Hideki Matsuyama del Giappone è il primo vincitore del Masters di origine asiatica


AUGUSTA, Ga. – Il primo swing di Hideki Matsuyama nel round finale dell’85 ° Masters è stato un sgradevole fetta a forma di banana che sarebbe sembrato familiare sul primo tee snervante di qualsiasi campo da golf al mondo.

Matsuyama, che è entrato nel quarto round di domenica con un vantaggio di quattro colpi, sabato sera non aveva dormito molto e la passeggiata domenica pomeriggio dal campo pratica al campo da golf è stata più inquietante.

“Quando sono arrivato al primo tee mi ha colpito”, ha detto Matsuyama. “Ero davvero nervoso.”

Ma Matsuyama ha dato la caccia al suo ribelle vialetto di apertura nel bosco a sinistra e ha scelto con decisione un percorso intrepido, facendo a pezzi la sua palla da un letto di paglia di pino sottile attraverso uno spazio sottile tra due alberi. Il caddie di Matsuyama, Shota Hayafuji, ha urlato “Woo”, che ha suscitato un sorriso a trentadue denti dal tipico non dimostrativo Matsuyama.

Anche se ha superato il primo buco, il tono per la sua giornata era impostato.

Matsuyama, 29 anni, un ex adolescente prodigio del golf in Giappone che da tempo avrebbe sfondato sul più grande palcoscenico del golf, domenica ha affrontato senza paura lo scoraggiante layout dell’Augusta National Golf Club per costruire un vantaggio dominante. Anche con tre spauracchi instabili nelle buche finali, ha perseverato con un coraggioso round finale 73 per vincere il Masters 2021 di un colpo e diventare il primo campione di origine asiatica del torneo.

Matsuyama, che ha concluso 10 sotto il pari per il torneo, è anche il primo giapponese a vincere un importante campionato di golf. Zalatoris è arrivato secondo, e Xander Schauffele e Jordan Spieth hanno pareggiato per il terzo posto a sette sotto il par.

La vittoria rivoluzionaria di Matsuyama lo renderà un eroe nazionale nel Giappone pazzo di golf, che ha avuto una ricca storia di produzione di golfisti di livello mondiale che si sono avvicinati alla vittoria di un campionato importante negli ultimi decenni ma non sono stati all’altezza. Due donne giapponesi hanno vinto importanti campionati di golf. La svolta di Matsuyama arriva in un momento di disordini per la violenza mirata a scopi razziali contro asiatici e asiatico-americani.

Il nuovo volto del golf giapponese è timido e con le labbra serrate, tanto che quando si è sposato e ha avuto un figlio nel 2017 lo ha tenuto nascosto al mondo del golf per sette mesi. Domenica, dopo aver ricevuto la sua giacca verde cerimoniale accanto al diciottesimo green, Matsuyama rimase immobile, le braccia lungo i fianchi mentre i fotografi del telegiornale gli scattavano la foto. Esortato a sembrare celebrativo, alzò entrambe le braccia in alto e sorrise docilmente. Incoraggiato dalla reazione accattivante che ha suscitato, Matsuyama ha allargato il suo sorriso e ha colpito due volte i pugni in aria.

Condotto a una conferenza stampa, a Matsuyama è stato chiesto se fosse il più grande giocatore di golf della storia giapponese.

“Non posso dire di essere il più grande”, ha risposto tramite un interprete. “Tuttavia, sono il primo a vincere una major, e se questo è il livello, allora lo stabilisco.”

Matsuyama era più interessato a rispondere a quale effetto avrebbe potuto avere la sua vittoria sui giovani golfisti giapponesi.

“Fino ad ora, non abbiamo avuto un grande campione in Giappone, forse molti giovani golfisti pensavano che fosse impossibile”, ha detto. “Si spera che questo dia l’esempio che è possibile e se si mettono in mente di farlo, possono farlo anche loro.”

Matsuyama, che aveva il punteggio più basso per un dilettante al Masters 2011, si è classificato secondo al mondo quattro anni fa, ma improvvisamente è caduto in crisi. Fino a domenica non vinceva un torneo dal 2017 e la sua classifica era scivolata al 25 ° posto a livello mondiale.

