L’avvocato contro la fame e la loggia della bisnonna | Notizie alimentari


Nella prima metà degli anni ’80, l’Etiopia fu colpita da una storica e devastante carestia che alla fine avrebbe ucciso più di un milione dei suoi cittadini. Anche se all’epoca non aveva ancora 10 anni, Rebecca Middleton ricorda di essere stata profondamente colpita dalle immagini di famiglie affamate ed emaciate che ha visto nei telegiornali della sera. Una notte, ha portato il suo salvadanaio ai suoi genitori e ha chiesto loro di donare il suo contenuto per aiutare l’Etiopia.

A quel tempo, la visione di Rebecca della sua futura carriera era confusa come lo è per la maggior parte dei bambini. In diversi momenti, aveva programmato di diventare una bibliotecaria o un ingegnere aerospaziale. Non poteva prevedere che un giorno avrebbe servito come responsabile per la difesa e l’impegno del World Food Program USA, il partner no profit del Programma alimentare mondiale delle Nazioni Unite (WFP), che lavora per affrontare la fame e la scarsità di cibo in tutto il mondo. E che avrebbe aiutato ad affrontare questi problemi durante una pandemia globale.

Rivelazione completa: io e Rebecca viviamo nello stesso quartiere di Arlington, Virginia, un vicino sobborgo di Washington, DC. Circondato da grattacieli e due stazioni della metropolitana, il nostro quartiere ha attraversato diverse ondate di riqualificazione urbana nel corso degli anni, l’ultima delle quali con l’arrivo dell’HQ2 di Amazon, ora in costruzione nelle vicinanze. Eppure il nostro è un quartiere che rimane così affiatato che i vicini spesso lo chiamano “il Villaggio”, un luogo in cui le persone si conoscono davvero e si danno da fare quando è necessario.

Anche se sembra molto diverso, quel sentimento di comunità ricorda a Rebecca il luogo in cui è cresciuta, un luogo che l’ha plasmata e generazioni prima di lei: Neebish Island, Michigan. E le ricorda la donna il cui spirito indipendente, etica del lavoro e impegno per la sua comunità ispira Rebecca fino ad oggi: la sua bisnonna, Maude Earle.

Tra il Lago Superiore a nord e il Lago Michigan e il Lago Huron a sud, la penisola superiore del Michigan (UP) è una provincia sia selvaggia che industriale, una terra popolata originariamente dal Chippewa (noto anche come Ojibwe), Ottawa ( Odawa) e Potawatomi (Bodawotomi). Dall’inizio del XX secolo, l’attività mineraria, il disboscamento e la navigazione hanno alimentato la sua economia a vari livelli. L’UP è stato a lungo anche un paradiso turistico, attirando le persone verso le sue foreste lussureggianti, le scogliere e le spiagge sul lago.

Se l’UP è come un lungo dito di terra verde che punta a est, Neebish Island è la punta. Accessibile solo in traghetto, l’isola di 55,7 km quadrati si trova sul fiume St Marys, che collega Huron con Superior, direttamente di fronte alla provincia canadese dell’Ontario. Di routine, enormi mercantili viaggiano su e giù per il fiume oltre Neebish, suonando i loro clacson o “saluti” mentre si dirigono verso o dalle chiuse di Soo a Sault Ste Marie, solo una delle tante chiuse e canali lungo la Great Lakes-St Lawrence Seaway. Fu qui che una giovane donna intraprendente decise di acquistare una proprietà per una vacanza estiva, sicuramente non rendendosi conto del ruolo che avrebbe svolto nella sua famiglia per le generazioni a venire.

Delle sue quattro bisnonne, Rebecca ha avuto la fortuna di conoscerne tre. Ironia della sorte, Maude è stata l’unica che non ha mai incontrato, eppure Rebecca ha sempre sentito un’affinità speciale con lei. “Maude mi piace molto perché era un po ‘una donna pioniera, un po’ uno spirito indipendente, una donna molto forte”, dice Rebecca. “Era solo una presenza straordinaria nei miei ricordi a causa della sua connessione con Neebish.”

[Illustration of Maude Earle by Jawahir Al-Naimi and Muaz Kory/Al Jazeera]

Nata in Pennsylvania nel 1877, Maude è cresciuta in Ohio, dove ha frequentato la scuola di economia. Maude ha risposto a una pubblicità per una posizione di stenografa nel Michigan, un ruolo che alla fine l’ha portata a incontrare Wellington Earle, che aveva bisogno di uno stenografo e contabile per l’azienda che ha fondato, la Soo Lumber Company. “Non riuscivo mai a capire come Maude potesse lasciare la casa e andarsene così lontano visto che era la ragazza di una mamma”, ha scritto una volta la sorella di Maude in una lettera. Ma se ne andò, stabilendosi a Sault Ste Marie e facendo rapidamente l’abitudine di venire a Neebish Island con gli amici per nuotare, fare escursioni e andare in barca nei fine settimana. In poco tempo, Maude e la sua amica, Agnes Fucik, decisero di mettere insieme i loro soldi e comprare un piccolo cottage a Neebish, proprio sul fiume St Marys. A causa del colore dei loro capelli, lo chiamarono Auburn Lodge.

