Waymo ha simulato incidenti nel mondo reale per dimostrare che le sue auto a guida autonoma possono prevenire le morti

Nel tentativo di dimostrare che i suoi autisti robotici sono più sicuri degli umani, Waymo ha simulato dozzine di incidenti mortali nel mondo reale avvenuti in Arizona nell’arco di quasi un decennio. Lo spin-off di Google ha scoperto che sostituire uno dei veicoli in un incidente con due auto con i suoi minivan guidati da robot eliminerebbe quasi tutti i decessi, secondo i dati pubblicizzati oggi.

I risultati hanno lo scopo di rafforzare la tesi di Waymo secondo cui i veicoli autonomi operano in modo più sicuro di quelli guidati dall’uomo. Con milioni di persone che muoiono in incidenti stradali in tutto il mondo ogni anno, gli operatori AV si affidano sempre più a questo caso di sicurezza per spronare le autorità di regolamentazione ad approvare la legislazione che consente veicoli più completamente autonomi sulla strada.

Ma quel caso è stato difficile da dimostrare, grazie al numero molto limitato di veicoli autonomi che operano oggi sulle strade pubbliche. Per fornire un maggiore supporto statistico alla sua argomentazione, Waymo si è rivolto ai controfattuali, o “e se?” scenari, pensati per mostrare come i suoi veicoli robotici avrebbero reagito in situazioni del mondo reale.

L’anno scorso, la società ha pubblicato 6,1 milioni di miglia di dati di guida nel 2019 e nel 2020, inclusi 18 incidenti e 29 incidenti mancati. In quegli incidenti in cui i suoi operatori di sicurezza hanno preso il controllo del veicolo per evitare un incidente, gli ingegneri di Waymo hanno simulato cosa sarebbe successo se il conducente non avesse disattivato il sistema di guida autonoma del veicolo per generare un controfattuale. L’azienda ha inoltre messo a disposizione dei ricercatori accademici alcuni dei suoi dati.

Questo lavoro sui controfattuali continua in questo ultimo rilascio di dati. Attraverso una terza parte, Waymo ha raccolto informazioni su ogni incidente mortale che ha avuto luogo a Chandler, in Arizona, una comunità suburbana fuori Phoenix, tra il 2008 e il 2017. Concentrandosi solo sugli incidenti che hanno avuto luogo all’interno del suo dominio di progettazione operativa, o circa 100- Waymo ha identificato 72 incidenti da ricostruire in simulazione al fine di determinare come avrebbe risposto il suo sistema autonomo in situazioni simili.

Alcuni di questi incidenti hanno coinvolto un veicolo, mentre la maggior parte ne ha coinvolti due. Per gli incidenti con due veicoli, Waymo ha condotto esperimenti separati simulando i suoi veicoli autonomi nel ruolo di ciascun veicolo, sostituendo prima il veicolo che ha provocato l’incidente e poi il veicolo che ha risposto alle azioni dell’altro veicolo. Per gli incidenti con un veicolo, Waymo ha simulato solo il singolo veicolo. Ciò ha lasciato con 91 simulazioni in totale.

L’azienda ha ricostruito questi incidenti, allineando sistematicamente la traiettoria del veicolo per assicurarsi che i suoi veicoli Waymo fossero esposti a una situazione simile a quella dell’incidente mortale effettivo. Waymo ha utilizzato la stessa piattaforma di simulazione che utilizza per addestrare e valutare i suoi veicoli autonomi su strade virtuali nelle operazioni ordinarie.

I risultati mostrano che i veicoli autonomi di Waymo avrebbero “evitato o mitigato” 88 delle 91 simulazioni totali, ha affermato Trent Victor, direttore della ricerca sulla sicurezza e delle migliori pratiche di Waymo. Inoltre, per gli incidenti che sono stati mitigati, i veicoli di Waymo avrebbero ridotto la probabilità di lesioni gravi di un fattore da 1,3 a 15 volte, ha detto Victor.

