Compagni di squadra a Brooklyn, Rivals in MLS


Nei primi giorni del riavvio della Major League Soccer la scorsa estate, Jim Curtin, l’allenatore della Philadelphia Union, ha detto ai suoi giocatori di aver messo in fila un ospite speciale per una videoconferenza.

I giocatori dell’Unione erano nella bolla del campionato al Walt Disney World, fuori Orlando, in Florida, ea causa dei protocolli di salute e sicurezza che limitavano le riunioni di grandi gruppi, si erano sparsi nelle loro stanze d’albergo per la chiamata. Una figura familiare apparve presto sui loro schermi. Kevin Durant, uno dei nuovi proprietari della squadra, era arrivato per tenere un discorso di incoraggiamento.

Mentre il discorso di Durant – un messaggio su ciò che serve per avere successo e diventare un campione – si è trasformato in una discussione che non è vietata ai limiti, i giocatori gli hanno chiesto delle sue corse per il titolo NBA con Golden State, della sua decisione di unirsi ai Nets in free agency e sulla sua riabilitazione allora in corso dall’intervento al tendine d’Achille.

“Ha colpito i nostri giocatori perché sono stati tutti infortunati in determinati momenti – quanto può essere solo, e tornare in cima”, ha detto Curtin. “La cosa interessante è che ho ragazzi di 15 paesi diversi nel mio gruppo, e tutti loro mi hanno detto, ‘È stato fantastico’. Penso che Kevin abbia contribuito alla squadra in un modo più grande di quanto pensasse. “

Quando Durant ha accettato di acquistare una quota del 10% nell’Unione lo scorso giugno – un investimento del valore di oltre 20 milioni di dollari – si è unito a un club in crescita ma selezionato di stelle del basket che hanno acquisito interessi in squadre di calcio professionistiche. LeBron James era in testa alla curva quando, nel 2011, si è assicurato una piccola quota nel club inglese del Liverpool.

Per un breve periodo, Carmelo Anthony era il proprietario del Puerto Rico FC dell’ormai defunta North American Soccer League, e la star della WNBA Candace Parker ha recentemente acquistato un pezzo di Angel City FC, una squadra di espansione nella National Women’s Soccer League.

Durant non è nemmeno l’unico proprietario di calcio nello spogliatoio dei Nets. Riceve quotidianamente promemoria della rapida impollinazione incrociata della NBA con la MLS: Steve Nash, l’allenatore dei Nets, è un co-proprietario dei Vancouver Whitecaps; Joe Tsai, il proprietario dei Nets, lo ha fatto una partecipazione nel Los Angeles FC; e James Harden, uno dei compagni di squadra di Durant, è arrivato a Brooklyn in questa stagione con una fetta di proprietà della Houston Dynamo.

“Sono sicuro che una volta che giocheremo con quei ragazzi, io e James ci faremo una bella scommessa”, ha detto Durant in un’intervista telefonica, aggiungendo: “È bello vedere ragazzi del nostro sport che si fanno avanti e fanno qualcosa di diverso”.

Il coinvolgimento dei migliori giocatori di basket nel calcio nordamericano arriva in un momento in cui gli atleti, in particolare gli atleti neri, stanno sempre più sfruttando la loro ricchezza e il loro profilo pubblico per ribaltare la tradizionale dinamica atleta-proprietario. Considera che i ranghi di proprietà della NWSL ora includono non solo Parker ma anche Serena Williams e Naomi Osaka, stelle del tennis che comprendono la loro influenza e stanno cogliendo le opportunità per esercitarla oltre il campo.

“Penso che i giocatori si stiano rendendo conto ora che hanno l’opportunità non solo di giocare per queste squadre e di essere pagati da questi proprietari”, ha detto Parker. “Hanno l’opportunità di scrivere effettivamente gli assegni. Questa generazione ha una mentalità diversa “.

Parker ha detto che negli ultimi anni è diventata più seria riguardo all’idea di possedere una squadra come giocatrice dei Los Angeles Sparks. Ha conosciuto i proprietari, ha detto, ed è rimasta incuriosita da ciò che accade dietro le quinte e dal profondo effetto di quelle decisioni.

Durant ha detto di essersi buttato negli affari dell’Unione. Partecipa alle teleconferenze settimanali del gruppo di proprietà. Ha parlato con gli allenatori di sviluppo e formazione. Ha offerto opinioni su tutto, dal design della maglia alla sensibilizzazione della comunità. Ha conferito con i giocatori su questioni di giustizia sociale, partecipando a una chiamata che ha contribuito a portare a il ruolo del team in una campagna di registrazione degli elettori l’anno scorso. E ha mostrato la volontà di decidere decisioni arbitrali dubbie, come qualsiasi altro buon fan dell’Unione.

Dopo che l’Unione si è separata da due dei loro migliori giocatori in bassa stagione, il centrocampista Brenden Aaronson ora gioca in Austria e il difensore Mark McKenzie è partito per il Belgio – Durant potrebbe essere l’aggiunta di più alto profilo della squadra nell’ultimo anno.

Durant non era esattamente un appassionato di calcio cresciuto a Prince George’s County, Md., Fuori Washington, DC Alto per la sua età e alto 6 piedi e 10 al liceo, trascorreva la maggior parte del suo tempo a lavorare sul suo tiro in sospensione. Ma avrebbe preso a calci il pallone da calcio con i suoi amici, ha detto, e ha rapidamente identificato un parallelo tra gli sport.

“Giuro che una delle cose che gli piace è che dipende dal segnare un secchio”, ha detto Rich Kleiman, manager e partner commerciale di Durant.

