L’asteroide che uccide i dinosauri ha dato vita alle foreste pluviali di oggi

La foresta pluviale della Colombia sembrava molto diverso 66 milioni di anni fa. Attualmente, l’ecosistema umido e biodiverso è pieno zeppo di piante ed è coperto da una fitta chioma di foglie e rami che blocca la luce. In particolare, non ci sono dinosauri. Ma prima che i dinosauri se ne andassero con l’impatto Chicxulub, segnalando la fine del periodo Cretaceo, le cose sembravano molto diverse. La copertura vegetale dell’area era relativamente scarsa e uno stuolo di conifere la chiamava casa.

Utilizzando i resti fossili di piante, un team di ricercatori ha studiato il passato della foresta pluviale e come l’asteroide ha dato origine alle foreste pluviali di oggi. Il studia, pubblicato in Scienza il 1 aprile è stato guidato da scienziati dello Smithsonian Tropical Research Institute (STRI) a Panama e supportato da scienziati del Negaunee Institute for Plant Conservation Science and Action presso il Chicago Botanic Garden.

“Le foreste sono scomparse a causa della catastrofe ecologica … e poi, la vegetazione di ritorno è stata prevalentemente dominata da piante da fiore”, ha detto Mónica Carvalho, prima autrice e borsista postdottorato congiunto allo STRI e all’Universidad del Rosario in Colombia, in un’intervista con Ars.

La ricerca è iniziata 20 anni fa, con parti del team che hanno raccolto e analizzato 6.000 fossili di foglie e 50.000 pollini dalla Colombia. Guardare questi fossili ha permesso al team di avere un’idea dei tipi di piante presenti sia prima che dopo che l’asteroide avesse colpito il pianeta. Questa sequenza rappresenta la biodiversità della regione tra 72 milioni e 58 milioni di anni fa, coprendo sia prima che dopo l’impatto. “Ci è voluto molto tempo per raccogliere dati sufficienti per avere un quadro chiaro di ciò che stava accadendo durante l’estinzione”, ha detto Carvalho ad Ars.

Mentre lo studio si occupa di fossili colombiani, Carvalho ha detto che i ricercatori possono avere una buona idea di ciò che è accaduto nelle foreste pluviali in altre parti dell’America centrale e meridionale, sebbene gli effetti dell’impatto dell’asteroide siano in qualche modo variabili da regione a regione. “È un po ‘variabile. Non sappiamo ancora perché alcuni luoghi siano stati colpiti più di altri “, ha detto.

Dopo che l’asteroide ha colpito la Terra, quasi la metà delle specie vegetali in Colombia è morta: i fossili di polline di quelle specie hanno smesso di apparire oltre quel punto. La foresta pluviale iniziò ad essere occupata da felci e piante da fiore che, sebbene presenti prima dell’impatto, erano meno comuni di quanto lo siano oggi. Le conifere, in confronto, si sono effettivamente estinte.

Al di là della presenza di conifere, le foreste pluviali del passato erano probabilmente molto più rade delle loro controparti moderne. Le attuali foreste pluviali hanno spesse chiome e le piante al loro interno sono ravvicinate, il che significa che più piante stanno traspirando acqua nell’atmosfera. Ciò porta a livelli più elevati di umidità e copertura nuvolosa. Secondo Carvalho, la relativa mancanza di umidità nelle foreste precedenti significa che le regioni erano probabilmente molto meno produttive di quanto lo siano oggi.

Ma la foresta a bassa produttività è rimasta sul posto fino a quando l’asteroide non ha colpito. “È stato solo dopo l’impatto che vediamo le foreste cambiare la loro struttura”, ha detto.

I ricercatori hanno alcune ipotesi su come si sia verificato questo cambiamento. Il primo è che la scomparsa dei dinosauri ha reso le foreste più fitte: avrebbero potuto esserci meno animali che consumavano le piante o calpestavano i cespugli, consentendo al fogliame di crescere relativamente incontrollato. La seconda idea è che, poco dopo la collisione dell’asteroide con il pianeta, si sia verificata un’estinzione selettiva delle conifere ai tropici: avrebbero potuto semplicemente andare meno bene dei loro coetanei in fiore dopo l’impatto.

Il terzo è che le conseguenze della catastrofe avrebbero potuto fertilizzare il suolo. Gli eventi dello tsunami che si sono verificati dopo l’impatto potrebbero aver trasportato detriti e sedimenti da aree marine poco profonde e ricche di carbonio nelle vicinanze. Gli incendi potrebbero aver inviato cenere nell’atmosfera e quando finalmente si è depositato sul terreno, avrebbe potuto agire come una specie di fertilizzante. Le piante da fiore tendono a crescere meglio delle conifere in terreni ricchi di nutrienti, ha detto Carvalho. Ha anche notato che tutte queste ipotesi, o due qualsiasi di esse, potrebbero essere vere contemporaneamente.

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