Torneo NCAA: stessi tribunali, stesso gioco, nuovo vuoto


INDIANAPOLIS – Quando la palla è stata lanciata per Florida e Virginia Tech poco dopo mezzogiorno, è iniziato così sul serio un torneo maschile NCAA che sarà sicuramente unico. Gli scricchiolii delle scarpe da ginnastica, la feroce competitività di una competizione sopravvivi e avanza e il campo da basket marchiato March Madness erano familiari, ma poco altro era dato che venerdì dovevano essere giocate 16 partite in sei sedi a Indianapolis e dintorni.

L’atmosfera era straordinaria come gli sforzi intrapresi per organizzare un torneo di 19 giorni a 68 squadre durante una pandemia che nella sua fase nascente lo scorso marzo ha spazzato via il quasi 1 miliardo di dollari della NCAA.

Vaste arene – come lo stadio di calcio dove giocano i Colts della NFL – o luoghi pittoreschi come lo storico Hinkle Fieldhouse o il Farmers Coliseum sull’Indiana State Fairgrounds erano occupati solo da una piccola parte della loro capacità.

Non c’erano né band né cheerleader, dando alla maggior parte dei giochi l’atmosfera di un torneo estivo AAU in cui gli spalti sono occupati principalmente da genitori e fan irriducibili.

Senza il ruggito della folla a spronarli, i giocatori spesso potevano solo rivolgersi ai loro succhi competitivi per una scossa di ispirazione. E i momenti elettrizzanti – come un finale da tre punti di Nahiem Alleyne della Virginia Tech che ha forzato gli straordinari – sono stati per lo più disattivati ​​di persona senza la solita colonna sonora del ruggito gutturale di una folla.

Un certo numero di squadre – Georgia Tech, Kansas e Oklahoma – sono rimaste senza giocatori chiave questo fine settimana dopo essere risultate positive al virus. E Virginia, che dovrebbe aprire il torneo sabato, non è nemmeno certa di giocare dopo aver trascorso l’ultima settimana in quarantena dopo aver abbandonato il torneo della Atlantic Coast Conference a causa di un’epidemia. La squadra è volata a Indianapolis venerdì.

Ohio State, la seconda testa di serie della regione del sud, è stata eliminata non dal virus, ma dal nuovo Oral Roberts, che ha sbalordito i Buckeyes, 75-72, ai tempi supplementari per il primo sconvolgimento di quello che si preannuncia essere un torneo turbolento , dentro e fuori dal campo.

Non molto tempo dopo, Oregon State, il 12 ° seme nella regione del Midwest, sconvolse il Tennessee per la sua prima vittoria in un torneo dal 1982. Il Nord Texas, il 13 ° seme nella regione del Sud che non aveva mai vinto una partita di torneo, si unì alla parata sconvolta, andando agli straordinari per eliminare Purdue per eliminare l’unica squadra dell’Indiana nel torneo.

In tutto, cinque semi a doppia cifra sono avanzati e tre partite sono andate ai supplementari.

E anche se difficilmente si è qualificato come un ribaltone, l’allenatore della Carolina del Nord Roy Williams, la cui squadra è stata testa di serie all’ottavo posto nel Sud, ha perso una partita al primo turno per la prima volta in 30 aperture di tornei – un altro punto di dati di disordine.

“Tutto è insolito fino a quando non arrivi sul pavimento”, ha detto Lucas Williamson, una guardia senior a Loyola-Chicago, i cui giocatori sono stati grati di giocare davanti ad alcuni dei loro fan, che sono scesi da Chicago, per la prima volta in questa stagione . “Una volta che sei in campo, stai solo giocando a basket.”

Il caos in campo sarebbe una gradita distrazione per la NCAA Il suo presidente, Mark Emmert, e l’organizzazione sono stati attaccati nei giorni scorsi dai giocatori, che sono stati messi in quarantena, testati quotidianamente e isolati negli hotel per quasi una settimana prima di prendere il centro. palcoscenico.

Proprio mentre una tempesta – una campagna sui social media che esortava la NCAA a garantire agli atleti il ​​diritto di trarre profitto dalla loro fama – ha iniziato a sobbollire giovedì, ne è spuntata un’altra: la disparità di trattamento delle donne dopo un Il giocatore dell’Oregon, Sedona Prince, pubblicato sui social media un video di alcuni manubri che costituivano l’area di allenamento per le squadre femminili al loro torneo, che inizierà domenica in Texas.

Poi venerdì è arrivata la notizia che mentre agli uomini venivano somministrati test di reazione a catena della polimerasi per il coronavirus, alle donne erano stati somministrati i test antigeni meno affidabili.

