NCAA Arena, una volta una star del cinema, è di nuovo pronta per il suo primo piano


INDIANAPOLIS – Per quanto fresco possa sembrare Hinkle Fieldhouse – quasi 50 milioni di dollari spesi negli ultimi dieci anni hanno fornito un bel lifting – i fantasmi del passato della cattedrale del basket rimangono ad accogliere i visitatori. I nomi scolpiti in una sporgenza di legno vecchia di quasi un secolo sono ancora visibili sotto la lucida vernice blu scuro. I batuffoli e le gomme da masticare, molto tempo fa pietrificati, sono incollati alla parte inferiore delle gradinate ora imbottite nella parte superiore della capanna da campo.

Poi ci sono le panche in legno dove la piccola squadra di Hickory sedeva in uno spogliatoio ammuffito verso la fine di “Hoosiers”, il classico del cinema del 1986 su un’improbabile corsa al campionato di basket del liceo dell’Indiana.

Hinkle – il tribunale di casa della Butler University e l’ex sede del famoso torneo delle scuole superiori dello stato – sta prendendo un’altra svolta da star ora, durante il torneo maschile NCAA. Se non fosse per la pandemia di coronavirus, che ha richiesto che le partite fossero giocate con un pubblico ridotto e interamente nello stato dell’Indiana, il torneo non potrebbe svolgersi in questa sede, che è lunga nella tradizione del basket ma a corto di posti a sedere e servizi. di un’arena moderna.

“Quando sei un ragazzo di 19 anni, guardi ‘Hoosiers’ e conosci la storia dell’edificio, e poi cammini per i corridoi e leggi i muri, fai parte di qualcosa che è più grande di te “, Ha detto Mitch Ballock, un anziano a Creighton, ricordando la sua prima visita da matricola. Ballock e la sua squadra hanno battuto l’Ohio lunedì sera e torneranno a Hinkle per interpretare Gonzaga, il primo classificato questa domenica.

Ventiquattro squadre hanno giocato lì nei primi due turni, alcune immerse nei toni seppia della luce del tardo pomeriggio che filtra dalle finestre. Altre quattro partite si giocheranno negli ottavi di finale questo fine settimana prima che il torneo passi alle fasi finali nel cavernoso Lucas Oil Stadium. L’ultima volta che le partite dei tornei nazionali furono giocate a Hinkle fu nel 1940, quando l’intero evento aveva solo otto squadre.

Fare un ingresso a Hinkle può essere un’esperienza di trasporto per un giocatore, richiamando alla mente le scene finali del film e i pensieri dei giganti che hanno varcato la stessa soglia.

Come John Wooden, da adolescente alla Martinsville High. O Oscar Robertson, il cui Crispus Attucks Tigers è diventato la prima squadra tutta nera a vincere un torneo statale integrato. O Larry Bird, che si è rifiutato di partecipare a un all-star game del liceo durante il tempo della spazzatura perché si sentiva punto dalla mancanza di tempo per giocare.

O l’uomo che ha fatto di più per rendere famoso il fieldhouse: Gene Hackman, che ha recitato in “Hoosiers” nei panni di Norman Dale, un allenatore scontroso in cerca di redenzione anni dopo che la sua carriera universitaria era finita in disgrazia. Da adolescente, Hackman ha giocato a basket al liceo a Danville, Illinois, appena oltre il confine di stato dell’Indiana.

“Entrare in Hinkle mi ha riportato alla mente sentimenti affettuosi e significativi dei miei primi giorni”, ha ricordato Hackman, 91 anni, in un’intervista via e-mail condotta tramite il suo addetto stampa. “Noi – intendendo la troupe professionale: regista, staff di produzione, io – abbiamo provato per un giorno o giù di lì senza pubblico, quindi quando sono state girate le scene reali, eravamo abituati allo spazio. Ma era ancora un po ‘opprimente. “

I giocatori di questo mese potrebbero vivere un’esperienza diversa: Hinkle è più intimo delle arene in cui suonano di solito. E il film ora potrebbe essere visto come eccessivamente sentimentale – la guardia di Baylor Jared Butler ha detto di averlo spento perché era noioso. Ma l’edificio in mattoni rossi ha una risonanza speciale per quelli di una certa età, per coloro che sono cresciuti in questo stato pazzo per il basket e per chiunque abbia un apprezzamento per la storia del gioco.

