All’inizio del Tennis Party in Australia, attende un anno incerto


MELBOURNE, Australia – Per pura forza di volontà, questa settimana il tennis professionistico si è avvicinato alla normalità, con una raffica di eventi in un paese che è riuscito quasi a soffocare il coronavirus.

I tre tornei e una competizione a squadre maschile chiamata ATP Cup, in cui i giocatori competono per i loro paesi, hanno trasformato Melbourne Park in un mare di partite con le porte aperte agli spettatori. Centinaia di partite sono state programmate questa settimana nel complesso del tennis, che si trova sulle rive del fiume Yarra, a poche centinaia di metri da una collina dal centro di questa città. Gli eventi più piccoli portano all’Australian Open, il fulcro della stagione tennistica estiva qui, che dovrebbe iniziare lunedì.

Un severo promemoria della sfida alla salute pubblica rappresentata dagli eventi è arrivato mercoledì, quando hanno detto gli organizzatori dell’Australian Open un addetto alla quarantena dell’hotel era risultato positivo al virus. Ciò ha provocato la sospensione del gioco giovedì e l’ordine a tutti coloro associati agli eventi di tennis in hotel di isolarsi nelle loro stanze fino a quando non restituiscono un test negativo.

Il test positivo ha concluso una corsa di 28 giorni senza trasmissione di comunità nello stato di Victoria, Lo riportava The Age, un quotidiano di Melbourne. L’Australian Open, il primo torneo del Grande Slam dell’anno, non è stato subito influenzato, ma il test positivo ha chiarito che l’evento – con tutta la sua pianificazione e precauzione – potrebbe essere ribaltato se più persone fossero contagiate.

Craig Tiley, amministratore delegato di Tennis Australia, che gestisce gli Open, ha annunciato giovedì pomeriggio che il sorteggio, che avrebbe dovuto avvenire alle 18:00, era stato rinviato a venerdì. Tiley ha detto che i test dei giocatori e di tutti gli altri determinati a essere uno stretto contatto sarebbero stati completati giovedì sera.

Gli organizzatori non anticipano ulteriori aspetti positivi, ha detto Tiley, “ma i giocatori sono arrivati ​​ad accettare quando viaggiano per il mondo tutto può succedere”.

Prima dell’ultima battuta d’arresto, la parola “fortunato” continuava a uscire dalla bocca dei giocatori – fortunati che il loro sport inizi il suo anno in una nazione isolata e insulare che ha deciso mesi fa che avrebbe fatto quasi tutto il possibile per limitare il diffusione del coronavirus. I governi federale e statale hanno consentito in particolare a più di mille persone di viaggiare dall’estero per il torneo, richiedendo loro di scontare 14 giorni con diversi gradi di blocco per ridurre il rischio di riportare Covid-19 nella comunità. Per i giocatori, quella era la posta in gioco per competere per più di $ 80 milioni di premi in denaro per tutti gli eventi.

Eppure l’enorme sforzo di tenere queste competizioni ha illuminato una spiacevole verità per uno sport che normalmente fa la campana del mondo per 11 mesi all’anno. Nessuno sa esattamente cosa accadrà al tennis professionistico per il resto del 2021 quando le competizioni in Australia si concluderanno alla fine del mese.

Il problema è che due degli ingredienti principali per il successo del tennis sono confini internazionali aperti e grandi folle nelle grandi città, nessuno dei quali è in abbondanza al momento.

Ci sono tornei in calendario ovunque, dal Medio Oriente al Sud America e alla Florida, ma nessuno sa come potrebbero svolgersi, cosa richiederanno i funzionari di quei paesi a chiunque voglia entrare nei loro confini o se i giocatori saranno in grado di farlo. viaggiare liberamente dentro e fuori dai propri paesi.

“Tutto è in continua evoluzione”, ha detto Johanna Konta della Gran Bretagna, membro del consiglio dei giocatori WTA, quando le è stato chiesto di recente come fosse il resto dell’anno sia per lei che per il suo sport. “Non so come sarà. Non so come saranno le quarantene. Non so come andranno le cose. “

Con gli eventi di messa a punto di questa settimana inseriti nel programma e trasferiti a Melbourne dalle loro solite località altrove in Australia e Nuova Zelanda, la partecipazione è stata scarsa, ma un rivolo di fan vivaci scorre attraverso i cancelli ogni giorno, specialmente i serbi nativi che urlano per Novak Djokovic. Un giocatore fa un tiro formidabile e un boato echeggia attraverso i campi, proprio come dovrebbe. I giocatori stanno affrontando le loro solite routine di sessioni di allenamento, partite e massaggi, oltre a pasti e appuntamenti con caffè tra i locali nei ristoranti del centro della città.

