Stanford vince il titolo di basket femminile NCAA per la prima volta in 29 anni


SAN ANTONIO – Stanford ha ottenuto una siccità per il titolo di 29 anni per concludere una stagione che a tratti sembrava incerta da completare durante la pandemia di coronavirus, rivendicando il campionato di basket femminile NCAA con una vittoria serrata domenica sull’Arizona, 54-53.

Stanford ha guidato per gran parte del gioco e ha iniziato il quarto trimestre con 3 punti. Ma la guardia dell’Arizona Aari McDonald, che aveva segnato il maggior numero di punti da qualsiasi giocatore nel torneo prima della partita di domenica, ha iniziato a battere le difese di Stanford e ha chiuso il deficit dell’Arizona a 1 su un saltatore a 3 minuti e 35 secondi dalla fine.

Haley Jones di Stanford, il cui tiro vincente ha aiutato il Cardinal a sconfiggere la testa di serie del South Carolina nelle Final Four e che domenica li ha guidati con 17 punti, ha aggiunto un tiro libero per offrire un cuscino al Cardinal, ma McDonald era caldo. Si è avvicinata con un tiro libero, poi ha avuto un’ultima opportunità dopo che Stanford l’ha ribaltata per violazione dei 24 ” a meno di 6 secondi dalla fine.

Il suo saltatore dell’ultimo secondo, un’inversione di tendenza quando è stata sciamata da tre difensori del Cardinal, è rimbalzata sul retro del bordo quando il tempo è scaduto, consegnando al Cardinal il loro terzo titolo nella storia del programma.

La battaglia tra le squadre che hanno superato la Pac-12 Conference, poi sopravvissute ad altre 62 nel torneo NCAA, ha fatto eco alle circostanze insolite del torneo stesso. Potenze tradizionali come UConn e South Carolina, testa di serie n. 1, e Baylor, testa di serie n. 2, si sono ritrovate a guardare la partita per il titolo da lontano, e il field di 64 conteneva più squadre che avevano una legittima possibilità di vincere tutto. Hanno giocato sullo sfondo della crisi della salute pubblica e delle domande sulla statura del basket femminile in un’industria sportiva universitaria in difficoltà. Ma nonostante tutto, Stanford è stata considerata una delle migliori squadre dello sport e ha consolidato questa affermazione con il suo campionato.

“Siamo entusiasti di vincere il campionato Covid”, ha detto l’allenatore della Stanford Tara VanDerveer in un’intervista su ESPN dopo la partita.

Il gioco del titolo ha riunito per la prima volta i rivali di Pac-12. Presentava anche uno dei pochi allenatori neri ad aver mai raggiunto la partita per il titolo in uno sport in cui più di Il 40% dei giocatori è nero. Il torneo stesso, una miniera d’oro di tre settimane in concomitanza con il torneo maschile NCAA che doveva concludersi lunedì sera, è diventato un forum per la conversazione sulle disuguaglianze tra gli sport universitari maschili e femminili.

Tutto si è svolto di fronte a una folla che era in parti uguali ritagli di cartone e umani che indossavano maschere in mezzo a una pandemia che ha chiuso la maggior parte degli eventi di persona su larga scala nell’ultimo anno.

La vittoria è stata il primo titolo nazionale di Stanford dal 1992 – tutti vinti con VanDerveer, che ha iniziato ad allenare il Cardinal nel 1985 ed è diventato l’allenatore più vincente nella storia del basket universitario femminile in questa stagione. In accordo con l’atmosfera della pandemia, ha festeggiato il passaggio dell’allenatore di lunga data del Tennessee Pat Summitt nella lista delle vittorie in carriera con solo la sua squadra e il personale in uno stadio praticamente sterile a 80 miglia a nord-est del campus di Stanford, mentre le restrizioni sanitarie locali proibivano loro di giocare in casa.

Il torneo, incentrato a San Antonio come mezzo per limitare la diffusione del coronavirus, non è stato facile per Stanford anche prima della partita finale. È stato quasi eliminato da Louisville negli ottavi e dal South Carolina nelle Final Four.

Ma Stanford ha dovuto superare molto di più in questa stagione, vivendo come nomadi per oltre due mesi mentre la contea di Santa Clara, in California, ha proibito gli sport di contatto a novembre. Senza possibilità di scelta, il cardinale iniziò ad allenarsi a Las Vegas, a vivere in hotel ea giocare in casa nella cittadina balneare di Santa Cruz, un trekking di 45 miglia lungo una strada ventosa – mondi lontani dalla scuola della Silicon Valley.