“Tra tutti i luoghi qui, questo sarebbe il preferito di tutti”, ha detto Michael Lewis, assistente allenatore dell’UCLA, che ha sconfitto Brigham Young a Hinkle al primo turno e domenica sera giocherà in Alabama. “Quando varchi le porte, puoi sentire la storia.”

Lewis potrebbe conoscere l’edificio come chiunque altro nel torneo. È cresciuto a Jasper, Indiana, e ha guidato lo stato nel punteggio da senior. Dopo aver giocato all’Indiana, Lewis ha allenato al Butler per cinque stagioni. Ha suonato in una mostra all’Hinkle, e anche in giochi di ripresa estivi a partire dal college.

“Chiunque sia qualcuno nello stato dell’Indiana, hai trovato un modo per entrare nel campo di Hinkle per giocare”, ha detto Lewis.

Duke Werner, l’allenatore della Florida, che ha aperto il torneo a Hinkle con una vittoria su Virginia Tech, è arrivato per la prima volta a 11 anni nel 1981, quando la squadra del liceo nella sua città natale, Versailles, con una popolazione di circa 2.000 persone, ha raggiunto il torneo sezionale. Ha detto che era come se metà della città avesse formato una carovana che seguiva gli autobus della squadra durante il viaggio di 90 miglia verso Indianapolis.

“I ragazzi di quella squadra erano i tuoi eroi crescendo”, ha detto Werner. “In una piccola città come quella, non è solo che li conosci, sai tutto di loro. Avevano solo 17, 18 anni, ma vedi che hanno quel tipo di successo, sono quasi diventati più grandi della vita “.

La volta successiva che Werner mise piede a Hinkle fu nel 2006, quando la Florida lo utilizzò come luogo di pratica per le Final Four di Indianapolis. Quando i giocatori sono entrati e hanno indossato le scarpe da basket, Werner ha afferrato una palla e si è avvicinato alla linea di tiro libero.

“Sono stato il primo sul pavimento che ha preso un colpo – solo a causa di dove eravamo”, ha detto.

Hinkle ha aperto nel 1928, finanziato da imprenditori locali che desideravano una casa per il torneo di basket del liceo statale. Con 15.000 posti a sedere, era la più grande arena di basket del paese, riflettendo la popolarità di questo sport in Indiana. Nel 1972, il torneo delle scuole superiori si era spostato in arene più grandi. Nel 1998 lo stato aveva rinunciato al suo formato a divisione singola, che ha fatto una leggenda del Campioni 1954 dell’Alto Milanese, una scuola di 161 studenti il ​​cui team è stato l’ispirazione per “Hoosiers”.

In qualche modo, i cambiamenti hanno riflesso l’evoluzione dello sport e della cultura del basket. Quando “Hoosiers” fece il suo debutto, il basket universitario era uno sport regionale. C’era uno stile di gioco Big East (ruvido e robusto), uno stile Pac-10 (abile e fine) e uno stile Big Ten (tiro e difesa). Il film, sebbene provenisse da un’epoca passata, è stato evidenziato aspetti del gioco ancora apprezzati in Indiana, dove i canestri da basket sono stati a lungo messi sui pali delle strade e ai lati dei fienili.

