Gli scienziati possono letteralmente diventare allergici alla loro ricerca

Questa storia originariamente apparso su Undark e fa parte di Desk clima collaborazione.

Il cuore di Bryan Fry batteva all’impazzata mentre si allontanava dal recinto dei serpenti ed esaminava i segni dei morsi sulla sua mano. Era appena stato morso da un vipera della morte, uno dei serpenti più velenosi d’Australia. Il suo morso intriso di neurotossine potrebbe causare vomito, paralisi e, come suggerisce il nome, morte.

Fry, all’epoca studente laureato, aveva allevato serpenti per anni. Stranamente, le neurotossine non erano la sua più grande preoccupazione; il vicino ospedale avrebbe l’antidoto di cui aveva bisogno e, sebbene i dati siano limitati, le persone che ricevono cure generalmente sopravvivono. Lo shock anafilattico, d’altra parte, potrebbe ucciderlo in pochi minuti.

“Lo shock anafilattico è la sensazione peggiore che si possa immaginare”, ha ricordato Fry, ora biologo presso l’Università del Queensland in Australia. “È semplicemente folle. Ogni cellula del tuo corpo urla di terrore mortale. “

Fry, che aveva trascorso la sua vita ammirando e alla fine studiando i serpenti velenosi, era diventato mortalmente allergico a loro.

Sebbene la maggior parte dei casi non sia così estrema, rapporti aneddotici e analisi di esperti suggeriscono che è tutt’altro che raro per scienziati, studenti e tecnici di laboratorio sviluppare allergie agli organismi che studiano. Perversamente, dicono alcuni ricercatori di allergie, è la passione dei ricercatori per i loro soggetti – l’osservazione attenta, le lunghe ore di lavoro ogni giorno e gli anni di impegno in un progetto di ricerca – che li mette a rischio così alto.

“È vero che alcune cose causano allergie più spesso di altre, ma il fattore più importante è la frequenza dell’interazione con l’organismo in studio”, ha detto John Carlson, medico e ricercatore presso la Tulane University specializzato in allergie agli insetti e agli acari della polvere. “Probabilmente hai circa il 30% di possibilità di sviluppare un’allergia a qualunque cosa tu stia studiando”. Sebbene i dati siano limitati, tale stima è in linea con la ricerca sulle allergie professionali, che gli studi suggeriscono si verificano in fino al 44 per cento delle persone che lavorano con roditori da laboratorio, in giro 40 per cento di veterinari e 25 per 60 percentuale di persone che lavorano con gli insetti.

Federale linee guida suggeriscono che i laboratori dispongano di “sistemi di trattamento dell’aria ben progettati” e che i lavoratori indossino dispositivi di protezione individuale adeguati, o DPI, per ridurre il rischio di sviluppare un’allergia. Tuttavia, le interviste con ricercatori ed esperti suggeriscono che potrebbe esserci poca consapevolezza o adesione a linee guida come queste. Per gli scienziati che lavorano con specie meno comuni e quelli impegnati nel lavoro sul campo, le informazioni su ciò che costituisce esattamente un DPI appropriato possono essere molto limitate.

Molti ricercatori, forse soprattutto quelli che lavorano sul campo, sono abituati a sentirsi a disagio al servizio del proprio lavoro, sottolinea Carlson. “Penso che molti ricercatori siano così interessati al processo di ricerca”, ha detto, “che non stanno realmente considerando gli effetti a lungo termine che potrebbe avere su di loro”.

In generale, allergie si sviluppano quando il sistema immunitario reagisce in modo eccessivo a una sostanza che di solito è innocua o relativamente innocua. Il sistema immunitario monitora il corpo alla ricerca di invasori potenzialmente pericolosi come batteri, funghi e virus. A volte, per ragioni che non sono ben comprese, il sistema immunitario identifica qualcosa di benigno, come polline o peli di animali, come pericoloso. Per aiutare a marcare l’intruso, una persona che si è sensibilizzata in questo modo produce anticorpi, o tipi di proteine, per identificarlo.

Quando quella persona entra di nuovo in contatto con la sostanza, gli anticorpi la segnalano come un invasore. Come parte della risposta, le cellule immunitarie rilasciano composti come l’istamina, che irritano e infiammano i tessuti circostanti, provocando sintomi di allergia.

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