I pattinatori di figura nera vedono esibirsi come il loro modo migliore per parlare


Starr Andrews ricorda gli sguardi che ha ricevuto negli spogliatoi durante le sue prime gare di pattinaggio artistico. Ricorda le richieste di toccare i suoi capelli arricciati e testurizzati.

“La prima cosa che mi è venuta in mente è: ‘È perché sono nero'”, ha detto Andrews, 19 anni, in una recente intervista. “E non vorrei che fosse la prima cosa che mi è venuta in mente, ma non ho potuto fare a meno di pensarlo.”

Andrews, l’unico membro nero della squadra nazionale di pattinaggio di figura degli Stati Uniti, a volte incontra ancora quel pensiero sgradito dentro e fuori dal ghiaccio: che potrebbe essere vista come diversa dai suoi coetanei in uno sport che amava da quando era una ragazzina che la guardava la madre prende lezioni.

Alla fine, però, il ghiaccio è diventato un luogo in cui Andrews avrebbe celebrato quella differenza.

Lo ha fatto in modo più enfatico la scorsa estate, in un momento in cui molti atleti di spicco stavano fissando un contraccolpo “stai zitto e gioca” dopo essere uscito da un campo o da un campo a sostegno del movimento Black Lives Matter. Per Andrews, tuttavia, competere era il modo migliore per parlare.

Per un evento virtuale a luglio, ha pattinato con “Black Like Me” di Mickey Guyton, una canzone country sul tema disuguaglianza razzialeche è stato rilasciato dopo l’uccisione di George Floyd da parte della polizia. Andrews ha concluso il suo programma con un sorriso e il suo pugno destro alzato nel saluto del Black Power.

Video della sua performance hanno ricevuto più di 200.000 visualizzazioni online. I fan includono Guyton e Michelle Obama, che ha condiviso uno dei video e scrisse: “A tutti i ragazzi neri là fuori che lottano per l’eccellenza di fronte a coloro che dubitano di te: continua.”

Andrews intende assolutamente farlo. Così fanno altri pattinatori neri che si sono allungati in modo creativo, ottenendo supporto e riconoscimento in uno sport in cui si sono spesso sentiti esclusi.

Prendiamo, ad esempio, Elladj Baldé, una pattinatrice canadese di 30 anni che stava girando il mondo con spettacoli sul ghiaccio fino a quando la pandemia non lo ha costretto a tornare a casa. Ben presto ha co-fondato una fondazione per aiutare a diversificare lo sport ed è diventato una superstar dei social media dopo aver pubblicato video di se stesso che pattinava gioiosamente all’aperto, indossava abiti casual e faceva routine che assomigliavano a malapena ai programmi olimpici formali.

Poi c’è Joel Savary, un allenatore di 34 anni a Washington, DC, che ha la sua fondazione sulla diversità e un libro auto-pubblicato, “Perché I bambini neri e marroni non pattinano sul ghiaccio “.

Uno degli allievi di Savary è Kaitlyn Saunders, che ha scambiato brevemente i suoi pattini da ghiaccio per un paio di rotolamento la scorsa estate e eseguita al Black Lives Matter Plaza di Washington ad una registrazione di “Rise Up” di Andra Day, una canzone del 2015 sulla perseveranza. Kaitlyn, che ora ha 10 anni, ha ripetuto la performance come parte della celebrazione del giorno dell’inaugurazione, questa volta accompagnata dal vivo da Day.

Questi sforzi sono stati ampiamente acclamati, ma se lo sport diventa più inclusivo dipende dalla sua capacità di apportare cambiamenti concreti. Al finanziamento. Alla formazione e selezione dei giudici. (Baldé, Savary e Andrews dicono che non riescono a ricordare di aver mai visto un’altra persona di colore valutare le loro prestazioni.) E alla fine, al nocciolo di ciò che significa essere un pattinatore di figura.

Nel 1986, Debi Thomas degli Stati Uniti è diventata la prima nera pattinatore per vincere un campionato del mondo di singolare. È successo sette anni dopo che Tai Babilonia, figlia di una donna di colore e di un uomo di origini hopi e filippine, vinse un titolo mondiale a coppie con Randy Gardner.

Alle Olimpiadi di Calgary del 1988, Thomas è arrivato terzo e ha vinto la prima medaglia olimpica per un atleta nero ai Giochi invernali.

Da allora, però, solo un altro pattinatore di origini africane ha vinto una medaglia olimpica: il tedesco Robin Szolkowy, che ha ottenuto il bronzo a coppie nel 2010 e nel 2014.

