LeBron James guida una generazione di atleti nella proprietà


In un’epoca segnata da proteste in ginocchio e scioperi tra le leghe nello sport, che ha acquisito nuova trazione nel 2020, è facile riporre troppa fiducia nella capacità degli atleti professionisti di apportare cambiamenti sociali.

Il vero potere arriverà solo quando più giocatori supereranno il divario di vecchia data tra gestione e lavoro ed entreranno nei ranghi della proprietà della squadra, dove risiede la vera influenza. Ecco perché l’ultima mossa fuori dal campo di LeBron James, in gran parte trascurata tra l’entusiasmo vorticoso dei tornei NCAA, è così intrigante.

James, la star dei Los Angeles Lakers, ha annunciato la scorsa settimana la sua piccola ma significativa partecipazione nel Fenway Sports Group. Come avrai intuito a causa del nome del conglomerato, questo lo rende un proprietario parziale dei Boston Red Sox e gli dà l’ingresso nel santuario interno del baseball. L’investimento si aggiunge anche alle azioni di James nel Liverpool della Premier League e al suo punto d’appoggio con il team Roush Fenway Racing della NASCAR, che ha acquisito nel 2011.

È un’anteprima delle cose a venire. Gli atleti di oggi stanno cominciando a rendersi conto che la vera forza sta non solo nell’attivismo di base e nella corsa ai campionati, ma anche nell’avere un posto nelle sale del consiglio di squadra. In questo modo, possono influenzare leghe che rimangono indifferenti alla trasformazione. La NFL avrebbe blackballed Colin Kaepernick se un numero significativo di ex giocatori neri fosse stato al tavolo dei proprietari? Improbabile.

Il coinvolgimento degli atleti nella gestione della squadra non è un fenomeno completamente nuovo. Mario Lemieux ha acquistato i Pittsburgh Penguins dal fallimento nel 1999. Undici anni dopo, Michael Jordan è diventato il primo ex giocatore NBA a controllare una quota di maggioranza in una delle squadre della lega quando ha ha acquistato i Charlotte Bobcats. (Una delle sue prime grandi mosse è stata quella di rinominare la sua squadra gli Hornets.) Quelle azioni hanno permesso a Lemieux e Jordan di raccogliere rendimenti finanziari che il loro lavoro da solo non avrebbe potuto produrre.

Ma il crescente coinvolgimento di James nei corridoi del potere mostra che le star dello sport di oggi – più schiette di Jordan e Lemieux, più inclini a spingere contro la ricchezza radicata – sono pronte a usare la proprietà come mezzo per spingere oltre il guadagno personale.

Con la spinta di James, Renee Montgomery ha annunciato il suo ritiro all’età di 32 anni per diventare il primo giocatore WNBA a possedere una parte di una delle squadre della lega, l’Atlanta Dream, dopo che i suoi giocatori si sono riuniti contro un co-proprietario della squadra, Kelly Loeffler, il Senatrice repubblicana che ha fatto arrabbiare il mondo del basket quando ha denunciato il movimento Black Lives Matter. Le schiette stelle del tennis Naomi Osaka e Serena Williams si sono iscritte come proprietari della squadra nella National Women’s Soccer League, così come un certo numero di stelle del calcio femminile in pensione, sulla scia della lotta per l’equità salariale della squadra nazionale di calcio femminile degli Stati Uniti.

Aspettatevi di più in futuro, con gli atleti di questa generazione profondamente consapevoli del potere diretto dei proprietari delle squadre. L’acquisto nel gruppo Fenway consente a James la possibilità di imparare le corde mentre si avvicina a uno dei suoi obiettivi più amati. Non sto parlando di eguagliare o addirittura superare il bottino di sei titoli NBA di Jordan. Sto parlando di prendere una quota finanziaria di maggioranza in una squadra NBA. Per ora, James deve aspettare. Le regole del campionato impediscono ai giocatori attivi di unirsi alla proprietà.

Quando verrà il momento, sarà pronto. Ora 36 anni, è stato a lungo un magnate degli affari, sostenuto da un gruppo di consulenti brillanti e benestanti. Se ha bisogno di ricchi investitori per formare una partnership e venire per la corsa, ha più di poche opzioni sulla composizione rapida. Non che avrebbe avuto bisogno di molto aiuto. Si dice che James sia un miliardario, o quasi.

Di tutte le star dello sport di oggi, James possiede il peso più pesante. È il più abile ad alzarsi in piedi e parlare, sia all’interno della sala del consiglio che, attraverso il suo attivismo sociale, al livello della strada.

Ecco perché ha offerto consigli e collegamenti per aiutare il tentativo riuscito di Montgomery di acquistare una parte del sogno. Montgomery, due volte campione WNBA, ha saltato la stagione troncata dello scorso anno per lavorare come attivista di base. Dopo che i giocatori hanno chiesto la cacciata di Loeffler dal suo seggio al Senato, Loeffler ha perso un ballottaggio a gennaio, un risultato che ha permesso a James di flettere.

“Attenersi allo sport”, ha detto James in un post su Twitter rivolto a Loeffler sulla scia della vendita a un gruppo che includeva Montgomery. La sbavatura ha ribaltato la situazione su ciò che James e gli altri hanno detto per anni dopo aver parlato di questioni politiche.

Le due stelle del basket sanno che entrare a far parte della proprietà offre loro un modo nuovo e importante per far sentire la propria voce.

Una cosa è inginocchiarsi durante l’inno nazionale, assistere alle marce o persino guidare le squadre in scioperi e interruzioni del lavoro. Tali mosse sono fondamentali. Illuminano, attirano l’attenzione e stimolano la passione. Ma anche nello sport non bastano.

I limiti che gli atleti devono affrontare sono diventati chiari durante il movimento di protesta che ha attraversato la scorsa estate. I proprietari delle squadre nei principali sport maschili nordamericani hanno parlato bene del gioco e hanno contribuito con milioni di dollari a cause sostenute dai giocatori. Ma molti degli stessi proprietari hanno dato generosamente al presidente Donald J. Trump, che si è opposto direttamente a tutto ciò per cui i giocatori stavano spingendo. Tale doppio gioco ha dimostrato che i giocatori avrebbero potuto avere un megafono, ma il denaro rimane il linguaggio che racchiude il pugno più grande.

È improbabile che una vera trasformazione avvenga a meno che gli atleti illuminati non continuino a superare il divario, entrare nei ranghi della proprietà e dire la loro su tutto, dall’assunzione di allenatori a uno sforzo nello sport per spingere per una maggiore responsabilità nella polizia. Ci vorrà tempo per ottenere abbastanza tempo per fare una differenza consistente. Per fortuna, attivisti proprietari come LeBron James e Renee Montgomery stanno creando una road map.

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