“Ciò significa che anche se non ha evitato completamente l’incidente, è intervenuto per ridurre la gravità dell’impatto”, ha detto Victor. “Se la gravità è stata ridotta, è stato meno probabile che il conducente sarebbe morto.”

Quando Waymo ha sostituito il veicolo rispondendo all’istigatore dell’incidente, ha scoperto che “evitava completamente” l’82% degli incidenti simulati, la maggior parte dei quali senza la necessità di frenate brusche o azioni evasive. In un altro 10 percento come soccorritore, le manovre urgenti del veicolo Waymo hanno contribuito a mitigare la gravità dell’incidente. Quegli incidenti si sono verificati tutti in un incrocio in cui l’altro veicolo ha svoltato a sinistra o tagliato dritto attraverso il percorso del veicolo Waymo, lasciando poco tempo per reagire, ha detto la compagnia.

“Non stiamo dicendo che elimineremo tutte le vittime, ma stiamo dicendo che il modo migliore per ridurre le possibilità di un grave infortunio sarebbe quello di prendere una manovra evasiva quando possibile”, ha detto Victor. “E in tutte queste simulazioni di incidenti, il conducente Waymo ha preso manovre evasive.”

Ci sono stati tre incidenti in cui una persona è morta dopo essere stata tamponata da un altro veicolo. Nella simulazione, Waymo non è stato in grado di evitare questi incidenti quando il suo veicolo era quello posteriore. “Negli incidenti posteriori in particolare, non c’è molto che il ruolo del soccorritore possa fare”, ha affermato Matthew Schwall, responsabile della sicurezza sul campo di Waymo. “Quindi il pilota Waymo soffre davvero della stessa sfida che fanno gli umani in quelle situazioni, che è difficile fare la previsione abbastanza presto per essere in grado di fare una manovra evasiva.”

Venti incidenti simulati hanno coinvolto un pedone o un ciclista investito da un guidatore. I veicoli autonomi di Waymo hanno evitato il 100% di quegli incidenti durante la simulazione, ha detto la società.

Non esiste un approccio standard per la valutazione della sicurezza AV. Un recente studio di RAND ha concluso che, in assenza di una struttura, è più probabile che i clienti si fidino del governo, anche se i regolatori statunitensi sembrano contenti di lasciare che sia il settore privato a decidere cosa è sicuro. In questo vuoto, Waymo spera che pubblicizzando questi dati, i responsabili politici, i ricercatori e persino altre società possano iniziare ad assumersi il compito di sviluppare un quadro universale.

A dire il vero, Waymo non ha sottoposto i suoi risultati a un’analisi peer-reviewed per la pubblicazione su una rivista accademica o scientifica, anche se sarebbe disponibile a pubblicarli in futuro, ha detto un portavoce. Le simulazioni non sono state condotte indipendentemente dall’azienda, né sono state esaminate da terze parti per la verifica prima che l’azienda le rendesse pubbliche.

L’azienda ha condiviso i suoi risultati con un gruppo selezionato di esperti accademici per ottenere le loro reazioni. Daniel McGehee, direttore dei National Advanced Driving Simulator Laboratories presso l’Università dell’Iowa, ha affermato che Waymo sta spingendo le analisi di sicurezza e la trasparenza “a un nuovo livello”.

Jonas Bargman, professore associato per la sicurezza dei veicoli presso la Chalmers University of Technology in Svezia, ha affermato che l’uso di Waymo della valutazione basata sulla simulazione è “in prima linea scientifica”, ma solo uno dei componenti necessari per valutare la sicurezza dei veicoli automatizzati.

Dopo aver esaminato il rapporto, Bargman ha concluso che la “piattaforma di simulazione Waymo è altamente sofisticata”, citando i modelli di percezione a livello di sensore 3D dell’azienda. Ha individuato l’uso di scenari ipotetici controfattuali come “altamente rilevante per l’introduzione al pubblico dei veicoli a guida autonoma Waymo”.

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