Dominata per generazioni da pattinatori bianchi europei e nordamericani, i livelli d’élite di questo sport sono state diversificate principalmente attraverso l’arrivo di star dell’Asia orientale e dell’Asia orientale-americane. Alle Olimpiadi del 2018, metà degli atleti della delegazione statunitense di pattinaggio di figura erano di origine asiatica. Ai campionati del mondo di Stoccolma di questa settimana, i migliori contendenti per il titolo maschile saranno Nathan Chen degli Stati Uniti, i cui genitori sono emigrati dalla Cina, e Yuzuru Hanyu del Giappone, che ha vinto l’oro alle ultime due Olimpiadi.

L’accoglienza per un nuovo gruppo demografico non è stata sempre calorosa.

Tiffany Chin, che nel 1985 divenne il primo pattinatore non bianco a vincere un titolo di singolare senior negli Stati Uniti, ricordato in un 2018 Intervista all’Huffington Post all’inizio della sua carriera, “una bambina mi disse: ‘Sei davvero brava, ma sai che non sarai mai una campionessa. I campioni di pattinaggio di figura hanno i capelli biondi e gli occhi azzurri, e tu non ne hai neanche uno “.

Dopo che la nativa californiana Michelle Kwan, la medaglia d’oro favorita alle Olimpiadi del 1998, è stata sconvolta da Tara Lipinski, la sua compagna di squadra statunitense, una Titolo digitale MSNBC ha dichiarato: “American Beats Out Kwan.”

Fino a tempi molto recenti, i leader di questo sport negli Stati Uniti non controllavano formalmente la composizione razziale di concorrenti, giudici e altri funzionari. Ma dopo che il movimento Black Lives Matter ha preso forma lo scorso anno, il pattinaggio di figura statunitense ha iniziato a raccogliere tali dati e ha istituito un gruppo di lavoro e poi una task force per affrontare la diversità, l’equità e l’inclusione.

Il pattinaggio di figura statunitense ha nominato Savary, l’allenatore e autore di Washington, in entrambi i comitati, a causa del suo libro e del suo lavoro con Diversify Ice, l’organizzazione senza scopo di lucro che ha fondato nel 2017.

L’associazione di pattinaggio, ha detto Savary, è sembrata particolarmente colpita dalla parte del suo libro in cui parlava di entrare nei quartieri e bussare alle porte per vedere se le famiglie avrebbero gradito un’introduzione allo sport. La leadership di Diversify Ice include Pooja Kalyan, l’unico pattinatore di origini indiane nella squadra statunitense, e Eliot Halverson, un vincitore di titoli nazionali junior e principianti che è latinx e trans non binario.

“Mentre ero sul campo a lavorare su questi temi ogni giorno attraverso Diversify Ice, altri non hanno visto il valore nel cercare di rendere il pattinaggio sul ghiaccio più equo per i pattinatori di colore”, ha detto Savary. “Questo era un 180 completo.”

Una raccomandazione della task force prevedeva la creazione di un fondo per sostenere i concorrenti promettenti in memoria di Mabel Fairbanks, una pattinatrice nera e indigena che è diventata un allenatore di spicco dopo che la discriminazione le ha impedito di competere negli anni ’30. I suoi protetti includevano Babilonia e Gardner nei loro primi anni insieme e Atoy Wilson, la cui vittoria nel 1966 nella divisione novizi lo rese il primo campione di pattinaggio americano nero.

Il primo premio del fondo, $ 25.000, è andato a Andrews a gennaio.

Il costi di pattinaggio artistico – Savary ha stimato che alcune persone spendono più di $ 50.000 all’anno per cercare di raggiungere il livello d’élite – e l’accesso limitato alle piste scoraggia molte persone, indipendentemente dalla razza, dal perseguirlo come sport competitivo. Savary ha reso l’accessibilità parte della missione di Diversify Ice, nella speranza che una maggiore partecipazione crei una zona di comfort per i pattinatori di colore, che spesso si sentono isolati.

Ma lui e Baldé entrambi diciamo che la rigida cultura dello sport ha scoraggiato la partecipazione dei neri tanto quanto il prezzo. La ristretta gamma di musica, corporatura, costumi e passi di danza preferiti crea un senso di claustrofobia.

Gli elementi soggettivi del sistema di punteggio, che include punti basati sull’interpretazione personale della musica e sulla traduzione emotiva della coreografia, creano una delicata situazione per i pattinatori di figura nera. Molti dicono di sentirsi obbligati a conformarsi allo stampo tradizionale delle stelle in uno sport che non riflette o rappresenta le loro identità e culture.

