Con l’uso di un solo braccio, uno snowboarder accelera verso il successo


Quando Kiana Clay sale su una seggiovia, si siede sempre sul lato sinistro del sedile in modo da poter usare il suo braccio funzionante per spingere in alto. Una volta lì, sale sullo snowboard, indica la montagna e prende velocità.

Molto.

Ha collezionato diversi piazzamenti al top mentre mira a competere alle Paralimpiadi 2022 a Pechino e recentemente è diventata la prima para snowboarder ad essere firmata dal Burton Team, uno dei più noti nello snowboard e i cui membri includono olimpionici come Kelly Clark , Chloe Kim e Shaun White.

“Quello che mi ha colpito subito con Kiana è che ha visto come il suo lavoro potrebbe avvantaggiare gli altri”, ha detto Donna Carpenter, proprietaria della società di snowboard Burton, che sponsorizza la squadra. “Ha quella determinazione risoluta, l’occhio della tigre che puoi riconoscere in un buon atleta. ”

Carpenter ha appreso per la prima volta di Clay quando ha parlato a una conferenza nazionale di sportivi alcuni anni fa e ne è rimasta affascinata.

“Il suo discorso è stato così potente che esce da questo piccolo pacchetto”, ha detto Carpenter. “Quando ha parlato di ritrovare il suo scopo con lo snowboard e il senso di libertà che le ha portato, ho pensato, dobbiamo connetterci.”

La presenza di Clay alle prossime Paralimpiadi è tutt’altro che una certezza, ma non a causa della sua prestazione. La sua classe, snowboarder con disabilità agli arti superiori, non è prevista per le Paralimpiadi fino alle Olimpiadi del 2026 nel nord Italia, a causa di un pool di concorrenti insufficiente. Ma Clay, 26 anni, sta conducendo una petizione per aggiungere la divisione ai Giochi di Pechino del 2022.

“Abbiamo davvero bisogno di quella classe nei prossimi Giochi”, ha detto. “Se c’è una bambina senza un arto superiore che pensa di essere inferiore o non capace di fare qualcosa, si tratta di incoraggiare la prossima generazione, rendendo quella possibilità futura.”

I concorsi organizzati da World Para Snowboarding, l’organo di governo internazionale per lo sport, includono questa categoria per le donne, e Clay è una delle poche atlete americane che gareggiano nella categoria a livello internazionale. Numerose altre nazioni, compresa la Cina, hanno diverse snowboarder donne nella classe degli arti superiori.

“È la classe più numerosa dal lato maschile dello sport e sta crescendo dal lato femminile”, ha affermato Daniel Gale, direttore esecutivo di Adaptive Action Sports, un’organizzazione con sede in Colorado che guida le persone con disabilità verso gli sport d’azione e ha aiutato a portare lo snowboard in le Paralimpiadi 2014 in Russia. “Se non fosse stato per Covid che ha interrotto la nostra stagione l’anno scorso, avremmo avuto l’opportunità per quelle donne di dimostrare che i numeri ci sono”.

Alla fine del 2020, Clay si è classificata nona al mondo nella sua categoria ed è stata la migliore americana, anche se è nuova in questo sport e ha solo una manciata di competizioni alle spalle. Ha mancato di poco il podio, piazzandosi quarta, nel suo ultimo evento di Coppa del Mondo lo scorso anno.

Si sta allenando per una manciata di competizioni nazionali di snowboard, ritirandosi dagli eventi internazionali in questa stagione a causa delle preoccupazioni sui viaggi durante la pandemia di coronavirus. Si allena in palestra sei giorni alla settimana, pratica lo snowboard con Adaptive Action Sports almeno tre giorni alla settimana e incontra regolarmente uno psicologo dello sport e un nutrizionista. Grazie all’accordo con Burton, è stata in grado di lasciare due dei tre lavori che aveva, lavorando ora in una paninoteca locale.

Clay ha seguito un percorso tortuoso verso lo sport.

