Pronto o no, Hideki Matsuyama è ora un eroe nazionale in Giappone


TOKYO – Hideki Matsuyama non è mai stato un fan dei riflettori. Anche quando è diventato il giocatore di golf maschile di maggior successo del Giappone, ha fatto del suo meglio per evitare l’attenzione profusa su ogni mossa di altri atleti giapponesi che hanno brillato sulla scena mondiale.

Ma con la sua vittoria di domenica al Masters di Augusta, in Georgia, il riflesso sarà ormai inevitabile. La sua vittoria, la prima di un giapponese in uno dei principali campionati di golf, è il compimento di un’ambizione di lunga data per il paese e garantisce che sarà celebrato come un eroe nazionale, con l’adorazione e il controllo che seguono.

Il Giappone è una nazione di appassionati golfisti e lo status del gioco come lo sport preferito dall’élite politica e degli affari occidentali gli ha conferito una risonanza speciale. Il successo nello sport è stato a lungo un indicatore critico della posizione globale del paese, con gli Stati Uniti e l’Europa spesso lo standard con cui il Giappone misura se stesso.

“Abbiamo sempre sognato di vincere il Masters”, ha detto Andy Yamanaka, segretario generale della Japan Golf Association. “È un momento molto commovente per tutti noi. Penso che molte persone abbiano pianto quando ha finito. “

Quelle lacrime riflettono, in parte, una nazione insulare che si considera più piccola e meno potente di altri grandi paesi, anche se è la terza economia più grande del mondo. Ciò significa che gli atleti che lo rappresentano a livello globale sono spesso gravati da aspettative e pressioni che trascendono il campo di gioco.

I media del paese hanno seguito le gesta dei suoi atleti all’estero con un’intensità che alcuni hanno trovato snervante. Quando la star del baseball Ichiro Suzuki si unì ai Seattle Mariners, le testate giornalistiche giapponesi istituirono uffici in città dedicati esclusivamente a coprirlo. Le stazioni televisive qui trasmettono partite apparentemente oscure della major league nel caso in cui appaia un giocatore giapponese. Anche le prestazioni di punteggio modeste di un giocatore giapponese della NBA possono far scattare i titoli dei giornali.

Il golf non fa eccezione. Anche durante i tornei a bassa posta in gioco, un gruppo di giornalisti giapponesi spesso segue Matsuyama, 29 anni, un grado di attenzione che il golfista timido per i media sembra aver trovato travolgente.

Ad Augusta, la pressione – almeno da parte dei media – è stata fortunatamente bassa. Le restrizioni del Covid-19 avevano ridotto al minimo la partecipazione dei giornalisti e la stampa giapponese si è rivelata in piccolo numero. Dopo aver terminato il terzo round di sabato con un vantaggio di quattro tempi, Matsuyama ha ammesso ai giornalisti che “con meno media, è stato molto meno stressante per me”.

La sua vittoria è stata una svolta importante per un paese che ha il secondo maggior numero di giocatori e campi da golf al mondo. Il gioco è una presenza onnipresente in tutta la nazione, con le alte reti verdi dei campi pratica che segnano lo skyline di praticamente ogni sobborgo. Nel 2019, il PGA ha aggiunto il suo primo torneo ufficiale in Giappone.

Nel secolo da quando il gioco è stato introdotto in Giappone da commercianti stranieri, il paese ha prodotto un numero di giocatori di alto livello, come Masashi Ozaki e Isao Aoki. Ma fino ad ora, solo due avevano vinto tornei importanti, entrambe donne: Hisako Higuchi al campionato LPGA 1977 e Hinako Shibuno al Women’s British Open 2019.

All’inizio di questo mese, un’altra donna giapponese, Tsubasa Kajitani, ha vinto la seconda competizione femminile amatoriale all’Augusta National.

La vittoria di Matsuyama’s Masters è stata il coronamento di un viaggio iniziato all’età di 4 anni nella sua città natale, Matsuyama – nessun parente – sull’isola meridionale del Giappone di Shikoku. Suo padre, un giocatore di golf dilettante che ora gestisce un campo pratica, lo ha introdotto al gioco.