Baldé, che è stato il campione nazionale junior canadese nel 2008, si è esibito principalmente sulla musica classica che è comune in questo sport. Ma nei suoi ultimi cinque anni di competizione, ha iniziato a incorporare più canzoni funk e hip-hop di artisti neri e marroni, come James Brown, Bruno Mars e T-Pain – nei suoi programmi.

Dopo essersi ritirato dalle competizioni nel 2018, Baldé si è unito ai tour dello spettacolo ed è diventato coreografo e giudice per la serie di concorsi di realtà canadesi “Battle of the Blades”.

Incoraggiato dalla sua fidanzata, Michelle Dawley, ballerina e coreografa, ha iniziato a pubblicare video di se stesso all’inizio di dicembre. Le ambientazioni includono laghi ghiacciati e macchie di ghiaccio casuali vicino alla sua casa a Calgary, Alberta. Esegue salti mortali all’indietro, vietati nelle competizioni, in cui i salti di pattinaggio artistico devono essere effettuati con un piede. Fa anche passeggiate sulla luna, C-walk e Milly Rocks. Le sue camicie di flanella sbattono al vento.

Se il pattinaggio competitivo abbracciasse una tale varietà, ha detto, potrebbe annullare decenni di calo degli ascolti televisivi.

Per un video, Baldé ha indossato una giacca dei Chicago Bulls e ha pattinato un’elegante routine con le cime delle montagne ricoperte di neve come sfondo e “(No One Knows Me) Like the Piano” di Sampha come accompagnamento. Ha avuto più di 2,6 milioni di visualizzazioni su Instagram dopo che celebrità come Jada Pinkett Smith e Complex l’hanno ripubblicato.

Nel creare i video, ha detto Baldé, ha sentito una libertà che non aveva mai sperimentato prima.

“Se ci fosse stata una rappresentazione per me come giovane pattinatore, se il pattinaggio fosse inclusivo della musica nera e degli stili e dei modi di muoversi dei neri, mi avrebbe permesso di trovare la mia verità e la mia autenticità molto prima”, ha detto. Immagina che sarebbe stato più fiducioso e si chiede se avrebbe potuto ottenere risultati migliori nella sua carriera agonistica.

“L’unica cosa che so per certo”, ha detto, “è che mi avrebbe permesso di essere me stesso per il tempo in cui ero nella mia carriera, invece di cercare di adattarmi”.

Katrice Saunders, la madre di Kaitlyn, inizialmente si chiedeva se la famiglia sarebbe stata in grado di far fronte ai costi e ad altre esigenze del pattinaggio artistico. Quindi offerte di aiuto sono arrivate da apparentemente ogni angolo della comunità nera dello sport.

La Diversify Ice Foundation di Savary ha fornito denaro per l’allenamento e le attrezzature. Baldé ha contattato per lavorare sulla coreografia di Kaitlyn.

La famiglia ha anche ascoltato Babilonia e Surya Bonaly, una pattinatrice nera francese i cui audaci programmi pubblico entusiasta, se non giudicare le giurie, negli anni ’90. I limiti della sua carriera hanno sollevato alcune delle domande più importanti sui pregiudizi razziali nello sport.

Bonaly, 47 anni, che ora fa da coach, ha offerto lezioni utilizzando software di videoconferenza per $ 5 durante l’estate e Kaitlyn Saunders ha partecipato.

Andrews e sua madre, Toshawa Andrews, sono state particolarmente utili, ha detto Katrice Saunders. L’effetto totale, ha detto, è un sentimento protettivo “siamo tutti in questo insieme”.

Come Kaitlyn, Starr ha ottenuto un enorme seguito all’età di 9 anni, quando lo fece una performance espositiva, coreografato da sua madre, sull’inno femminile di Willow Smith, “Whip My Hair”. Un video di YouTube della routine ha più di 56 milioni di visualizzazioni ed è rimasto il momento più celebrato di Andrews sul ghiaccio fino alla scorsa estate.

Il programma “Black Like Me”, tuttavia, è diventato il preferito di Andrews.

Non le importava che quando lo usava in gara finisse 13 ° su 17 pattinatori.

“I punteggi sono deludenti, ma non era questo il punto del programma”, ha detto Andrews. “Il punto del programma era far capire che è difficile essere nello sport essendo una delle pochissime persone di colore”.

Patrice Peck è una giornalista freelance. È stata una pattinatrice artistica competitiva per tre anni.



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