“Maude ha acquistato una proprietà su questo minuscolo punto di un’isola sul fiume St Marys nel 1906, prima di sposarsi”, osserva Rebecca. “Una donna single che acquista una proprietà nel 1906: lo trovo straordinario in sé e per sé.”

Alla fine, Wellington e Maude si innamorarono, si sposarono nel 1912 e andarono in luna di miele nel cottage di Neebish. Avevano una casa principale sulla terraferma dell’UP, ma intrattenevano regolarmente amici e parenti sull’isola, organizzando grandi feste in piscina e conoscendo i mercantili che solcavano regolarmente il fiume. Sebbene Maude fosse una madre attenta e una casalinga, la tradizione familiare dice che a volte ignorava le sue faccende solo per guardare il tramonto. Alla fine, una volta bruciato il primo cottage, fu costruito un nuovo Auburn Lodge e un secondo cottage più piccolo fu aggiunto alla proprietà come regalo per il figlio degli Earles Murdock. Queste sono proprietà modeste, osserva Rebecca – “non è Kennebunkport”, scherza, riferendosi alla città costiera del Maine nota per le sue imponenti case di fronte all’oceano – ma la proprietà divenne rapidamente la pietra angolare della vita degli Earles.

Tra le altre cose, Rebecca si riferisce al modo in cui Maude ha raccolto e cambiato la direzione in cui stava andando la sua vita. Nel 2002, ha sposato suo marito Dennis Middleton, con il quale ha una figlia e un figlio adolescenti. Quando il suo figlio più piccolo è andato all’asilo, si è trovata a esaminare quale dovrebbe essere il lavoro della sua vita. Aveva sviluppato una carriera di successo negli affari politici e legislativi, lavorando per un membro del Congresso degli Stati Uniti e poi come lobbista, quando si è sentita attratta a lavorare sui problemi della fame, prima con l’Alliance to End Hunger, un’organizzazione no profit con sede a Washington, DC che è un’ampia coalizione di gruppi, università, associazioni e altri che lavorano per combattere la fame. Ha iniziato come COO dell’Alleanza prima di diventarne il direttore esecutivo.

“Sono sempre stata coinvolta nella nostra dispensa alimentare locale: volontariato, donazioni, quel genere di cose”, dice Rebecca. “Sono molto fortunato in quanto non ho sperimentato personalmente la fame, ma sono oltraggiato dal fatto che, con tutti i progressi che abbiamo avuto su così tanti fronti in tutto il mondo, centinaia di milioni di persone non lo fanno. Non so come daranno da mangiare alle loro famiglie per il mese. “

Quando la pandemia ha colpito nel 2020, Rebecca era, come altri, inorridita nel vedere come blocchi, perdite di posti di lavoro e altri effetti a catena stessero esercitando un’enorme pressione sulle banche alimentari statunitensi e altre organizzazioni di assistenza. All’Alleanza, ha convocato un’ampia coalizione di gruppi nazionali contro la fame per coordinare gli sforzi di advocacy intorno ai soccorsi COVID. Il gruppo ha contribuito a convincere il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti ad approvare deroghe alle sue politiche in modo che le famiglie che si affidano a colazioni e pranzi scolastici potessero ritirare i pasti anche quando le scuole erano chiuse a causa della pandemia. L’Alleanza ha anche sostenuto un aumento del 15% del massimo beneficio SNAP (Supplemental Nutrition Assistance Program) per tutte le famiglie SNAP; Rebecca nota con orgoglio che la lettera di sostegno al Congresso aveva circa 2.500 firmatari, inclusi gruppi contro la fame e di assistenza da tutti gli Stati Uniti.

È stato gratificante vedere le distribuzioni di cibo dell’USDA organizzate presso la scuola media frequentata da suo figlio. “È stato davvero gratificante perché il bisogno era così reale”, dice. “Abbiamo lavorato sul lato politico, ma il duro lavoro è a livello di comunità e stato: adattare il servizio di ristorazione ai protocolli COVID, i volontari che si sono iscritti a rischio personale per distribuire cibo”.

“È stato fantastico entrare nello spazio anti-fame attraverso una prospettiva così ampia [that the Alliance offers]”, Dice Rebecca,” perché ho imparato molto sui problemi della fame sia domestica che globale, sia sul lato dei soccorsi – nutrire le persone ora – ma anche su alcune delle cause alla radice, come il modo in cui aiuti le persone a lungo termine essere in grado di fornire cibo nutriente a sufficienza per se stessi e le loro famiglie “.

