Ha cercato rifugio nel poker online: “Non si tratta mai di carte”


Uno dei miei amici più cari è Myki Bajaj, un produttore cinematografico e televisivo di 30 anni di Los Angeles. Ci vediamo ogni settimana e di solito parliamo più volte. Le nostre conversazioni spaziano dal banale – sport e cultura e simili – ad argomenti più seri, come la famiglia e l’essere marrone in America. Pensiamo di viaggiare insieme e spesso parliamo di progetti su cui collaborare.

Ciò che rende la nostra amicizia insolita – o perfettamente normale in base agli standard del 2021 – è che ho incontrato Myki di persona uno tempo. È stato l’anno scorso in un incontro di lavoro casuale sulla costa occidentale, poche settimane prima che la pandemia di coronavirus prendesse piede.

La nostra amicizia è sbocciata attraverso un mezzo che non mi sarei mai aspettato: il poker online servito con un lato di Zoom.

Non mi mancherà la pandemia, con la sofferenza e l’isolamento che ha causato in tutto il pianeta. E io sono uno dei fortunati. Bussare al legno: sono in buona salute e ho mantenuto un lavoro nell’ultimo anno.

Ma mi mancherà una cosa della vita in quarantena ogni volta che sarà finita. Ho sviluppato legami reali con le persone attraverso il poker, che è, ironia della sorte, un gioco intrinsecamente costruito sulla sfiducia.

Immediatamente dopo che gran parte degli Stati Uniti è stata chiusa lo scorso marzo, Myki mi ha invitata a giocare a poker con i suoi amici del college nel bel mezzo di una delle nostre prime conversazioni. È un giocatore appassionato. Prima dell’anno scorso, avrebbe ospitato una partita a bassa posta il venerdì nel suo cortile perché tutti potessero liberarsi dello stress dalle loro settimane lavorative. Sono qualunque cosa sia l’opposto di avid. Sporadico? Occasionale? Oh, in realtà, le parole che sto cercando sono non bene.

Nella versione pandemica del gioco, ogni giocatore – e c’erano fino a 14 di noi – scaricava un’app di poker online e poi faceva una videochiamata di gruppo mentre giocavamo e si comportava come se fossimo in giardino. Gli amici di Myki erano sparsi per tutto il paese. New York. Los Angeles. Washington. Atlanta. Seattle. Uno si è persino sintonizzato da Londra a un’ora ridicola. Ma questo gioco ci ha portato tutti nello stesso posto nello stesso momento.

Il nostro salone amatoriale, che poteva essere aperto per più di quattro ore alla volta, è diventato un punto di incontro regolare, settimanalmente e occasionalmente più volte a settimana. Ho cominciato ad aspettarlo. E anche se non me ne rendevo conto mentre stava accadendo, mi sono avvicinato a questo gruppo di estranei. In assenza di ore felici e di una normale socializzazione sul posto di lavoro, sono diventati una tregua dalla monotonia e dall’isolamento che improvvisamente erano la nostra normalità collettiva.

Le discussioni di Zoom, punteggiate da urla sui bluff e progetti di colore fortunato, virerebbero dalla politica alla letteratura, agli appuntamenti e molti altri argomenti. Ho invitato alcuni dei miei amici a unirsi e improvvisamente i miei precedenti conoscenti hanno incontrato i miei nuovi, creando connessioni su connessioni. A volte, le chiamate restavano silenziose quando venivano distribuite le carte. Non perché stessimo cercando di nascondere le nostre mani o di concentrarci sulle nostre coppie in tasca, ma perché il gruppo si era sentito a proprio agio con il nulla: il vero segno distintivo delle relazioni sane.

Presto, mi sono reso conto che non eravamo gli unici a cercare questo sbocco virtuale ibrido di Zoom-poker per comodità. Un amico al lavoro mi ha invitato a partecipare alla sua partita di poker settimanale che lui ei suoi amici avevano iniziato con una configurazione simile. E all’improvviso ero diventato amico di un altro gruppo di persone che probabilmente non avrei mai incontrato altrimenti. E poi c’erano i giochi uno contro uno con il mio amico Alex, un’altra persona con cui il poker online ha ingrassato le ruote per un’amicizia.

Le relazioni diventarono rapidamente qualcosa di più del poker. In un gruppo abbiamo festeggiato i compleanni. In un altro, ci siamo scambiati regali di festa. Aaron, che non ho mai incontrato, mi ha inviato un kit per la produzione di birra fatta in casa. Ho mandato a Mitch una bottiglia di champagne. Uno dei giocatori di poker è tornato utile professionalmente: Ben, un fan sfegatato dei Philadelphia 76ers, mi ha aiutato con diversi articoli che ho scritto sulla squadra NBA.

C’è un precedente a cui le persone si rivolgono giochi d’azzardo in una pandemia. Nel 1918, quando il paese fu devastato dall’influenza spagnola, le forze dell’ordine si sciolsero sale da gioco sotterranee operando nonostante il divieto di incontri di persona.

Forse ti starai chiedendo perché continuo a parlare di questi giochi al passato. Non possono continuare anche se le persone ricominciano a uscire? Non è che Zoom stia per scomparire come il sole di notte. Ed è vero. In teoria, i giochi possono continuare. Immagino che a volte lo faranno, per amor di nostalgia.

Ma fuori si sta facendo più caldo e sempre più persone vengono vaccinate. Le persone non vedono i loro amici e la famiglia di persona da mesi. Perché dovresti passare ore a fissare un computer il sabato sera quando puoi essere in giro per la prima volta in più di un anno?

Stiamo già giocando meno di prima. Mi rendo conto che meno poker indica che il paese sta vedendo una luce alla fine del tunnel. Ma dato che è più difficile trovare connessioni significative quando lasci i tuoi 20 anni, non posso fare a meno di provare un senso di perdita.

E poi mi viene in mente qualcosa che Myki mi ha detto una volta.

“Non si tratta mai delle carte.”

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