Nuovi subdoli batteri sulla ISS potrebbero costruire un futuro su Marte

A metà marzo, la NASA i ricercatori hanno annunciato di aver trovato un file forma di vita sconosciuta nascosto a bordo della Stazione Spaziale Internazionale. Ed erano d’accordo con quello.

In effetti, per un’organizzazione nota per una sofisticata strategia di comunicazione pubblica – i rover su Marte non scrivono i propri tweet, è quello che sto dicendo – tutti erano abbastanza tranquilli su questa scoperta.

Quasi pure silenzioso.

È vero che la nuova vita non era, diciamo, un alieno xenomorfo con acido per sangue. Era una nuova specie di batteri, sconosciuta sulla Terra ma i cui geni l’hanno identificato come proveniente da un genere terrestre familiare chiamato Metilobatterio. In genere ai suoi membri piace passare il tempo tra le radici delle piante, non sui muri delle stazioni spaziali. Tuttavia, penseresti che un microbo probabilmente non-ma-forse-evoluto nello spazio meriterebbe un po ‘più di spavento. Eppure eccoci qui. Nessuno è rimasto esattamente sorpreso e le ragioni per cui potrebbero definire il futuro dell’esplorazione spaziale umana.

Nell’ambito di un progetto di ricerca in corso sulla vita microbica della ISS, gli astronauti a bordo nel 2015 e nel 2016 hanno tamponato varie parti della stazione e inviato a casa le salviettine che hanno usato. Nel corso dei due anni successivi qui sulla Terra, un team di ricercatori con sede presso il gruppo di biotecnologia e protezione planetaria del Jet Propulsion Laboratory ha isolato i microbi e ha sequenziato i loro geni. Una specie, trovata su un filtro HEPA nel sistema di supporto vitale della stazione, era una varietà da giardino (letteralmente!) Methylobacterium rhodesianum. Ma tre campioni – da una superficie vicino alla rastrelliera per la ricerca dei materiali, un muro vicino alla “cupola” delle finestre e il tavolo da pranzo degli astronauti – erano qualcosa di nuovo. I ricercatori che gestiscono il progetto lo hanno chiamato M. ajmalii.

Non era nemmeno la prima volta che questi ricercatori trovavano un nuovo batterio nello spazio. Avevano già trovato un file intero altro batterio sconosciuto in quella serie di campioni della ISS – hanno pubblicato un articolo su questo nel 2017. C’è una possibilità che questi insetti siano in un certo senso alieni, che si siano evoluti sulla stazione. Ma è sottile. È probabile che abbiano fatto l’autostop su un carico o sugli astronauti, e i cacciatori di microbi li hanno notati solo perché sono andati a cercare. “Ci sono possibilità di evoluzione nello spazio, senza dubbio, ma la stazione spaziale è così giovane. Ha solo 20 anni. I batteri potrebbero non essersi evoluti in quel lasso di tempo “, afferma Kasthuri Venkateswaran, il microbiologo del JPL che gestisce il progetto.

La cosa più interessante, forse, è capire quali batteri sono zero sulla Terra ma eroi nell’ambiente raro e a circuito chiuso di un’astronave. Ecco perché studiare il microbioma della Stazione Spaziale Internazionale – i batteri, i funghi e i virus che prosperano a bordo – potrebbe essere fondamentale per la sicurezza delle missioni su Marte o delle basi permanenti su altri mondi. Come sulla Terra, la salute umana nello spazio dipenderà in parte da un microbioma sano e da un buon rapporto con il microbioma della nave o del rifugio. “Siamo in grado di dire che le nuove specie trasportate dall’equipaggio potrebbero avere alcune caratteristiche per resistere alle condizioni locali”, dice Venkateswaran. “Il resto potrebbe essere morto. Queste sono le cose che sopravvivono. “

Lo spazio è davvero abbastanza spiacevole. Fuori da una nave o da una tuta da vuoto, sarebbe una gara per vedere se sei morto prima per soffocamento o liofilizzazione. (Gli alti livelli di radiazioni forti sono più un rompicapo a lungo termine.)

Quindi gli interni di quelle navi e tute devono essere sistemi chiusi. Le uniche cose che vanno e vengono sono il carico e gli astronauti. Ma ovunque le persone vadano, portano con sé i loro microbi da cavalcare: nelle viscere, sulla pelle, nel naso e nella bocca. Questo è vero a casa tua, ed è vero sulla ISS. Ma la ISS non è come casa tua, e non solo perché ricicla aria e acqua e non puoi aprire le finestre. L’aria sulla ISS è più secca, con livelli più elevati di anidride carbonica. I livelli di radiazione sono più alti. Non c’è gravità di cui parlare. (“Siamo abituati a certi tipi di microbi che rimangono sul pavimento, ma non rimangono sul pavimento se non c’è il pavimento”, dice John Rummel, un ex ufficiale della protezione planetaria della NASA, responsabile di tenere gli alieni lontani dalla Terra e la vita terrestre fuori da altri luoghi.) Non ha un odore così fresco all’interno della ISS, e poiché è pieno di angoli e fessure in cui le goccioline d’acqua possono galleggiare e quindi aderire, grazie alla tensione superficiale, ha molti posti dove i microbi possono uscire.

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