Sebbene fosse interessata alle questioni interne, si sentiva più attratta dal sollievo dalla fame internazionale. È stato un caso fortuito che, a metà dello scorso anno, Rebecca sia stata reclutata per partecipare al World Food Programme USA. Nel 2019, il WFP ha assistito 97 milioni di persone in 88 paesi e Rebecca osserva che il gruppo sta prendendo di mira circa 130 milioni di persone per il 2021. Lo Yemen, per esempio, deve affrontare una carestia continua che minaccia più della metà della sua popolazione con livelli di crisi alimentare insicurezza. E la pandemia ha peggiorato tutto. “Con la pandemia, c’erano persone che erano già a rischio di fame che sono ancora a rischio e soffrono la fame”, dice Rebecca. “E poi le persone a cui sono stati sostanzialmente eliminati i mezzi di sussistenza, senza alcuna rete di sicurezza da parte dei loro governi per sostenerli, ora sono anche a rischio di fame”.

Nel suo ruolo con il World Food Programme USA, Rebecca sostiene al Congresso e ad altri la necessità di un sostegno statunitense per le iniziative internazionali contro la fame. Vedendo quanto sia grave la scarsità di cibo anche più vicino a casa – le stime mostrano che un bambino americano su quattro potrebbe vivere la fame, quasi il doppio del tasso di pre-pandemia – è lieta che il World Food Programme USA abbia recentemente concesso $ 100.000 a Share Our Strength’s No Campagna di Kid Hungry per sostenere gli sforzi per nutrire i bambini statunitensi colpiti dalla pandemia. Non si lascia coinvolgere in quella che chiama la “falsa dicotomia” tra i bisogni della fame negli Stati Uniti e quelli internazionali. “È nostro interesse concentrarci su entrambi”, afferma, “e investire in entrambi”.

[Illustration of Rebecca Middleton by Jawahir Al-Naimi and Muaz Kory/Al Jazeera]

Quando i problemi del mondo si fanno pesanti, l’isola di Neebish è il luogo in cui Rebecca si rivolge per radicarsi. Auburn Lodge rimane nella famiglia Earle fino ad oggi, ora di proprietà dei genitori di Rebecca, Steve e Anne Earle, che dividono il loro tempo tra Neebish e la loro casa in Virginia. È il luogo in cui si sono ritirati dopo il ritorno di Steve dalla guerra in Vietnam; è il luogo dove la famiglia e gli amici sono andati a ridere e guarire dalle grandi e piccole ferite della vita, proprio come è stato per Maude. Rebecca è cresciuta andando lì ogni estate e ci va ancora ogni estate con suo marito e i suoi figli. “Auburn Lodge è la fattoria di famiglia”, dice Rebecca. “I miei figli sono la quinta generazione. È il posto dove mi sento più a casa. Da bambino, mi sentivo come una sorta di magica Narnia, un posto dove, finché sai nuotare, sembra che niente ti farà del male. “

C’è una foto di Maude e Wellington Earle a Neebish, scattata non molto tempo prima della morte di Wellington nel 1944. Maude si appoggia a un masso con un vestito a fantasia; Wellington sfoggia un berretto sbarazzino. Sembrano felici, anche se una foto non può catturare tutte le complessità di un matrimonio o di una vita. Maude visse altri 30 anni, dedicandosi in vari modi a sostenere la comunità dell’isola di Neebish. Un ritaglio di giornale ha rilevato che, nel 1960, Maude è stata premiata dal gruppo comunitario delle donne dell’isola di Neebish durante un pranzo con 75 ospiti. “Avrei potuto scegliere una persona più interessante per l’argomento”, ha detto Maude della festa. “E avrei potuto fornire loro aneddoti più piccanti per il loro programma.”

Il lavoro contro la fame non consiste solo nel mettere il cibo in tavola, spiega Rebecca; si tratta anche di permettere alle donne di tutto il mondo di sognare sogni più grandi su ciò che è possibile per se stessa o per la sua famiglia. Qualcosa ha fatto Maude Earle e qualcosa che ha fatto Rebecca quando ha lasciato il suo precedente percorso professionale per lavorare sulla lotta alla fame nel mondo.

Rebecca ricorda quando ha spiegato per la prima volta il suo lavoro affamato alla sua giovane figlia. “Ha detto: ‘Mamma, il tuo lavoro è assicurarti che ci siano abbastanza soldi per permettere alle persone di procurarsi il cibo di cui hanno bisogno. Quindi se fai il tuo lavoro e le persone non hanno fame, allora non avrai più un lavoro. ‘ Mi è rimasta così tanto, solo l’innocenza della prospettiva di un bambino di otto anni che puoi porre fine alla fame “. Rebecca aggiunge: “Voglio dire, è davvero possibile. Abbiamo cibo a sufficienza; è una questione di volontà e accesso. “

Se fosse viva oggi, ci sono molte cose che Maude Earle potrebbe non riconoscere nel mondo: il ritmo di crescita e cambiamento, oi vari modi in cui l’economia globale aiuta e ostacola l’accesso al cibo e alle risorse. Ma probabilmente riconoscerebbe ancora il piccolo angolo del Michigan dove ha acquistato la proprietà e ha iniziato un’eredità familiare significativa e duratura. E potrebbe riconoscere qualcosa di se stessa anche nella sua pronipote.

“Sono sempre stata molto legata alla storia di Maude e alla sua indipendenza”, dice Rebecca. “E quella connessione attraverso Neebish e come è solo la pietra di paragone per la nostra famiglia.”



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