Ha eccelso nello sport da adolescente e nel 2011 è stato il dilettante più alto al Masters. Nel 2017, aveva vinto sei eventi del tour PGA ed era classificato n. 2 al mondo, il più alto di sempre per un giocatore di golf giapponese.

Negli ultimi anni, tuttavia, sembrava aver colpito un crollo, perseguitato da un gioco corto irregolare e una tendenza a cedere sotto pressione, sperperando lead imponenti sui putting green dei nove secondari.

In tutto questo, Matsuyama ha condotto un’esistenza privata incentrata sul golf, mentre altri atleti hanno collezionato apparizioni sui media e sponsorizzazioni aziendali. Si è guadagnato l’elogio per un’etica del lavoro che a volte lo ha portato a coronare un’apparizione in un torneo importante con ore di lavoro sul suo swing.

Sembra che non abbia hobby o interesse ad acquisirli. Nel 2017, ha sorpreso i media quando ha annunciato che sua moglie aveva dato alla luce il primo figlio della coppia. Pochi sapevano nemmeno che fosse sposato. Nessuno l’aveva mai chiesto, ha spiegato.

Quando Donald J. Trump – un devoto del gioco che amava condurre affari presidenziali sui collegamenti – visitò il Giappone nel 2017, il primo ministro dell’epoca, Shinzo Abe, reclutò Matsuyama per un po ‘di diplomazia del golf. Il trio non ha tenuto il punteggio e Matsuyama – fedele alla sua natura – ha avuto poco da dire sull’esperienza.

Con la sua vittoria ad Augusta, le aspettative su Matsuyama aumenteranno a dismisura. È probabile che l’attenzione dei media raggiunga un picco nelle prossime settimane e le offerte di approvazione invaderanno.

Sebbene il golf sia diventato popolare in Giappone negli ultimi anni, gli analisti sportivi stanno già ipotizzando che la vittoria di Matsuyama potrebbe aiutare ad alimentare una rinascita nel gioco, che ha avuto un rinnovato interesse come sport favorevole alla pandemia che rende facile mantenere una sana distanza sociale . Anche le Olimpiadi di Tokyo di quest’estate focalizzeranno l’attenzione sul gioco.

Munehiko Harada, presidente dell’Università di sport e scienze della salute di Osaka ed esperto di marketing sportivo, ha affermato di sperare che Matsuyama avrebbe usato la sua vittoria per impegnarsi in una maggiore diplomazia del golf e che avrebbe migliorato la retorica e la violenza anti-asiatica che sono divampate. durante la pandemia.

“Sarebbe fantastico se la vittoria del signor Matsuyama alleviasse i sentimenti negativi nei confronti degli asiatici negli Stati Uniti e creasse una sorta di slancio al rispetto reciproco”, ha detto, aggiungendo che sperava che il presidente Biden invitasse il golfista al Casa Bianca prima di un incontro programmato con il primo ministro giapponese, Yoshihide Suga, questa settimana.

In commenti ai media, Suga ha elogiato la performance di Matsuyama, dicendo che “ha dato coraggio e commosso profondamente le persone in tutto il Giappone”.

La pressione è già alta per Matsuyama per ottenere un’altra vittoria per la nazione.

“Non conosco il suo prossimo obiettivo, forse vincere un altro importante o ottenere un grande slam, ma per la Japan Golf Association, ottenere una medaglia d’oro alle Olimpiadi sarebbe una notizia meravigliosa”, ha detto Yamanaka, il segretario generale dell’associazione.

I notiziari hanno ipotizzato che Matsuyama sarà arruolato per accendere il calderone olimpico alla cerimonia di apertura dei Giochi a luglio.

Alla domanda sulla possibilità in una conferenza stampa dopo la sua vittoria, Matsuyama ha esitato. Prima che potesse impegnarsi in qualcosa, ha detto, avrebbe dovuto controllare il suo programma.

Hisako Ueno ha contribuito alla segnalazione.

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