Fino a che punto dovrebbero spingersi gli esseri umani per aiutare le specie ad adattarsi?

“Normalmente, se hai una relazione predatore-preda, la preda non si estingue perché dipende l’una dall’altra”, ha osservato Moseby. Così com’è stato, “i gatti e le volpi sono aumentati in iper-abbondanza”. Creature come il bilby minore e il bandicoot del deserto “non hanno avuto la possibilità di evolversi perché è successo tutto molto rapidamente”.

La speranza che motiva il lavoro di Moseby è che data una possibilità, vale a dire più tempo, le specie potrebbero essere in grado di adattarsi ai predatori introdotti. I risultati finora hanno offerto un certo incoraggiamento, ma si sono anche rivelati di difficile interpretazione.

In un esperimento, Moseby ei suoi colleghi hanno rilasciato cinque gatti in un recinto recintato con qualche centinaio di bilby più grandi e li hanno lasciati lì per due anni. Hanno poi catturato alcuni dei bilby sopravvissuti e così come alcuni bilby da un paddock “privo di predatori” e hanno attaccato radiotrasmettitori alle loro code. I due gruppi di bilby radiomarcati sono stati trasferiti in un altro paddock con più gatti. Dopo 40 giorni, solo un quarto dei bilby “ingenui” era ancora vivo. In confronto, due terzi dei bilbies “esposti ai predatori” erano riusciti a evitare la predazione. Questo ha dimostrato che i bilbies che erano stati esposti ai gatti avevano migliori capacità di sopravvivenza. Ma se queste abilità fossero state apprese o coinvolgessero la selezione per i bilbies con geni più esperti di gatto era – e rimane – poco chiaro.

Nel frattempo, i bettong che sono stati esposti ai gatti per 18 mesi hanno mostrato cambiamenti nel comportamento che suggerivano che sarebbero diventati più diffidenti nei confronti dei predatori; per esempio, si avvicinavano più lentamente al cibo che era stato loro lasciato fuori. Ancora una volta, però, era difficile sapere cosa indicavano questi cambiamenti.

“I meccanismi ci sono, ma c’è la domanda: quanto velocemente può accadere?” Moseby ha detto. “La gente mi dice: ‘Oh, questo potrebbe richiedere cento anni.’ E io dico: ‘Sì, potrebbero volerci cento anni. Cos’altro stai facendo?’ Potrei non essere vivo per vederlo, ma questo non significa che non valga la pena farlo “.

Moseby “è lo scienziato conservazionista più innovativo al mondo, per quanto mi riguarda”, mi ha detto Daniel Blumstein, professore di ecologia e biologia evolutiva presso l’Università della California, Los Angeles, che ha lavorato con lei su diversi documenti di ricerca . “È così creativa.”

Quello di Moseby è uno di un numero crescente di progetti di conservazione che partono dalla premessa non è più sufficiente proteggere le specie dal cambiamento. Gli esseri umani dovranno intervenire per farlo Aiuto le specie cambiano.

Più di 1.000 miglia a nord-est di Arid Recovery, presso il National Sea Simulator dell’Australian Institute of Marine Science, vicino alla città di Townsville, i ricercatori stanno lavorando per produrre coralli in grado di sopravvivere a temperature più calde. Lo sforzo prevede l’attraversamento dei coralli dalla parte centrale della Grande Barriera Corallina, dove l’acqua è più fresca, con i coralli dalla parte settentrionale della barriera corallina, dove è più calda. La prole di queste croci viene quindi sottoposta a stress termico nei laboratori del Sea Simulator. La speranza è che alcuni di loro si dimostrino in grado di resistere meglio a temperature più elevate rispetto a uno dei loro genitori. Come parte di questo sforzo, i ricercatori stanno anche sottoponendo generazioni di simbionti di corallo a stress da calore, nel tentativo di selezionare varietà più resistenti. (I simbionti: minuscole alghe del genere Symbiodinium—Fornire ai coralli gran parte del cibo di cui hanno bisogno per costruire le barriere coralline.) L’approccio è stato soprannominato “evoluzione assistita”.

Quando ho visitato il SeaSim, come viene chiamato, era la stagione della deposizione delle uova dei coralli e un post-doc di nome Kate Quigley era incaricato delle croci. “Stiamo davvero cercando il meglio del meglio”, mi ha detto.

Come con i bilbies e i bettong, i coralli sono già sottoposti a una forte pressione selettiva. Mentre gli oceani si riscaldano, quelli che non sopportano il calore muoiono, mentre quelli che possono persistere. (Secondo un recente rapporto dell’ARC Center of Excellence for Coral Reef Studies australiano, negli ultimi 30 anni, la Grande Barriera Corallina ha perso metà delle sue popolazioni di coralli, principalmente a causa dei cambiamenti climatici.) Molti scienziati sono scettici sul fatto che gli esseri umani possano davvero “Assistere” i coralli nel processo di evoluzione. Notano che durante la deposizione delle uova annuale, i coralli stessi eseguono milioni su milioni di croci; se alcuni dei prodotti di queste unioni sono particolarmente resistenti, continueranno a produrre più coralli e si evolveranno da soli.

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