Gli uomini statunitensi non riescono a qualificarsi per il torneo di calcio olimpico


Gli Stati Uniti hanno fallito nella loro ultima candidatura per qualificarsi per il torneo di calcio maschile olimpico di domenica, cadendo in Honduras, 2-1, in un torneo di qualificazione regionale in Messico. Un errore da portiere si è rivelato la differenza, ma la sensazione era fin troppo familiare.

La sconfitta è stata una conclusione umiliante per un’altra campagna di qualificazione olimpica per gli uomini degli Stati Uniti, e significa che gli americani perderanno la loro terza Olimpiade consecutiva. Una squadra maschile degli Stati Uniti è apparsa l’ultima volta ai Giochi nel 2008 e ora non è riuscita a qualificarsi per le Olimpiadi in quattro degli ultimi cinque cicli.

I gol dell’Honduras su entrambi i lati del primo tempo – un finale in bundle dell’attaccante nato a Brooklyn Juan Carlos Obregón Jr. nel primo tempo ha fermato il tempo e un gol deviato come errore disastroso del portiere David Ochoa minuti nel secondo tempo – si sono rivelati decisivi, e ha mandato gli honduregni alla loro quarta Olimpiade consecutiva. L’Honduras è arrivato quarto a Rio de Janeiro nel 2016, perdendo in semifinale contro l’eventuale campione, il Brasile.

“L’obiettivo era quello di qualificarsi per le Olimpiadi, e oggi non abbiamo portato a termine il lavoro”, ha detto il difensore Henry Kessler.

US Soccer avrà ancora un rappresentante a Tokyo: la sua squadra femminile campione del mondo si è qualificata l’anno scorso e sarà la favorita per rivendicare la sua quinta medaglia d’oro nello sport quando le Olimpiadi si apriranno a luglio. Le squadre americane maschili hanno giocato alle Olimpiadi quattro volte ma non hanno mai vinto una medaglia.

A differenza della maggior parte dei tornei, l’evento di qualificazione olimpica riguarda le semifinali. In CONCACAF, la regione che comprende squadre del Nord e Centro America e dei Caraibi, solo le due vincitrici della semifinale avanzano a Tokyo, facendo della vittoria in una di quelle partite il gol e rendendo la finale martedì – l’Honduras giocherà la vincente della seconda di domenica semifinale tra Messico e Canada – un ripensamento.

L’allenatore degli Stati Uniti Jason Kreis e la sua squadra hanno avuto in mente la partita di domenica – qualunque fosse l’avversario – per tutta la settimana. “In definitiva, sappiamo che la prossima partita è quella che dobbiamo vincere”, aveva detto Kreis dopo la sconfitta per 1-0 contro il Messico nella finale della fase a gironi.

La partita decisiva si è svolta sotto un sole cocente a Guadalajara, in Messico, dove la temperatura era di 90 gradi al calcio d’inizio. Il gioco si è interrotto per le pause di idratazione in ogni metà.

Gli americani hanno cercato di prendere il controllo in anticipo e hanno prodotto due buone occasioni da rete. Ma mentre l’Honduras teneva duro e si stabiliva, gli americani sembravano a corto di energia e di idee. L’Honduras ha preso il comando al 4 ‘del primo tempo di recupero, con un lungo passaggio di cross-field perfetto per un centimetro diretto abilmente sulla traiettoria di un Obregón in carica in porta. Usando la sua coscia, e poi il suo fianco, lo spinse goffamente oltre la linea oltre Ochoa in porta.

L’Honduras ha raddoppiato a meno di tre minuti dal secondo tempo quando Ochoa – sotto una doverosa ma minima pressione – ha spinto un passaggio sull’attaccante Luis Palma che è rimbalzato nella propria rete. Alzandosi in piedi, Ochoa estrasse velocemente la palla dalla rete, ma la giornata degli americani aveva improvvisamente assunto un’aura cupa.

Il centrocampista Jackson Yueill, il capitano degli Stati Uniti, ha ottenuto un gol al 52 ° minuto con un colpo a raffica da appena fuori dal cerchio in cima all’area di rigore honduregna. E Jonathan Lewis ha avuto tre ottime occasioni per pareggiare il punteggio: una su un colpo di testa cancellato dalla linea, un’altra persa contro un fallo misterioso individuato dall’arbitro salvadoregno – mentre la tensione cresceva e il tempo passava. Ma gli obiettivi di cui gli Stati Uniti avevano bisogno non sono mai arrivati.

Le due partite di domenica in Messico hanno completato il campo olimpico maschile a 16 squadre, che comprende già squadre come il Giappone ospitante; Brasile (medaglia d’oro in casa nel 2016) e Argentina dal Sud America; Francia, Germania, Romania e Spagna dall’Europa; Egitto, Sud Africa e Costa d’Avorio dall’Africa; Australia, Arabia Saudita e Corea del Sud dall’Asia; e la Nuova Zelanda dall’Oceania.

Il torneo olimpico maschile è un campionato under 23 dal 1992, un accordo con la FIFA, l’organo di governo globale dello sport, per mantenere il primato della Coppa del mondo come evento vetrina dello sport. (Il torneo olimpico femminile è, come la Coppa del Mondo femminile, disputato da squadre nazionali senior.)

Ma rimane un barometro importante della capacità di un paese di produrre giovani talenti, e per una forza regionale come gli Stati Uniti, che stava ancora facendo i conti con lo straordinario fallimento della sua nazionale maggiore nella qualificazione per la Coppa del Mondo 2018 in Russia, perdendo di nuovo e ancora una volta era diventato un referendum sui progressi del calcio della nazione.

Una volta abituali nell’evento maschile, gli Stati Uniti sono apparsi per l’ultima volta ai Giochi estivi di Pechino del 2008, quando hanno vinto solo la partita di apertura contro il Giappone, sono caduti dopo la fase a gironi e sono finiti noni. Ma presto, perdere le Olimpiadi in modo preoccupante è diventato la norma. Gli americani, che non erano riusciti a qualificarsi per i Giochi di Atene del 2004, hanno poi perso sia le Olimpiadi di Londra nel 2012 che i Giochi di Rio nel 2016.

Il calcio degli Stati Uniti ha reso l’inversione di quella storia recente una priorità quest’anno. Ha assunto Kreis, un veterano di diversi lavori di capo allenatore nella Major League Soccer, per guidare la squadra e ha cercato di sfruttare appieno alcuni dei talenti prodotti dal recente investimento della lega nello sviluppo dei giocatori. Tutti gli 11 partenti degli Stati Uniti la domenica giocano per le squadre in MLS

Gli americani hanno battuto Costa Rica (1-0) e Repubblica Dominicana (4-0) nelle prime due partite, ma un passaggio errato ha portato a un gol nel primo tempo – e una sconfitta per 1-0 – contro il Messico nel loro gruppo- finale di fase. La sconfitta è stata un duro colpo per lo slancio della squadra degli Stati Uniti, e forse per la sua psiche, in quanto ha rappresentato la prima grande prova dell’evento, ma Kreis si è mosso rapidamente per respingerla e concentrare l’attenzione della sua squadra sulla semifinale.

“Penso che abbiamo cercato un po ‘più di nitidezza in questo intero torneo”, ha detto Kreis dopo la sconfitta. Ma l’unica cosa che contava, ha aggiunto, non era quel risultato ma che “la partita più importante sta arrivando”.

È arrivata domenica. E gli americani l’hanno persa.



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