All’inizio della sua carriera nell’NBA, Durant ha fatto un paio di viaggi promozionali in Europa per conto di Nike, uno dei suoi sponsor, e ha incontrato alcuni degli altri lanciatori globali della società. Per caso erano giocatori di calcio. L’esposizione di Durant ha continuato a crescere quando si è unito ai Warriors e ha sviluppato una relazione con Nash, che allora lavorava con il team come consulente per lo sviluppo dei giocatori. Nash, che è stato un co-proprietario dei Whitecaps dal 2008, è un appassionato giocatore di calcio il cui fratello Martin una volta ha giocato per la squadra nazionale canadese.

“Steve è enorme nel calcio”, ha detto Durant. “Abbiamo parlato di cosa significa essere un proprietario, di quanti viaggi fa per stare al passo con la squadra e di quanto spesso ci va”.

Durant ha ricordato un’esperienza formativa nel 2019, quando ha visto un comunicato stampa che annunciava che Harden si era unito al gruppo di proprietà del Dynamo e Houston Dash della NWSL “Mi sono sempre più interessato quando ho visto alcuni dei miei colleghi entrare in questo”, ha detto Durant.

Per atleti come Durant, ha detto Kleiman, le franchigie di calcio sono “un punto di ingresso realistico” per la proprietà della squadra. I giocatori attuali non sono autorizzati ad acquisire partecipazioni in squadre NBA o WNBA, e le valutazioni delle franchigie NFL e dei migliori club di calcio europei possono raggiungere miliardi, mettendo significative quote di proprietà fuori dalla portata anche per gli atleti facoltosi. (Ci sono eccezioni, ovviamente: James ha acquistato una quota minore nei Boston Red Sox il mese scorso dagli stessi partner che possiedono il Liverpool.)

Parker ha detto che la forza trainante dietro il suo coinvolgimento con l’Angel City FC è stata sua figlia di 11 anni, Lailaa. Parker, due volte vincitore del Most Valuable Player Award della WNBA, è stato a lungo esplicito nell’incoraggiare gli altri a sostenere e investire nello sport femminile.

“E mia figlia, è la principale che mi chiama per tutte le mie cose. Era quella che diceva, ‘Ma mamma, lo stai facendo?’ ”Ha detto Parker. “Quindi l’avevo in mente quando ho deciso di fare questo, perché penso che sia così importante per noi non solo dirlo, ma anche farlo.”

Parker ha detto che il calcio, non il basket, è stato il suo primo amore. Ha giocato fino all’età di 13 anni, ha detto. “Fino a quando i miei genitori non hanno distrutto i miei sogni perché stavo per essere alta e mi hanno detto che non avevano mai visto nessun giocatore di calcio di 6 piedi e 2”, ha detto. “Volevo essere Mia Hamm o Brandi Chastain.”

Durant aveva parlato con un altro team MLS, DC United, di investire nella squadra prima che quei negoziati si fermassero. Dopo L’Athletic ha riferito su quelle discussioni nell’ottobre 2019, Jay Sugarman, il proprietario di maggioranza dell’Unione, ha contattato.

“Una sorta di tempismo fortuito”, ha detto Sugarman. “Stavamo cercando voci diverse nel nostro gruppo di proprietà.”

Due mesi dopo, Durant e Kleiman hanno fatto visita ai funzionari della squadra presso la struttura di addestramento dell’Unione. Curtin ha operato come guida turistica. “Mentirei se dicessi che non sono un po ‘colpito da una star”, ha detto.

Qualsiasi idea preconcetta che Curtin aveva sul potenziale ruolo di Durant – che voleva solo attribuire la sua celebrità alla squadra senza alcun coinvolgimento effettivo – si dissolse mentre giravano per l’edificio. Durant aveva delle domande.

“Si poteva dire subito con Rich e con Kevin che erano seri”, ha detto Curtin.

Sugarman ha detto di sentire che Durant e Curtin erano filosoficamente allineati. Nella sala pesi, Curtin ha parlato di come i “muscoli della spiaggia” sono fuori e la forza centrale è dentro. Nella caffetteria, ha presentato Durant allo chef della squadra e ha sottolineato l’importanza della dieta per il recupero. Nella sala cinematografica, Curtin ha detto che gli piaceva mantenere quelle sessioni il più serrate possibile, altrimenti rischiava di perdere l’attenzione dei giocatori.

“Mi sento allo stesso modo”, rispose Durant.

Curtin ha anche spiegato come ha evitato lo spogliatoio perché lo considerava lo “spazio sacro” dei giocatori e come la squadra ha dato la priorità al suo settore giovanile e all’innovazione. Philadelphia ha sperimentato con i localizzatori GPS, ha detto a Durant. La squadra fa volare droni durante le sessioni di allenamento. Scava nell’analisi.

“Era interessato”, ha detto Curtin. “Non solo interessato al gioco del calcio, ma anche interessato a ciò che facciamo in campo e a come prepariamo i nostri giocatori”.

Entro lo scorso giugno, l’accordo era ufficiale. La quota di proprietà di Durant include una partnership di marketing con Thirty Five Ventures, la società di sport, media e intrattenimento che ha co-fondato con Kleiman. Ma gli ha anche regalato un gol per il campionato in un altro sport.

L’Unione ha chiuso con il miglior record in MLS nella stagione abbreviata dello scorso anno, ma è stata eliminata al primo turno dei playoff. Loro e Durant vogliono un finale migliore quest’anno.

“Vogliamo solo continuare a costruire”, ha detto Durant. “C’è molto lavoro da fare.”



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