Quello che Dust From Space ci dice di noi stessi

Ogni anno, più o meno 10 particelle di polvere spaziale atterrano su ogni metro quadrato della superficie terrestre. “Ciò significa che sono ovunque. Sono per le strade. Sono a casa tua. Potresti anche avere della polvere cosmica sui tuoi vestiti “, ha detto Matthew Genge, uno scienziato planetario dell’Imperial College di Londra specializzato in questi granelli di polvere aliena, noti come micrometeoriti.

Rotondi e multicolori come minuscole biglie, i micrometeoriti sono tanto distintivi quanto onnipresenti, eppure sono sfuggiti alla notorietà fino al 1870, quando l’HMS Sfidante spedizione dragato un po ‘ dal fondo dell’Oceano Pacifico. (Sulla terra, l’accumulo di polvere terrestre tende a sopraffare e nascondere il genere cosmico.)

Per un secolo, gli scienziati hanno pensato che le strane sferule trovate sul fondo del mare fossero gocciolate dalle superfici fuse di meteore più grandi mentre si schiantavano nell’atmosfera. In effetti, la polvere cosmica galleggia qui dallo spazio rocce a centinaia di milioni di miglia di distanza, portando piccoli messaggi.

Da 30 anni Genge decifra quei messaggi, un chicco alla volta.

Ha iniziato la sua carriera proprio quando l’Antartide è stata identificata come una nuova e abbondante fonte di micrometeoriti. I forti venti meridionali aiutano a spazzare via i detriti terrestri, in modo che fino al 10 per cento della polvere depositata nel ghiaccio provenga dallo spazio. “Devo fare molte cose facili”, ha detto Genge, come capire “di cosa sono fatti, come sono, quali sono i diversi tipi”. Da allora, lui e altri specialisti di micrometeoriti – una comunità abbastanza piccola da “conoscere i bambini della maggior parte di loro” – hanno raccolto molte più informazioni dalla polvere. Recentemente, Genge ha interpretato i messaggi che la polvere spaziale trasporta, non sulle sue origini, ma sulla sua destinazione: la Terra in diversi punti della storia del pianeta.

Genge ha raccolto questa polvere da una morena in Antartide nel 2006.Fotografia: Harry Genge / Quanta Magazine

L’inglese robusto e calvo risponde alle chiamate di Zoom nella sua camera da letto londinese, stretto tra un letto, un armadio e un microscopio. Ha portato a casa il microscopio dal laboratorio mentre il blocco stava per iniziare lo scorso marzo, insieme a molta polvere. Quando abbiamo video chattato quest’inverno, Genge ha afferrato un barattolo di plastica da una scatola sull’armadio e l’ha fatto oscillare davanti alla telecamera. Il barattolo era mezzo pieno di limo fulvo: polvere antartica, in parte proveniente dalla Terra, in parte extraterrestre. Mentre lo ordina, Genge potrebbe plausibilmente imbattersi in un granello di 6626 Mattgenge, un asteroide largo 8 chilometri vicino a Marte chiamato in suo onore per i suoi contributi allo studio della polvere cosmica.

La nostra conversazione sulle sue polverose scoperte è stata condensata e modificata per chiarezza.

Ti sono sempre piaciuti i meteoriti? Come ti sei interessato alla geologia?

Da bambino sono rimasto affascinato dai libri dei misteri di Arthur C. Clarke. Questo è ciò che mi ha portato a fare molte domande. Ma il motivo per cui sono stato attratto dalla geologia era che mi piaceva l’arte. C’erano due classi in cui ho dovuto disegnare molto: una era geologia e l’altra era arte. E non appena sono uscito sul campo e ho iniziato a disegnare pietre e mi sono reso conto che potevo usare i miei disegni come storie poliziesche, per elaborare la formazione di quella roccia, per vedere eventi accaduti milioni di anni nel passato, sono stato rapito . Poi ero geologia fino in fondo. [Genge is the author of Geological Field Sketches and Illustrations: A Practical Guide, published in 2020.]

Gli schizzi aiutano i geologi a interpretare rocce e meteoriti. Il taccuino di Genge include fette di roccia metamorfica (a sinistra) e pahoehoe (a destra), un flusso di lava con una superficie liscia e pieghevole (a destra).Fotografia: Harry Genge / Quanta Magazine

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