernizzare “i sistemi idrici che invecchiano [that] minacciare la salute pubblica in migliaia di comunità a livello nazionale “. (Non è ancora chiaro esattamente quanto denaro andrà alle acque reflue.) Un’infusione di finanziamenti federali potrebbe aprire molte strade al miglioramento: dove esistono già infrastrutture centralizzate, le città possono utilizzare sia strumenti consolidati che nuovi per estrarre le acque reflue per il riscaldamento, acqua, sostanze nutritive, prodotti chimici e metalli preziosi, così come per il biogas e altre forme di carburante molto più di quanto non facciano già; sensori digitali adatti per il difficile ambiente fognario possono aiutare i sistemi sovraccarichi a utilizzare i tubi in modo più intelligente e ridurre le fuoriuscite; nuove installazioni possono estrarre la carta igienica usata dai flussi di acque reflue prima che arrivi al trattamento e riciclarla in cellulosa, una materia prima con ampie applicazioni o persino sostanze chimiche industriali di valore. Con gli strumenti giusti, anche i fatberg (masse congelate di spazzatura che causano intasamenti dannosi e costosi per le fognature) possono diventare biocarburanti grazie agli oli, ai grassi e al grasso contenuti, sebbene sarebbe meglio per le persone smettere di lavare le salviette e smaltire gli oli giù gli scarichi del tutto.

E ci sono anche reinvenzioni più radicali in cantiere. Piccoli sistemi distribuiti che trattano i rifiuti dei servizi igienici e riutilizzare l’acqua in loco (in edifici o comunità) si stanno sviluppando rapidamente. Le aziende di servizi igienico-sanitari basati su container stanno lavorando per fornire un servizio di ritiro regolare. E i servizi igienici che “deviano l’urina”, che separano l’urina ad alto contenuto di nutrienti e a basso contenuto di patogeni dalle feci e dall’acqua, agiscono più come bidoni per la raccolta differenziata che come bidoni della spazzatura. Queste innovazioni possono essere più adatte a contesti difficili, più resistenti agli eventi estremi, avere impatti climatici minori, inquinare meno e produrre risorse come acqua pulita, compost, carburante e persino proteine ​​degli insetti. Potrebbero anche creare flussi di reddito e fornire posti di lavoro sicuri e ben pagati nei servizi igienico-sanitari, che portano il tipo di lavoratori giovani, attenti all’ambiente e diversificati di cui il campo ha bisogno. Molti di questi concetti sono nella fase pilota e dimostrativa; per renderli una realtà su scala più ampia, hanno bisogno di maggiori investimenti, politiche governative che supportino i loro sforzi e il consenso delle persone comuni che sono disposte a superare la schizzinosità per diventare i primi ad adottare tecnologie innovative per i servizi igienici.

Altre innovazioni promettenti hanno a che fare con quei piccoli pezzi del materiale genetico del coronavirus nella cacca. I bagni e le fognature ci prelevano efficacemente ogni giorno campioni di feci. Scienziati di tutto il mondo hanno già analizzato le acque reflue, fornendo feedback agli esperti di salute pubblica e ai responsabili politici su nuovi focolai, tendenze ed effetti di regole e restrizioni. Sono persino riusciti a catturare e fermare i focolai all’inizio ambienti come dormitori universitari. Non è difficile immaginare le toilette mediche del futuro –come uno che è già sul mercato per i centri di vita per anziani– avvisandoci quando siamo stati infettati. Questi sforzi potrebbero continuare a ripagare negli anni a venire, anche dopo la pandemia, in termini di monitoraggio non solo del coronavirus ma di altre malattie e minacce per la salute.

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