Il rover Perseverance della NASA si prepara per l’atterraggio su Marte | Notizie dallo spazio


Se giovedì la NASA farà atterrare con successo il suo quinto rover su Marte, avrà consegnato i primi microfoni del Pianeta Rosso, il suo primo aereo, più telecamere che mai e un duo di rilevamento della vita noto come SHERLOC e WATSON.

Si spera che il rover Perseverance completerà anche il passaggio iniziale di uno sforzo stimato di 10 anni per restituire campioni di roccia marziana ai ricercatori legati alla Terra.

Il rover trasporta un trapano in grado di raccogliere circa 40 campioni di carote, circa 30 dei quali saranno restituiti sulla Terra entro il 2031, anche se il piano potrebbe cambiare.

Con un po ‘di fortuna, tuttavia, gli scienziati non dovranno aspettare un decennio per avere prove della prima vita marziana.

Perseverance ha a bordo uno spettrometro laser che sarà in grado di esaminare le rocce utilizzando diverse lunghezze d’onda di energia.

Attaccato all’estremità del braccio robotico di Perseverance, SHERLOC scansionerà le rocce con luce ultravioletta profonda per classificare i materiali organici, i minerali e le sostanze chimiche sulle loro superfici. L’acronimo sta per Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals.

WATSON, il sensore topografico grandangolare per operazioni e ingegneria, acquisirà anche immagini microscopiche delle rocce.

I dati di questi e altri sensori aiuteranno gli scienziati a determinare se le rocce potrebbero contenere segni di vita microbica fossilizzata.

“La scienza che faremo è spettacolare”, ha detto ai giornalisti Luther Beegle della NASA, il principale investigatore di SHERLOC, durante una delle due conferenze stampa virtuali della NASA martedì.

Atterraggio su Marte

Per aumentare le possibilità di trovare tracce di vita, la NASA ha scelto un sito di atterraggio nel cratere Jezero di Marte, un bacino che gli scienziati ritengono contenesse un tempo un lago alimentato da un antico fiume.

Tuttavia, il delta del fiume ormai asciutto e il fondo del lago non sono lisci. Ci sono massi e dune di sabbia e il delta sembra una scogliera di 76 m (250 piedi). Tali informazioni sono contenute nell’EDL o nella mappa di ingresso, discesa e atterraggio, che verrà utilizzata dal sistema di navigazione Terrain-Relative (TRN) di Perseverance per evitare incidenti.

Perseverance scatterà foto durante la discesa che TRN confronterà con la mappa. Se c’è un pericolo nel probabile punto di atterraggio, Perseverance può cambiare rotta.

“Questa mappa è la migliore mappa dei rischi che abbiamo mai creato per la nostra missione di volo. E deve essere perché questa è l’informazione che semina le decisioni che TRN prenderà durante l’atterraggio di Perseverance “, ha detto Erisa Stilley, l’ingegnere di sistemi della NASA per i sistemi di atterraggio EDL di Perseverance.

Con il suo scudo termico rivolto verso il pianeta, il rover Perseverance della NASA viene mostrato mentre inizia la sua discesa attraverso l’atmosfera marziana in questa illustrazione [Courtesy: NASA]

TRN è uno strumento chiave per aiutare Perseverance a superare i “sette minuti di terrore” – il periodo infuocato in cui la navicella entra nell’atmosfera marziana, transita attraverso l’atmosfera verso la superficie e poi, si spera, atterra in sicurezza.

“Atterrare su Marte è difficile”, ha detto la NASA sul suo sito web. Di tutte le missioni inviate su Marte da qualsiasi agenzia spaziale, solo il 40% circa ha avuto successo, secondo la NASA.

Uno scudo termico proteggerà Perseverance durante il rientro e un paracadute verrà utilizzato per rallentare bruscamente la discesa vescica della navicella. Quindi, come il rover Curiosity Mars prima di esso della NASA, Perseverance verrà calato in superficie da una “gru spaziale” sospesa dotata di retrorocket.

