Come una squadra di basket NCAA ha rinunciato alla sua stagione


Alla fine di dicembre, JD Gustin, l’allenatore di basket femminile della Dixie State University, un college del sud dello Utah che stava facendo il salto all’atletica NCAA Division I, aveva sentito parlare di JD Gustin, che alcuni dei suoi giocatori avevano dubbi sul continuare a giocare durante la pandemia.

A quel punto, la maggior parte dei giocatori e degli allenatori aveva precedentemente contratto il coronavirus e la squadra aveva cancellato tre delle prime sei partite in programma a causa di infezioni. Ma la loro stagione della Western Athletic Conference stava per iniziare e l’allenatore aveva bisogno di sapere dove si trovava la sua squadra.

Così Gustin porse ai suoi giocatori una breve lettera che aveva battuto a macchina. Li ha rassicurati sul fatto che le loro borse di studio erano sicure, ma ha anche posto una domanda sì o no a cui potevano rispondere in modo anonimo: volevano rinunciare alla stagione? Ha chiesto a tutti di pensarci durante la notte e poi piega i fogli a metà e li restituisce.

Il verdetto arrivò il giorno successivo: otto volevano giocare; sei volevano rinunciare.

“Mi ha scioccato”, ha detto Gustin della divisione. “Stavo vacillando.”

Immediatamente, ha iniziato a incontrare i giocatori individualmente. Uno stava lottando con le lezioni online. Due avevano genitori che avevano perso il lavoro. Alcuni giocatori hanno avuto infortuni che potrebbero essere stati collegati ad ammalarsi. Altri avevano perso membri della famiglia a causa del virus.

Tuttavia, pensò Gustin c’erano abbastanza persone che volevano giocare, e anche lui si sentiva obbligato a onorare i loro desideri. Per alcuni di loro, il basket potrebbe lenire i sentimenti di isolamento.

Così, il 3 gennaio, ha inviato una lettera alla squadra su carta intestata dell’università, spiegando come la squadra aveva votato e spiegando perché pensava che la stagione potesse andare avanti. Ha chiesto ai giocatori di fargli sapere entro mezzogiorno del giorno successivo se erano dentro o fuori. Ha concluso la lettera di tre pagine scrivendo: “Vi amo tutti, non importa cosa”.

Il giorno successivo dopo l’allenamento, uno dei giocatori che aveva scritto che voleva giocare ha chiesto di parlare con lui. Ha detto che in realtà temeva di continuare a giocare, ha detto Gustin, ma era a disagio nell’esprimerlo perché i suoi genitori volevano che andasse avanti e perché il suo compagno di stanza, anche lui membro della squadra, preferiva giocare.

Quella notte, Gustin andò dagli amministratori del dipartimento atletico. “Ho detto, ‘Non possiamo farlo'”, ha detto.

È stato redatto un comunicato stampa e l’annuncio è arrivato il giorno successivo, il 5 gennaio: i Dixie State Trailblazers stavano cancellando la loro stagione.

Mentre il torneo nazionale femminile si dirigeva verso la sua partita di campionato domenica a San Antonio e gli uomini progredivano verso la loro finale a Indianapolis lunedì sera, le squadre sono state lodate per la loro perseveranza nel giocare durante la pandemia. Centinaia di partite sono state posticipate o annullate durante la regular season; alcune squadre hanno sospeso le loro stagioni per settimane; e quelli che sono avanzati ai tornei NCAA sono stati isolati negli hotel per evitare di contrarre il virus.

Ma non tutti sono arrivati ​​al traguardo. O anche i blocchi di partenza. Gli otto college della Ivy League erano tra quelli che non hanno mai iniziato, i loro presidenti ritenevano lo sport un rischio per la salute troppo grande. Altri hanno raggiunto la stessa decisione dopo l’inizio della stagione. Secondo la NCAA, comprese le Ivies, 27 squadre femminili di Divisione I e 13 maschili, hanno annullato le loro stagioni in anticipo a causa delle preoccupazioni per il virus.

Tra le squadre femminili c’erano nomi di spicco: Duke, Virginia e Vanderbilt. Diverse circostanze hanno contribuito alle decisioni di annullamento: i giocatori di Southern Methodist avevano precedentemente accusato il loro allenatore, il cui contratto non è stato rinnovato il mese scorso, di comportamento abusivo; un giocatore di Vanderbilt ha sviluppato una condizione cardiaca legata al virus; Cal State Northridge non aveva abbastanza giocatori.

Sembrava esserci un fattore comune: la decisione non era semplice.