Arrivare a questo punto ha richiesto mesi di trattative con funzionari governativi, decine di milioni di dollari, 17 jet noleggiati per far volare i giocatori e altri lavoratori essenziali del tennis nel paese e l’assunzione di centinaia di persone per gestire la quarantena di due settimane. La ricompensa arriverà la prossima settimana, quando il torneo consentirà fino a 30.000 fan al giorno che verranno suddivisi in tre zone per limitare l’esposizione di ogni persona a qualcuno che potrebbe potenzialmente risultare positivo.

“In Europa, penso che sarà molto più impegnativo sperimentare qualcosa che stiamo vivendo qui”, ha detto Djokovic, il numero 1 al mondo e il leader di una nascente associazione di giocatori. “Potremmo anche divertirci il più possibile.”

Come ha affermato martedì sera Andrea Gaudenzi, presidente dell’Associazione dei professionisti del tennis, “Viviamo nel presente”.

Anche l’Australia, però, ha avuto le sue difficoltà. Dopo che 10 persone su tre voli sono risultate positive, i funzionari sanitari hanno ordinato a 72 giocatori un blocco di 14 giorni. Ciò significava che i giocatori che si aspettavano di allenarsi, allenarsi e stare fuori per un massimo di cinque ore al giorno dovevano rimanere isolati nelle loro stanze d’albergo anche se continuavano a risultare negativi al coronavirus.

Tiley ha tenuto teleconferenze con i giocatori per un massimo di due ore al giorno. Le conversazioni a volte sono diventate combattive e includevano discussioni approfondite su come il tennis potrebbe funzionare per il resto dell’anno. Francia e Gran Bretagna seguirebbero l’esempio dell’Australia e richiederebbero periodi di quarantena altrettanto lunghi per i giocatori mentre tentano di tenere il Roland Garros e Wimbledon da fine maggio a metà luglio?

Il primo ministro Boris Johnson della Gran Bretagna, il cui servizio sanitario nazionale è stato avvizzito sotto lo sforzo del trattamento di pazienti con Covid-19, si è mosso verso la richiesta di quarantene alberghiere di 10 giorni per le persone che arrivano da più di 20 nazioni dove nuove varianti del virus rappresentano un rischio .

“Non credo che molte persone verranno se saranno due settimane di blocco”, ha detto Tiley.

Gaudenzi, il presidente dell’ATP, ha detto che i tour stavano cercando di capire come portare i giocatori da un evento all’altro nel rispetto delle regole nazionali per gli arrivi internazionali. Ha detto che i giocatori potrebbero semplicemente dover giocare meno per un po ‘. Giocare in un paese un martedì e un altro il lunedì successivo potrebbe essere impossibile.

I giocatori potrebbero dover viaggiare in un continente e rimanervi per due mesi: l’Europa a partire dalla primavera, il Nord America in piena estate. Ma ciò comporta complicazioni per i giocatori che hanno famiglie, poiché il tour ora ha un limite al numero di persone con cui i giocatori possono viaggiare.

“Non esiste una risposta perfetta”, ha detto Gaudenzi. “La parola chiave è flessibilità e molta pazienza.”

Naomi Osaka, la tre volte campionessa del Grande Slam, ha dichiarato domenica che dopo l’Australia non giocherà più fino al Miami Open, che dovrebbe iniziare a fine marzo.

“Devi pianificare di più i tuoi tornei perché non sei sicuro di cosa accadrà”, ha detto Osaka. “Questo è il processo di pensiero che tutti hanno in questo momento.”

Molti dei migliori giocatori non vedevano l’ora che arrivassero le Olimpiadi di questa estate a Tokyo, dove i funzionari rimangono determinati a proseguire. Le Olimpiadi offrono un’enorme opportunità per il tennis di essere una vetrina di fronte ai fan occasionali, ma Rafael Nadal, il 20 volte campione del Grande Slam, ha detto che sarebbe molto difficile per il tennis professionistico combinare una lunga quarantena per le Olimpiadi con i programmi del tour .

Tutto ciò che i giocatori possono fare, ha detto, è seguire “le persone che conoscono il virus e la protezione delle persone in ogni singolo paese, basta seguire le loro istruzioni”.

Ciò diventa molto più difficile alla fine di questo mese, quando il tennis lascia l’Australia e i suoi giorni di paga garantiti per l’incertezza del resto dell’anno.

“Non lo so”, ha detto Serena Williams quando le è stato chiesto quanto tennis pensava di giocare quest’anno. “È molto difficile da dire. Finora sembra tutto a posto qui, ma nel resto del mondo è inverno “.



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