Cresciuta a San Diego, ha trovato velocità con tutti i mezzi possibili: ciclismo, skateboard, pattinaggio in linea. Ha ottenuto la sua prima moto all’età di 7 anni e stava gareggiando nel motocross mentre si avvicinava alla sua adolescenza. Era un’epoca in cui il motocross femminile era al suo apice e lei correva in tutta la nazione, finendo tra le prime tre tra ragazze e ragazzi della sua classe.

Poi, all’età di 12 anni, in una giornata di pioggia in Texas, è caduta quando la sua bici è scivolata fuori da un salto. La ruota anteriore di un altro pilota le è atterrato sul collo. Clay si svegliò su una barella per scoprire che non aveva alcun uso del braccio destro dominante.

Aveva subito una lesione al collo chiamata plesso brachiale. Poche settimane dopo, Clay e suo padre furono investiti da un guidatore ubriaco e il loro camion si ribaltò. Ogni speranza di recuperare un po ‘di utilizzo del braccio è svanita, anche dopo una procedura di innesto nervoso di 14 ore.

Ha imparato a scrivere con la mano sinistra, a giocare ai videogiochi con i piedi ea fare una coda di cavallo con l’aiuto di una maniglia. Ha trascorso tutte le medie e le superiori provando ogni tipo di sport e attività – pista, arte, coro, cheerleading – sforzandosi di ridefinire se stessa e di immaginare un futuro diverso da quello che aveva immaginato come pilota professionista di motocross. Niente faceva cantare il suo cuore.

Fu solo al college della Dallas Baptist University che Clay tornò in moto.

“Mi sono ritrovata a tornare costantemente sulla strada sterrata”, ha detto. “Uno dei miei amici ha detto: ‘Perché non montiamo una pit bike che puoi guidare con una mano sola?’ Quella bici non si è fermata per otto o nove ore. Ho passato tre taniche di gas. Avevo ancora quella sensazione in pista, questo folle senso di pace. La chiamo la mia terapia dell’acceleratore. Se non fossi tornato in sella, non sarei tornato a fare snowboard “.

Si è sparsa la voce sulle moto da cross da corsa di 5 piedi e 2 da donna con un braccio.

Adaptive Action Sports ha invitato Clay in Colorado per provare lo snowboard. Era la prima volta che saliva su una tavola da quando era una bambina.

“Il giorno in cui ho incontrato Kiana, dopo aver conosciuto il suo background e aver visto i video in sella alla sua bicicletta, ho pensato che avesse l’esatto atteggiamento giusto per essere una snowboarder competitiva”, ha detto Gale, di Adaptive Action Sports. “Mentre percorrevamo questa strada, si è sempre più innamorata di questo sport. Sta trovando il suo posto nella cultura dello snowboard, trovando il suo appoggio come atleta e imparando molto su se stessa e su ciò di cui è capace “.

Clay ha lavorato con i designer di Burton per migliorare l’abbigliamento per le persone con disabilità fisiche.

Usando il suo contributo, i designer hanno creato stivali personalizzati che Clay può stringere senza coulisse e giacche con cerniere diagonali che possono essere facilmente gestite con una mano e dotate di un’unica manica sinistra, poiché Clay cavalca con il braccio destro strettamente legato al corpo sotto la giacca.

A meno che il suo braccio non sia bloccato verso il basso, “sventolerebbe come una bandiera”, ha detto Clay, ostacolando l’equilibrio durante la guida e la corsa. Il braccio inattivo presenta anche altri pericoli. Dopo un recente incidente con una moto da cross in cui ha superato il manubrio, un paio di giorni dopo Clay ha notato che la sua mano destra diventava nera e blu. Quando è andata dal dottore, ha scoperto che il suo polso era rotto.

Spera che quest’anno il braccio venga amputato sotto il gomito.

“Togliendo quel peso extra, vedo molti vantaggi e un enorme potenziale di avanzamento come atleta”, ha detto.

Clay ha detto che spera che gli altri, disabili o meno, trovino il suo impegno nello sport stimolante.

“Il segno che vorrei lasciare non è solo per le persone disabili, ma per ogni essere umano a capire che l’unico limite che hanno sono se stessi”, ha detto. “Voglio aiutare le persone a vedere oltre se stesse, qual è il loro potenziale e di cosa sono capaci se sono disposte a mettersi al lavoro”.

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