“Per me, è stata una battaglia interna”, ha detto l’allenatore del Vermont Alisa Kresge in un’intervista dopo che la sua squadra aveva concluso la sua stagione a fine gennaio. Due dei suoi nonni sono morti in case di cura a causa del virus, entrambi si sono salutati con una videochiamata. E i suoi giocatori sono entrati in quarantena tre volte, ricevendo cibo e mandando messaggi ai compagni di stanza con preavviso sui viaggi in bagno. Ma per molti dei giocatori di Kresge, che avevano vinto tre partite consecutive alla fine della loro stagione, il basket era uno sfogo emotivo e mentale.

“Mi siedo sulla staccionata ogni giorno”, ha detto. “Stiamo facendo la cosa giusta? Dovremmo prendere decisioni per gli altri? Ci sono così tanti livelli in questo “.

Quei conflitti non erano esclusivi delle squadre che hanno rinunciato alle loro stagioni. Mike Krzyzewski, Geno Auriemma, Rick Pitino e Tara VanDerveer, tutti allenatori della Hall of Fame, hanno espresso dubbi durante la stagione regolare riguardo al giocare in mezzo alla pandemia. E un sondaggio NCAA pubblicato a febbraio, che ha esaminato più di 25.000 atleti, ha rilevato che i problemi di salute mentale lo scorso autunno erano da una volta e mezzo a due volte più diffusi rispetto ai sondaggi prepandemici.

Alla Dixie State, le preoccupazioni erano filtrate da mesi.

Gustin, al suo quinto anno da allenatore, ha capito per esperienza che i fili che legano una squadra si fabbricano solo in parte in allenamento e nei giochi. In un’estate normale, i suoi giocatori lavoravano come consiglieri in un campo giovanile di Dixie State durante il giorno e giocavano a giochi di ripresa di notte. Ci sarebbe stato un barbecue di squadra in agosto, un ritiro in baite sulle colline, tailgating alle partite di calcio e gite di gruppo agli eventi studenteschi. Più tardi, ci sarebbero state feste di Halloween e Natale.

Tutto questo è stato spazzato via nell’ultimo anno.

Quando i giocatori sono tornati al campus di St. George per il semestre autunnale, alcune barriere tra i compagni di squadra, che avrebbero potuto essere già abbattute in un anno tipico, sono rimaste in piedi.

Emily Isaacson si stava riprendendo da un intervento chirurgico per riparare i legamenti del ginocchio strappati che hanno interrotto la sua stagione da matricola. Isaacson, desideroso di compiacere e una studentessa acuta di Perry, Utah, macchietta sulla mappa, si era dedicata alla riabilitazione durante l’estate. Anche se non era pronta per giocare 40 minuti a partita, era pronta per iniziare l’apertura della stagione. “Ero così grata di giocare”, ha detto.

MaKayla Johnson, un anziano di Fort Worth con una visione mondana e una grande personalità, è arrivato in forma tutt’altro che di gioco. I giocatori sanno intuitivamente chi è focalizzato sul laser durante l’allenamento, rimanendo dopo per prendere colpi extra o arrivando in sala pesi in anticipo, ma pochi a Dixie State sapevano come fosse stata la pandemia per Johnson.

Il suo sovrintendente della chiesa e un parente sono morti a causa del virus nelle prime fasi della pandemia. Johnson, che ha l’asma, ha contratto il virus a giugno. Suo padre, che ha avuto due ictus, ha sviluppato il Covid-19 in agosto, spingendo Johnson a tornare a casa brevemente dal campus. Anche sua madre ha contratto il virus. Johnson ha detto di aver perso qualcuno quasi mensilmente nell’ultimo anno.

Ha già subito perdite: una sorella maggiore è morta di lupus quando Johnson era in quarta elementare. Ma questo era diverso.

“È stato un po ‘difficile per me, ma il basket è sempre stato uno strumento di lutto”, ha detto Johnson, uno dei due giocatori di Dixie State che sono morti nelle loro famiglie allargate. “Lo userei come una via di fuga. Ogni volta che avevo a che fare con qualcosa, non era difficile per me separare le cose dall’interno delle righe “.

Johnson ha detto di aver votato per continuare la stagione, ma che ha pienamente accettato la decisione dei suoi compagni di squadra di terminarla.

La capacità di compartimentalizzare – per escludere il rumore della folla, la pressione di un grande momento o un dramma fuori dal campo – è spesso vista come uno strumento prezioso per un atleta. Pochi giocatori di Dixie State lo fanno in modo più abile di Isaacson. Ha dovuto trascorrere il suo compleanno in quarantena e poi ha contratto il virus, con sintomi lievi, poco dopo il Ringraziamento. Ma aveva il basket.