“Non credo che nessun’altra squadra in questo torneo abbia dovuto vivere con una valigia, vivere fuori da un hotel per 10 settimane durante la stagione”, ha detto in un’intervista post partita Kiana Williams, una guardia senior di San Antonio di Stanford. “Abbiamo dovuto farlo perché è così che volevamo giocare”.

Quando sono stati in grado di giocare di nuovo nell’arena di casa a febbraio, gli atleti sono stati isolati nei loro appartamenti alla periferia delle loro strutture di allenamento, frequentando lezioni virtuali e chat video con i propri cari come unico mezzo per connettersi con persone al di fuori della loro bolla sportiva .

Il cardinale si è unito alla strana esperienza condivisa che li ha visti giocare principalmente contro avversari in conferenza, e hanno vinto sia il torneo Pac-12 che il titolo della stagione regolare. VanDerveer ha detto ai giornalisti prima della partita che la forza della conferenza li ha riscaldati per la fase nazionale. La lega aveva quattro migliori 25 scuole proprio prima del torneo.

“Giocando con il Pac-12, siamo migliorati man mano che miglioravano”, ha detto VanDerveer in un’intervista post partita.

Stanford ha battuto l’Arizona due volte in questa stagione, vincendo per 27 punti a gennaio e per 14 per vincere il titolo di regular season. Attraverso i precedenti matchup e le lezioni apprese dal torneo in Arizona, Stanford ha stabilito che la chiave per vincere era sopprimere McDonald, che ha portato la sua squadra alla finale segnando 26 punti contro l’UConn nelle semifinali nazionali. Questa è stata la sua 93a partita consecutiva con un punteggio a doppia cifra, la striscia attiva più lunga nel basket universitario femminile. La senior Redshirt Anna Wilson, la sorella minore del quarterback dei Seattle Seahawks Russell Wilson e la matricola Cameron Brink l’hanno bloccata per parti significative del gioco.

McDonald, il giocatore Pac-12 dell’anno, si è fatto strada attraverso la difesa di Stanford per guadagnare 22 punti su 5 di 20 tiri dal campo e 4 su 9 da 3 punti.

“Aari, senza dubbio, è il miglior giocatore nella storia dell’Arizona”, ha detto l’allenatore dell’Arizona Adia Barnes in un’intervista post partita.

L’incontro con l’Arizona ha segnato la prima volta che due squadre Pac-12 si sono affrontate in finale; Su sei campionati in conferenza per il titolo nazionale, tre erano tra squadre della Southeastern Conference, due erano all’interno del Big East e uno era nella Conferenza della costa atlantica.

L’ultima volta che il Cardinal ha giocato nel campionato nazionale – il 2010 all’Alamodome, quando è toccato all’UConn – è stata l’ultima volta che ha giocato anche una squadra Pac-12. A quel punto, il campionato era ancora il Pac-10 e Stanford ne era in gran parte il volto nazionale. Da quando hanno accolto l’Università dello Utah e l’Università del Colorado, Boulder, nel 2011, le squadre Pac-12 sono emerse come un punto fermo delle Final Four femminili con apparizioni di Oregon, Oregon State, Washington, Università della California, Berkeley e Stanford.

“Significa che il Pac-12 è la migliore conferenza del paese”, ha detto Barnes. “Inizia a prestare attenzione”, ha aggiunto, “abbiamo alcuni dei migliori giocatori del paese”.

Barnes, nel frattempo, stava combattendo per diventare la terza allenatrice nera a rivendicare il titolo NCAA. È una delle cinque donne di colore ad aver allenato una Final Four femminile, seguendo le orme di C. Vivian Stringer, Carolyn Peck, Pokey Chatman e Dawn Staley; la semifinale nazionale di quest’anno è stata la prima volta che due head coach neri hanno guidato le squadre contemporaneamente.

“Siamo arrivati ​​a un paniere di vincere un campionato nazionale”, ha detto Barnes. “Sono fiero.”

Questa vittoria segna la fine della permanenza delle squadre a San Antonio, un ambiente controllato che ha offerto una chiara visione delle disparità tra i tornei maschili e femminili.

Anche questo è stato messo a fuoco a causa del virus.

Giovedì VanDerveer ha dichiarato in un’intervista che non pensava che le disuguaglianze nello sport sarebbero state sotto i riflettori senza che i doppi tornei rivelassero differenze nelle sistemazioni come i test del coronavirus e le strutture per gli atleti.

“Covid ha esacerbato tutto”, ha detto VanDerveer in un’intervista al New York Times giovedì. “Ci ha sfidato in modi per i quali forse eravamo davvero impreparati.”

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