“Come si suol dire, in altri 49 stati, è solo basket”, ha detto Malachi Rice, originario di Indianapolis e guardia senior del Georgia Tech, che ha perso la partita al primo turno a Hinkle. “Lo stereotipo del basket dell’Indiana è super convenzionale. Con questo intendo concentrarmi sui fondamentali: passaggi standard, esercizi di dribbling, non concentrati su cose fantasiose, come gli eurosteps. L’altra cosa è sparare. “

Uno dei primi posti in cui Rice – e suo fratello gemello, Isaiah, che è a Vanderbilt – è stato esposto a questi fondamentali è stato in un campo di pallacanestro di Butler nel periodo in cui i Bulldogs apparivano in partite di campionato nazionali consecutive. Quelle corse – in particolare quello nel 2010, quando il mezzo campo di Gordon Hayward ha sparato alla sirena per poco a poco la vittoria del campionato a Indianapolis – ha solo rafforzato i legami tra il film, la vecchia arena e il college.

“Hoosiers” è stato mostrato sul tabellone di valutazione di Hinkle nelle serate di cinema del college, ed è un punto fermo dei campi estivi di basket a Butler. “Non puoi rinunciare a questo se sei un campeggiatore”, ha detto Barry Collier, direttore atletico dell’università, che ha anche giocato e allenato per la squadra di basket.

Collier è stato il custode della conservazione della palestra. Mise piede per la prima volta a Hinkle durante una visita di reclutamento nel 1974, come potenziale cliente dalla Florida. “Quando sono entrato, la mia mascella è caduta come un uovo da un pollo alto”, ha detto Collier. “Mi sono ricordato di essermi pizzicato, pensando: ‘Potevo giocare Qui? “

Quando è tornato come direttore atletico nel 2006, le ossa dell’arena erano buone, ma alcuni colpi e piegature erano in ordine. La ristrutturazione ha incluso la sostituzione di molte delle gradinate con posti a sedere (riducendo la capienza a 9.100), l’aggiornamento degli spogliatoi, il ripristino delle luci originali nel soffitto ad arco, l’inserimento di un nuovo tabellone segnapunti con schermi video, il rafforzamento della malta che teneva insieme i mattoni, l’applicazione secchi su secchi di vernice blu navy e la sostituzione degli 8.000 vetri delle finestre che possono creare un effetto straordinario per i giochi diurni.

“Si illuminano di arancione se il tramonto è arancione”, ha detto Collier.

C’è stato uno di questi tramonti la scorsa settimana, il basso sole invernale che bagnava l’arena in una calda luce. Era facile, quindi, vedere il richiamo della nostalgia. Per capire perché l’edificio è un monumento storico nazionale. O perché l’anno scorso L’Associated Press ha dichiarato “Hoosiers” il miglior film sportivo di tutti i tempi.

Questo è un punto discutibile, senza dubbio, ma anche adesso le scene del film rimangono impresse nella mente di molti fan del basket.

C’è la quieta fiducia di la star Jimmy Chitwood assicura al suo allenatore, “Ce la farò”, prima del colpo vincente. Poi c’è il momento in cui la squadra di Hickory arriva con gli occhi spalancati a Hinkle e al personaggio di Hackman tira fuori un metro per ricordarlo ai suoi giocatori che il bordo del cerchio è a 10 piedi sopra il pavimento e la linea di tiro libero è a 15 piedi dal canestro, esattamente come nella loro palestra a casa.

Il punto, ha detto Hackman, era “far capire al pubblico del film l’ingenuità dei ragazzi, la loro inettitudine e che l’obiettivo mostruoso del campionato di stato era raggiungibile”.

Il messaggio della scena, ha detto Hackman, avrebbe potuto applicarsi anche ai membri più giovani del cast, che avevano giocato a basket al liceo e in piccoli college ma erano principianti come attori.

“Stranamente e piacevolmente, però, l’inesperienza dei ragazzi come attori ha contribuito a trasmettere la prima pressione dei giocatori in quel campionato di stato”, ha detto.

È un’esperienza che molti giocatori capiranno questo fine settimana, come hanno fatto durante il torneo. Il nervosismo, i momenti culminanti, l’euforia e la devastazione che sicuramente seguiranno: i fantasmi che vivono nel vecchio fienile di basket li conoscono bene.

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