“Volevo giocare così tanto”, ha detto Isaacson. “A causa del mio ultimo anno, non sai com’è finché non lo hai. Amo il basket. È una parte di me. “

Quando Duke ha cancellato la sua stagione a dicembre, ha pensato: “Oh, non è possibile che succeda alla mia squadra”.

E poi lo ha fatto.

Isaacson, che ha pianto quando Gustin ha detto alla squadra che la sua stagione era finita, era arrabbiato e frustrato per aver perso un’altra stagione. Era anche triste perché non conosceva la profondità del dolore che stavano subendo alcuni dei suoi compagni di squadra.

“Mi ha spezzato il cuore”, ha detto. “Non sapevo che i compagni di squadra avessero una famiglia malata e l’hanno tenuta per sé. Non volevo che qualcuno lo portasse, pensando: “Posso solo superare questa pratica?” Mi ha aperto gli occhi. Devo rendermi conto che è più grande del basket “.

Sono passati tre mesi dalla decisione di smettere di giocare.

Tutti nel programma hanno avuto il tempo di pensare, in particolare Gustin. Le sue squadre erano migliorate ogni stagione, da cinque vittorie a 12 a 15 e poi a 18 nel 2019-20, l’ultima stagione della squadra in Division II. È andato al torneo WAC di Las Vegas per guardare le partite e incontrare i funzionari della conferenza. Ha passato più tempo a guardare film di quanto possa mai ricordare.

Ha anche passato del tempo a riflettere sulla decisione di smettere.

Un altro allenatore del college disse a Gustin che avrebbe trovato dei ragazzi fuori strada per continuare a giocare. Sebbene alla fine gli amministratori senior fossero di supporto, ci fu un conflitto iniziale tra loro. Tutto questo stava accadendo in una comunità in cui la pandemia era vista, in alcuni ambienti, come esagerata. “New York City è diversa da St. George”, ha detto Gustin. “È una comunità bianca molto conservatrice.”

C’è stata anche un’altra considerazione: la sua sicurezza sul lavoro.

Di conseguenza, ha deciso di rivedere il suo elenco.

La NCAA ha consentito a ogni atleta in uno sport autunnale o invernale di prendersi un anno in più di idoneità a causa delle incertezze di una stagione pandemica, ma solo otto giocatori di Dixie State stanno tornando. Alcuni non stanno rinnovando le loro borse di studio per motivi tattici: Gustin vuole giocare con uno stile più ritmato. Altri sono stati negati perché riteneva che i giocatori avessero usato la pandemia come scusa per non lavorare sulle loro capacità o condizioni fisiche. (Ha detto che solo tre giocatori, uno dei quali era Isaacson, avevano svolto allenamenti individuali volontari con gli allenatori in gennaio e febbraio.) Altri scelsero di andare avanti; un giocatore vuole diventare un vigile del fuoco.

Le conversazioni, ha detto, erano spesso piene di lacrime.

“È come se stessi accumulando, ma è una tua scelta di accumulare se sei me”, ha detto Gustin. “Non sto cercando di essere un cattivo ragazzo, ma questo è il basket DI. Capisco che sia discutibile, ma avevamo bisogno di un nuovo inizio. Il passato è passato. Rispetto Covid, ma i giorni di Covid sono finiti. “

Johnson è tra quelli che non tornano, una decisione che ha detto era sua. È sulla buona strada per laurearsi in ricreazione e gestione dello sport – sta terminando uno stage in una palestra vicino al campus – e vuole trasferirsi in un college vicino a casa sua in Texas per la sua ultima stagione.

“Sto intraprendendo un nuovo viaggio”, ha detto.

Quando la squadra di Dixie State della prossima stagione ha tenuto le sue prime prove il 15 marzo, anche quello sembrava un nuovo inizio. I Trailblazers andranno in Costa Rica ad agosto per giocare a tre giochi espositivi e trascorrere alcuni giorni in spiaggia. In parte è una ricompensa, ha detto Gustin ai giocatori, per aver resistito negli ultimi 12 mesi.

È anche un’assicurazione. I giocatori si conosceranno e anche gli allenatori impareranno a conoscerli. Lo psicologo sportivo del college si è incontrato diversi mesi fa con la squadra, senza la presenza degli allenatori, e ha riferito a Gustin: Non c’era fiducia in questa stanza.

“È qualcosa”, ha detto Gustin, “che un allenatore non vuole sentire.”

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