‘Monitoriamo ogni suo respiro’: nella sala della guerra dell’Etna | Italia


Wquando il suo telefono ha squillato mercoledì scorso alle 3.22, Il cinquantenne Giuseppe Salerno, capo dei vulcanologi dell’Istituto nazionale di geofisica e vulcanologia (INGV) di Catania, era già sveglio dopo che un rombo fragoroso aveva svegliato molti abitanti della città. La chiamata è arrivata dalla sede del INGV dove, pochi secondi prima di quel disturbo, le onde sismiche su uno dei 40 monitor nella sala operativa sembravano saltare fuori dallo schermo. Per la quattordicesima volta in meno di un mese, l’Etna ha inviato un altro promemoria che è uno dei vulcani più attivi del mondo.

L’Etna, a 3.300 metri sul livello del mare, è stata in forma esplosiva nelle ultime settimane, vomitando magma incandescente e una copiosa pioggia di cenere che è arrivata fino a Catania. Dal 16 febbraio, con meticolosa precisione, ogni 48 ore il vulcano ha allestito uno spettacolo pirotecnico con fontane di lava che raggiungono i 2.000 metri di altezza.

La statua della Vergine Maria vicino alla chiesa principale di Milo con la colata lavica di un'eruzione
Una statua della Vergine Maria vicino alla chiesa principale di Milo, un paese non lontano dalla cima dell’Etna, con la colata lavica di un’eruzione sullo sfondo. Fotografia: Alessio Mamo

Per tre giorni il Guardian ha avuto accesso alle stanze dell’INGV in piazza Roma, a Catania, dove giorno e notte 100 scienziati italiani monitorano i movimenti dell’Etna nel tentativo di spiegare questi recenti fenomeni.

“La recente attività fa parte di una cosiddetta fontana di lava che è tra le normali attività dell’Etna”, afferma Salerno, ex ricercatore PhD presso il dipartimento di geografia dell’Università di Cambridge. “La particolarità è che il vulcano si comporta come una macchina, con ritmi che hanno una precisione quasi matematica. Questo è il motivo per cui negli ultimi mesi abbiamo monitorato ogni suo respiro, rombo e fremito. “

La sala operativa dell'Istituto Nazionale di Geofisica e Vulcanologia di Catania.
La sala operativa dell’istituto di vulcanologia di Catania. Fotografia: Alessio Mamo

Le informazioni registrate dalle 150 stazioni di monitoraggio situate su 460 miglia quadrate del vulcano, tra cui telecamere a sensori di calore, rilevatori di emissioni di gas e sismografi, vengono inviate in tempo reale alla sala di controllo e trasmesse su dozzine di monitor, che danno l’impressione di una stanza della guerra in un film di spionaggio.

“Bisogna immaginare questa sala di controllo come un ospedale”, aggiunge Salerno, “con decine di medici che lavorano per lo stesso paziente: l’Etna, che nelle ultime settimane ha manifestato sintomi peculiari. Da qui possiamo monitorare il suo battito cardiaco con i sismografi o il suo respiro con i rilevatori di gas. “

Le recenti eruzioni hanno provocato un certo disagio per le persone che vivono sul vulcano, con piogge di cenere che hanno ricoperto strade, piazze ed edifici. Nelle scorse settimane nel solo comune di Giarre sono cadute più di 12mila tonnellate di cenere. “È una situazione estremamente drammatica, un’emergenza, dice Alfio Previter, funzionario comunale. Salerno ha detto: “Siamo letteralmente sepolti, e se continua così, molte città falliranno nel tentativo di rimuovere la cenere, che potrebbe costare centinaia di migliaia di euro”.

Gli abitanti del comune di Giarre usano gli ombrelli come protezione dalla cenere vulcanica.
Gli abitanti del comune di Giarre usano gli ombrelli come protezione dalla cenere vulcanica. Fotografia: Alessio Mamo
La sabbia vulcanica ricopre una piazza a Milo, uno dei paesi più colpiti dal fenomeno della caduta delle ceneri dall'Etna.  Milo è un villaggio non lontano dalla cima del vulcano.
La sabbia vulcanica ricopre una piazza a Milo, uno dei paesi più colpiti dalla caduta delle ceneri dell’Etna. Fotografia: Alessio Mamo

Secondo la legge italiana, la cenere raccolta dalle strade e dalle piazze, e mescolata con altre forme di rifiuti urbani, è considerata un rifiuto speciale, il che aumenta il costo del suo smaltimento. Lo smaltimento corretto di un metro cubo di cenere vulcanica costa circa € 20 (£ 17).

I lavoratori nei pressi del paese di Zafferana Etnea puliscono la sabbia vulcanica dalle strade principali
I lavoratori nei pressi del paese di Zafferana Etnea puliscono la sabbia vulcanica dalle strade principali. Fotografia: Alessio Mamo

Tuttavia, Salerno, la cui carriera lo ha portato a Kīlauea alle Hawaii e ai vulcani dell’America Centrale, spiega che la chiave per svelare il mistero delle eruzioni insolitamente spettacolari dell’Etna è proprio la cenere del vulcano.