Anche prima di tutto ciò, sei arbitri sono stati rimandati a casa per aver violato i protocolli antivirus cenando insieme.

In un’intervista con un piccolo gruppo di giornalisti venerdì alla Hinkle Fieldhouse, Emmert ha difeso la differenza nei test, dicendo che erano stati somministrati attraverso strutture mediche locali che avevano lavorato agli eventi della NCAA ed erano stati approvati dal comitato consultivo medico della NCAA. Ha definito la palestra inadeguata delle donne “imperdonabile”.

Emmert ha affermato di aver sostenuto i giocatori usando le loro voci o gesti – come diversi giocatori di Colgate e Drexel che si sono inginocchiati per l’inno nazionale prima delle loro partite – e che alcune espressioni, che i giocatori hanno accennato sarebbero imminenti, potrebbero essere tollerate anche se sono contro le regole NCAA.

Ma ci sarebbero dei limiti.

“Quando inizia a disturbare le altre persone?” ha detto Emmert, che ha in programma di visitare il torneo femminile in Texas martedì. “Se qualcuno sta facendo qualcosa che crea intrinsecamente una situazione in cui un’altra squadra o compagni di squadra non possono partecipare in un modo sensato, allora è un problema”.

Nel centro di Indianapolis venerdì mattina, i fan che hanno viaggiato qui hanno vagato per le strade – molti con la maschera sul mento – per un torneo che in tempi normali avrebbe lasciato il quartiere del centro brulicante di gente. Quando i fan dell’Arkansas iniziarono a penetrare nella Bankers Life Fieldhouse, la casa dei Pacers dell’NBA, iniziarono a riunirsi in pod.

Dopo l’annullamento del torneo dello scorso anno, alcuni non hanno potuto sopportare il pensiero di perderne un altro – tra cui suor Jean Dolores Schmidt, la suora vaccinata di 101 anni che era il talismano di Loyola-Chicago sulla strada per le Final Four nel 2018 Ha guardato dalla sua sedia a rotelle in un angolo di Hinkle Fieldhouse, la prima volta che aveva visto i suoi Ramblers di persona in questa stagione, mentre avanzavano vincendo la Georgia Tech.

Cathy Work, una fan di Virginia Tech di 53 anni di Lynchburg, Virginia, potrebbe riferirsi. Dopo un intervento di triplo bypass 11 anni fa, si è impegnata a vivere la vita al massimo ed è stata incoraggiata da un senso di cameratismo con gli altri fan di Hokies.

“Non voglio vivere nella paura”, disse mentre una maschera continuava a scivolare via dal suo naso.

Invece di giochi impilati l’uno sull’altro – normalmente le squadre sono allineate nel tunnel in attesa di scendere in campo non appena le squadre precedenti lo hanno liberato – c’era un intervallo di 30 minuti tra le gare in modo che le panchine potessero essere disinfettate almeno una dozzina di lavoratori indossavano zaini trasparenti di spray igienizzante che veniva erogato attraverso i tubi flessibili per bagnare i sedili.

Le squadre non avevano realmente panchine, ma una serie di 34 sedie distanziate in una griglia per accogliere i membri della festa di viaggio di ogni squadra, che sono stati sottoposti a test giornalieri per almeno una settimana e continueranno a farlo fino a quando la squadra non sarà eliminata. Le emittenti di Hinkle sedevano da sole, dall’altra parte del campo rispetto al tavolo degli ufficiali di campo, con 20 file di posti vuoti dietro di loro.

“L’energia non è la stessa”, ha detto Sharron Mack, che proveniva da Gainesville, in Florida, ed è un caro amico di un giocatore della Florida. “Meno fan, meno energia.”

Ha aggiunto della pandemia: “Molte persone hanno paura di uscire e divertirsi. Se vieni a un torneo come questo, vai per il piacere di farlo. Questo vieta molto di quello. “

Per almeno una partita, tuttavia, l’atmosfera è cambiata notevolmente, quando un energico gruppo di studenti della Georgia Tech era in piedi per la soffiata, facendo del loro meglio per ispirare la loro squadra, il cui miglior giocatore, il giocatore ACC dell’anno Moses Wright, aveva è risultato positivo. (Un compagno di squadra, Jose Alvarado, indossava il numero di Wright.) Gli studenti hanno cantato: “Andiamo, Giacche”, attirando un punto di approvazione da parte di un giocatore di tecnologia durante il riscaldamento.

È stato un gesto incoraggiante, un momento di connessione tra giocatori e tifosi, che per questo torneo sarà sicuramente sminuito, ammesso che esista.

Gillian R. Brassil ha contribuito alla creazione di report.



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