Il paracadute, per il quale la NASA ha dovuto sviluppare un programma di test supersonici, è largo 70 metri ed è realizzato in Technora, Kevlar e nylon, ha affermato Adam Steltzner, ingegnere capo di Perseverance.

‘Una festa per gli occhi e le orecchie’

Una volta in superficie, Perseverance può utilizzare la sua collezione di 25 fotocamere per scattare foto a colori a 360 gradi, guardando Marte con una portata e un dettaglio straordinari.

“Possiamo risolvere le caratteristiche sulla scala millimetrica vicino al rover e sulla scala centimetrica in lontananza. Possiamo vedere, per esempio, qualcosa e risolvere qualcosa delle dimensioni di una mosca domestica alla lunghezza di un campo da football ”, ha detto Jim Bell dell’Arizona State University di Tempe.

Bell è il principale investigatore delle due telecamere Mastcam-Z, ciascuna delle dimensioni di una lattina di palline da tennis, che danno a Perseverance la sua visione stereo.

Perseverance porterà i microfoni su Marte per la prima volta, ha detto Sylvestre Maurice, vice investigatore principale per la suite SuperCam della missione, che comprende una telecamera, un laser e degli spettrometri.

I microfoni consentiranno agli scienziati di sentire per la prima volta il vento su Marte, il che dovrebbe fornire indizi sulla turbolenza nell’atmosfera e sui cambiamenti di temperatura.

Il laser che colpisce le rocce emetterà anche dei suoni, ha detto Maurice.

“Solo ascoltando questo, possiamo dedurre qual è la durezza della roccia”, ha spiegato.

“Questa missione sarà una festa per gli occhi e le orecchie”, ha detto Beegle.

Il debutto di Ingenuity

Perseverance porterà anche un’innovazione chiave che alla fine aiuterà gli scienziati a ottenere prospettive che altrimenti non potrebbero raggiungere: un piccolo elicottero autonomo chiamato Ingenuity.

Simile nell’aspetto a un drone da diporto trovato sulla Terra, Ingenuity è un dimostratore di tecnologia che raccoglierà dati su come il velivolo opera in un’atmosfera che è “estremamente sottile – l’uno per cento rispetto a quello che abbiamo sulla Terra”, ha detto MiMi Aung, della NASA Project manager dell’ingegno.

Ciò che si apprende potrebbe aiutare a sviluppare elicotteri che potrebbero fungere da esploratori a lungo raggio per rover, ottenere foto ravvicinate di luoghi difficili da raggiungere come i dirupi e riportare i campioni in una posizione centrale.

“Versioni più grandi potrebbero essere un esploratore indipendente che parla direttamente con gli orbitanti e ritrasmette i dati alla Terra”, ha detto Bob Ballerina, ingegnere capo di Ingenuity, durante un webinar di febbraio tenuto dalla NASA e dall’American Institute of Aeronautics and Astronautics.

Il rover Perseverance della NASA è mostrato mentre atterra in sicurezza su Marte in questa illustrazione [Courtesy: NASA]

La perseveranza trasporterà anche altri sensori e sistemi. RIMFAX, il Radar Imager per il subsurFAce eXperiment di Marte, è un radar a penetrazione nel terreno che sarà in grado di “vedere” fino a 10 m (30 piedi) sotto la superficie.

“Questo ci consente di capire effettivamente meglio qual è la struttura sotto la superficie che possiamo vedere e che stiamo per attraversare”, ha detto ad Al Jazeera Lori Glaze, direttore della Divisione Planetary Science della NASA.

MOXIE, l’esperimento sull’utilizzo delle risorse in situ dell’ossigeno di Marte, è progettato per convertire l’anidride carbonica dall’atmosfera di Marte in ossigeno utilizzabile, una capacità chiave per supportare un’esplorazione più ampia.

“L’ossigeno liquido è un eccellente propellente per missili per il viaggio di ritorno in eventuali missioni umane”, ha spiegato Jeff Sheehy, ingegnere capo presso la Direzione della missione tecnologica spaziale della NASA.



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