Ma dopo un brillante 65 nel terzo round di sabato – aveva un’aquila e quattro uccellini nelle sue ultime otto buche – Matsuyama è arrivato al round finale con un cuscino sano in cima alla classifica. Domenica è stato costante al via, anche dopo lo spauracchio dell’apertura. Ha rimbalzato con un uccellino al secondo, poi ha tirato fuori cinque pars ed è entrato nelle ultime nove con un comodo vantaggio di cinque colpi.

Ma come spesso accade in una domenica dei Maestri, sono seguite cose strane e impreviste.

Alla 15a buca par-5, Matsuyama ha misurato un secondo colpo nel fairway a 227 yard dall’asta della bandiera. Ha detto che ha “lavato” un ferro da stiro 4 ma la sua pallina da golf è balzata fuori dal green ed è finita nell’acqua dietro la buca. Non è stato un piccolo passo falso, non con il suo compagno di gioco Schauffele che stava per birdie alla sua quarta buca consecutiva. Matsuyama non ha perso la sua compostezza o persistenza. Effettuando un tiro di rigore, ha prudentemente scheggiato fino ai margini del green e ha piazzato due putt per uno spauracchio.

Schauffele era in svantaggio di soli due colpi quando i due sono saliti sul 16 ° tee. Ancora inseguendo il leader, Schauffele ha detto che sentiva di dover andare per un altro birdie, ma il suo tee shot aggressivo era corto del green e gocciolava in uno stagno.

Schauffele ha detto che i venti notoriamente vorticosi dell’Augusta National lo hanno incrociato due volte, una replica familiare e probabilmente accurata.

“Ho fatto un buon tiro; si è rivelato brutto “, ha detto Schauffele, che ha fatto un triplo spauracchio sul buco. “Dormirò bene stanotte – potrei girarmi un po ‘in giro.”

La svolta degli eventi ha reso il debuttante Masters Zalatoris l’inseguitore più vicino a Matsuyama, soprattutto dopo che Zalatoris ha fatto un lungo par putt in discesa sulla 18a buca per finire il round finale a nove sotto il par, a soli due colpi dietro Matsuyama.

Con due buche rimaste da giocare, Matsuyama ha effettuato un brillante drive nel mezzo del 17 ° fairway, ha lanciato un perfetto wedge shot al centro del green e ha lanciato due putt per il par. Alla buca 18, ha colpito un altro drive perfetto ma il suo tiro di avvicinamento è svanito ed è atterrato nel bunker sul lato del green a destra del green. Il suo recupero dalla sabbia si è fermato a sei piedi dalla buca, ma due putt gli hanno comunque dato il campionato.

Il secondo posto di Zalatoris, che è al suo primo anno nel PGA Tour, aumenterà notevolmente il suo profilo nella comunità del golf, soprattutto in combinazione con il suo risultato agli United States Open del 2020 dove si è classificato sesto. Dopo aver lasciato la diciottesima buca domenica, Zalatoris, 24 anni, ha ricevuto una standing ovation dai fan che hanno suonato il green.

“Sogno assoluto”, ha detto Zalatoris. “Lo sogno da 20 anni.” Ha aggiunto: “Penso che il fatto di essere frustrato di essere arrivato secondo nel mio terzo maggiore dica qualcosa. Ovviamente, le mie due major da professionista, sono arrivato sesto e secondo. So che se continuo a fare quello che faccio, avrò davvero buone possibilità in futuro. “

Anche Matsuyama ha ricevuto un’accogliente e lunga ovazione quando ha lasciato il 18 ° green domenica. Quando ha affondato il suo ultimo putt e la vittoria è stata assicurata, Matsuyama, a differenza della maggior parte dei giocatori di golf in quella situazione, non ha avuto alcuna reazione visibile.

“Non stavo davvero pensando a niente”, ha ammesso Matsuyama. “Poi ha iniziato ad affondare, la gioia di essere un campione Masters. Non riesco a immaginare come sarà, ma che emozione e onore sarà per me riportare la giacca verde in Giappone “.

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