In un laboratorio sotterraneo dell’INGV, Lucia Miraglia, 53 anni, geologa e vulcanologa che da 20 anni studia al microscopio le ceneri dell’Etna, ha fatto di recente una scoperta rivelatrice: “Studiando la cenere caduta nei giorni scorsi, abbiamo notato che riflette ciò che i vulcanologi chiamano “magma primitivo”; cioè, un magma che proviene dalle viscere della montagna e trasporta una maggiore carica di gas, motivo per cui stiamo vedendo queste fontane di lava straordinariamente alte. Questa sorta di magma fresco è già stato visto in passato, ma la particolarità è che il magma che l’Etna ha vomitato dal 16 febbraio è il più primitivo che abbia studiato negli ultimi 20 anni “.

Lucia Miraglia versa azoto liquido in un microscopio elettronico a scansione in un laboratorio dell'istituto di vulcanologia di Catania.
Lucia Miraglia versa azoto liquido in un microscopio elettronico a scansione in un laboratorio dell’istituto di vulcanologia di Catania. Fotografia: Alessio Mamo
Campioni di lava montati su un vetrino per misurazioni al microscopio presso l'istituto di vulcanologia
Campioni di lava montati su un vetrino per misurazioni al microscopio presso l’istituto di vulcanologia. Fotografia: Alessio Mamo

Il magma dell’Etna proviene da diversi serbatoi situati a miglia di profondità. Gli esperti dell’INGV stimano che il serbatoio principale dell’Etna, e anche il suo più grande, si trova a 12 km (7,5 miglia) sottoterra. La geofisica siciliana Rosanna Corsaro, che studia il nucleo dell’Etna dalla sede dell’INGV, afferma: “Il magma che è emerso in queste recenti eruzioni sembra provenire da circa 10 km sottoterra”.

Recentemente, l’Etna sta attraversando un periodo in cui c’è un trasferimento molto efficiente di magma dal profondo sotto la superficie. Il cratere di sud-est – che ha vomitato lava nelle ultime settimane – ha funzionato fino ad ora come valvola di sicurezza. Tuttavia non si possono escludere altri scenari. “A volte le eruzioni di magma primitivo sono laterali: cioè, quando le fratture compaiono sul lato del vulcano e danno origine a questo tipo di attività”, dice Corsaro. “È possibile che a un certo punto questa valvola non funzioni più in modo efficiente. In tal caso, se il magma primitivo continua a salire in superficie, potrebbe formarsi un’apertura laterale “.

Rosanna Corsaro nella 'petroteca', una stanza che conserva antichi campioni di roccia vulcanica dell'Etna presso l'istituto di vulcanologia.
Rosanna Corsaro nella ‘petroteca’, una stanza che conserva antichi campioni di roccia vulcanica dell’Etna presso l’istituto di vulcanologia. Fotografia: Alessio Mamo
I campioni di lava si sono sciolti e trasformati in dischi di vetro per l'analisi della fluorescenza a raggi X.
I campioni di lava si sono sciolti e trasformati in dischi di vetro per l’analisi della fluorescenza a raggi X. Fotografia: Alessio Mamo

Tali “eruzioni laterali” sono quelle che i vulcanologi temono di più, poiché la lava scorre lungo i lati del vulcano, aprendo fratture sulle montagne basse che rischiano di inondare le città sottostanti.

Roberto Maugeri, tecnologo di sala operativa incaricato del monitoraggio delle attività del vulcano.
Roberto Maugeri, tecnologo di sala operativa incaricato del monitoraggio delle attività del vulcano. Fotografia: Alession Mamo / The Guardian

Quarant’anni fa, poco dopo pranzo il 17 marzo 1981 un’eruzione laterale scatenò una delle colate laviche più drammatiche nella storia del vulcano. Fortunatamente durò solo pochi giorni, ma il suo volume seppellì foreste, case, strade e linee ferroviarie, minacciando di trasformare il piccolo comune di Randazzo in una nuova Pompei. Le stime del volume totale di lava in quell’evento sono dell’ordine di 30 metri cubi (1 miliardo di piedi cubi).

Ma il la maggior parte distruttiva dell’eruzione sul fianco avvenne nel 1669, quando la lava, accompagnata dai terremoti, seppellì decine di paesi e raggiunse persino il mare.

L'eruzione dell'Etna vista dal paese di Monterosso.
L’eruzione dell’Etna vista dal paese di Monterosso. Fotografia: Alessio Mamo

“In questo momento, la recente attività del vulcano non suggerisce che ci sarà un’eruzione sul fianco”, afferma Stefano Branca, direttore dell’INGV di Catania. “È chiaro, tuttavia, che l’Etna non è estranea alle eruzioni laterali. Non è una questione di rischio: le eruzioni laterali si verificheranno in futuro.

“Quando?” Aggiunge. “Beh, solo Dio sa quando.”

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