Fossili in un nucleo di ghiaccio dimenticato Riscrivono il gelido passato della Groenlandia

Il piano militare segreto non è mai stato realizzato: gli ingegneri hanno imparato rapidamente con quanta rapidità e imprevedibilità il ghiaccio può spostarsi, rendendo il sito altamente instabile e del tutto inadatto alle armi nucleari. Colgan, il project manager per il Programma di monitoraggio del clima del Camp Century, è una delle poche persone che sono state sul sito dell’ex installazione dell’esercito, ora sepolta sotto più di 30 piedi di neve e ghiaccio accumulati. “I tunnel sono crollati e compressi”, dice. “La neve si è trasformata in ghiaccio con frittelle di detriti.”

Camp Century fu abbandonato nel 1967, appena un anno dopo che i suoi ingegneri riuscirono a realizzare una vera impresa scientifica: perforare le prime carote di ghiaccio. Insieme ai nuclei più recenti dell’Antartide e di altre zone della Groenlandia, questi sottili cilindri di ghiaccio forniscono una registrazione cruciale delle condizioni climatiche antiche che i ricercatori hanno utilizzato da allora sia per comprendere il nostro passato che per modellare il nostro futuro. Colgan dice che Camp Century è stato prezioso per la scienza, ora più che mai.

“Camp Century è stato il primo programma di carote di ghiaccio, e stiamo ancora imparando da esso”, dice Colgan, aggiungendo che il team dell’era della Guerra Fredda probabilmente si rese conto dell’inadeguatezza del sito come base missilistica molto presto nel loro lavoro, ma perseverò nel nome della scienza. Il campione subglaciale, dice, “esiste solo perché non accettano un no come risposta. Hanno colpito fino in fondo la roccia e anche allora hanno continuato ad andare. “

Alcune delle carote di ghiaccio di Camp Century lunghe un miglio erano state studiate in precedenza. Dopo essere stato raccolto nel 1966, tuttavia, il campione del nucleo subglaciale – circa 12 piedi di fango congelato e substrato roccioso da sotto il ghiaccio – è stato conservato in un congelatore del laboratorio dell’esercito, quindi presso l’Università di Buffalo. Il campione è stato infine inviato in Danimarca, dove languiva ancora una volta, presso l’archivio delle carote di ghiaccio dell’Università di Copenaghen.

Nel 2017, mentre il personale si preparava ad aggiornare la struttura, qualcuno ha notato scatole non aperte di campioni di base Camp Century. All’interno, anziché i sottili cilindri tipici delle carote di ghiaccio, hanno trovato barattoli di vetro di roccia subglaciale e ciuffi di sedimenti ghiacciati. Quasi immediatamente, la scoperta è diventata una sensazione sul campo. Ottenere un campione subglaciale comparabile oggi utilizzando la moderna tecnologia di perforazione sarebbe stato proibitivo.

“Sapevamo quanto sarebbero stati importanti questi campioni. Tutti noi abbiamo iniziato a tremare e persino a sbavare un po ‘”, dice Schaefer. Mentre la voce dei campioni si diffondeva, volò a Copenaghen con il geologo dell’Università del Vermont Paul Bierman nella speranza di negoziare per parte del materiale. “Stavamo cercando di non fargli vedere quanto eravamo eccitati. Abbiamo solo cercato di tenerlo insieme. “

Il materiale subglaciale, raccolto da dove la trivellazione ha colpito i sedimenti e il substrato roccioso sotto la calotta glaciale, contiene informazioni che il ghiaccio non contiene. La roccia esposta, come ogni altra cosa sulla superficie terrestre, viene bombardata da raggi cosmici, producendo firme chimiche, chiamate nuclidi cosmogenici, che possono essere utilizzate per stabilire se e quando un’area era priva di ghiaccio. “I nuclidi vengono prodotti solo se la roccia vede il cielo aperto”, dice Schaefer. Il lavoro di datazione del materiale è “davvero, davvero difficile”, dice Colgan, ma il campione Camp Century è stato inizialmente datato, con certezza, come vecchio meno di un milione di anni, allineandosi con il campione precedentemente studiato dalla Groenlandia centrale.

Christ, Schaefer ei loro colleghi continuano ad analizzare il materiale Camp Century per restringere la sua fascia di età e saperne di più sul materiale vegetale che ha conservato, il che è unico, poiché i depositi di ghiaccio massicci di solito distruggono il materiale organico. La fase successiva della ricerca, già in corso, include la ricerca di tracce di DNA che potrebbero essere utilizzate per determinare le specie presenti e persino ricostruire l’intero ecosistema. Finora sembra simile alla moderna tundra artica.

C’è ancora di più da esplorare nel nucleo di Camp Century. Gli strati inferiori del campione includono sedimenti che possono avere fino a 3 milioni di anni, dice Cristo, e possono includere più materia organica che potrebbe essere “il materiale più antico mai recuperato da sotto il ghiaccio”.

Camp Century potrebbe non aver mai ospitato armi nucleari, ma si sta dimostrando molto più significativo di quanto persino i suoi pianificatori immaginassero.


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