Abbiamo bisogno di un team globale di indagine sulle epidemie, ora

Ma dato che la Convenzione sulle armi biologiche opera grazie al consenso dei suoi 183 stati parte e non sono stati in grado di concordare alcuna iniziativa importante dal 2005, quell’approccio potrebbe essere troppo lento per fare la differenza. Sarebbe anche eccessivo. Poiché meno di 40 paesi hanno effettivamente laboratori BSL-4, è sufficiente che quante più nazioni possibile firmino un accordo separato che le sottoponga alla supervisione internazionale di una nuova agenzia dedicata alla gestione del rischio biologico. Altri paesi potrebbero aderire se necessario.

In alternativa, dice Kobrentz, il Consiglio di sicurezza delle Nazioni Unite potrebbe istituire un tale organismo, allo stesso modo in cui ha creato commissioni per ispezionare l’Iraq alla ricerca di possibili armi di distruzione di massa. Farlo senza averli contaminati dalle eredità di quelle entità – le cui indagini sono state utilizzate per giustificare l’invasione americana dell’Iraq, nonostante non abbiano trovato armi – beh, potrebbe essere complicato.

Entrambi richiederebbero tempo. I trattati internazionali non avvengono dall’oggi al domani. Come misura provvisoria, Filippa Lentzos, esperta di biosicurezza al Kings College di Londra, ha proposto l’Assemblea Mondiale della Sanità – l’organo decisionale che governa l’OMS – come un’altra possibile via per incaricare le indagini che possono avviare sul campo nel momento in cui emergono i rapporti di un’epidemia con potenziale pandemia. Ma anche questo approccio farebbe probabilmente affidamento sulla cooperazione volontaria degli Stati membri.

La task force dell’OMS, a proposito, ritiene che i risultati siano stati sottovalutati. Durante un briefing con la stampa venerdì, WIRED ha chiesto ai funzionari dell’OMS e ai membri del team di missione quanto pensassero di aver fatto. Ben Embarak ha riconosciuto che il suo team era ancora lontano dall’individuare le origini esatte di SARS-CoV-2, ma ha elencato una serie di successi minori, comprese nuove intuizioni sui primi giorni del virus a Wuhan. Il sequenziamento genetico ha mostrato che i primi casi sono effettivamente iniziati prima di quanto inizialmente segnalato, già l’8 dicembre 2019. E alcune di queste infezioni erano in persone senza alcuna relazione con il mercato del pesce di Huanan, il sito della prima grande epidemia della città. “Quindi abbiamo una comprensione molto migliore del ruolo del mercato rispetto a prima”, ha detto.

Marion Koopmans, una virologa specializzata in epidemiologia molecolare presso l’Erasmus University Medical Center nei Paesi Bassi, membro del team della missione dell’OMS, ha sottolineato che a volte il successo sta in ciò che non vedi: le piste che hanno inseguito si sono rivelate nulla . Ad esempio, hanno visto i dati di esperimenti in cui scienziati cinesi hanno sottoposto a screening 30.000 animali provenienti da tutto il paese per la suscettibilità alla SARS-CoV-2. Sono tutti risultati negativi. “In questo caso, questo ci dice che non c’è ancora un candidato chiaro per host intermedi”, ha detto Koopmans.

Il loro messaggio generale è che il rapporto completo deve ancora arrivare e, sebbene possa non avere tutte le risposte, è un primo passo per ottenerle. “Abbiamo fatto progressi”, ha detto Mike Ryan, capo del programma di emergenza sanitaria dell’OMS. “Questo è tutto ciò che fai nella scienza.”

Se le nazioni del mondo intendono istituire un’agenzia autonoma per il monitoraggio della ricerca nelle scienze della vita ad alto rischio, che possa essere impiegata al primo segno di un’epidemia emergente, sia essa naturale, accidentale o intenzionale, non è ancora chiaro quale meccanismo sarà quello giusto. È più ovvio che la necessità di una maggiore supervisione diventerà più acuta nel prossimo futuro. Se le pandemie del passato sono indicative, Koblentz dice che si aspetta che molti paesi investano molti soldi per aumentare le loro capacità di ricerca biomedica nei prossimi anni. La costruzione dell’Istituto di virologia di Wuhan è stata di per sé una risposta all’epidemia di SARS del 2003 e alla limitata capacità della Cina all’epoca di isolare e caratterizzare il coronavirus che lo ha causato. E sebbene fosse il primo impianto di livello BSL-4 in Cina, non sarà l’ultimo. Il governo ha annunciato piani per costruirne da cinque a sette in più nella Cina continentale entro il 2025.

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