Una divisione, sette squadre canadesi e tanti viaggi


Mike Johnson era appena entrato nella sua terza stagione con i Toronto Maple Leafs nell’autunno del 1998, quando la sua squadra divenne il beneficiario di una massiccia trasformazione.

Dopo essere arrivato ultimo nella divisione centrale in stagioni consecutive, i Maple Leafs hanno aggiunto Pat Quinn, un eventuale Hall of Famer, come allenatore. Hanno anche ingaggiato il portiere free agent Curtis Joseph. Per finire, sono passati dalla Western Conference alla Eastern Conference.

Prima del trasferimento, i Maple Leafs e i Detroit Red Wings erano le uniche due squadre della Western Conference con sede nel fuso orario orientale. Con l’espansione del campionato di quattro squadre dal 1998 al 2000, Ken Dryden, all’epoca presidente dei Maple Leafs, vide un’opportunità per il riallineamento. Lo spostamento ha comportato un minor numero di viaggi verso ovest e tempi di recupero più rapidi.

Significava anche tornare a casa a un’ora decente dopo le partite su strada.

“Quando sei in Occidente, torni a casa, le due, le tre, le quattro del mattino”, ha detto Johnson. “In Oriente, giocavi a Montreal e te ne andavi dopo la partita, saresti tornato a casa nel tuo appartamento entro le 12:30 e se avessi un giorno libero il giorno successivo, sarebbe stato un vero e proprio giorno intero. Hai sicuramente sentito la differenza nel tempo. “

Per la stagione NHL 2021, Toronto sarà ancora nella stessa divisione di Montreal. Ma gli aggiustamenti causati dalla pandemia di coronavirus creeranno una situazione di viaggio simile al passato. Con i viaggi non essenziali limitati tra gli Stati Uniti e il Canada, la lega ha riallineato temporaneamente le sue divisioni per garantire che le sue squadre canadesi potessero giocare nei propri edifici quando la stagione regolare di 56 partite inizierà mercoledì.

Nasce così la nuova North Division. Tutti e sette i club canadesi, dai Vancouver Canucks ai Montreal Canadiens a più di 2.800 miglia di distanza, giocheranno solo l’uno contro l’altro. Le altre tre divisioni – Ovest, Centro ed Est – sono composte da otto squadre ciascuna e saranno anch’esse limitate alle partite tra di loro.

Gli incontri della North Division includeranno battaglie di cross-country come Ottawa ed Edmonton, Toronto e Calgary. Nonostante l’evidente svantaggio di viaggio che le squadre in Canada subiranno, il sentimento alla base del concetto tra coloro che parteciperanno è stato positivo.

“Sarà decisamente sopra le righe perché i media canadesi, tutti i siti web, tutti i discorsi, riguarderanno le squadre canadesi”, ha detto ai giornalisti Paul Maurice, coach dei Winnipeg Jets, in una videochiamata il mese scorso. “Sarà un po ‘vecchia scuola, che riguarderà solo noi. Ci sarà un’atmosfera fantastica. “

Le squadre della North Division si giocheranno da nove a dieci volte in questa stagione. Per tenere conto della distanza e limitare i viaggi, le squadre entreranno nelle città e giocheranno una serie di due o tre partite.

La programmazione in stile baseball potrebbe aggiungere intensità ai giochi. Johnson ha ricordato le sue ultime tre stagioni, quando la NHL ha sperimentato con le squadre che giocavano otto partite contro avversari di divisione.

“Riporterà perché non avrai tempo per aver dimenticato o rilassato se, diciamo, il tuo avversario ha investito il tuo portiere”, ha detto Johnson. “Penso solo che quel tipo di emozione si trasferirà da una partita all’altra, il che non è una brutta cosa.”

Sebbene temporaneo, questo riallineamento costituisce l’ultimo capitolo di un campionato con una storia di squilibri geografici.

Da quando la NHL si è espansa dai suoi sei team originali nel 1967, gli interessi commerciali sono stati fortemente prioritari rispetto alla geografia. Quando i Canucks entrarono nel campionato nel 1970, giocarono nella East Division insieme ai Rangers, ai Boston Bruins e ai loro cugini di espansione, i Buffalo Sabres. Successivamente i Chicago Blackhawks si trasferirono nella West Division. I Canucks hanno avuto stagioni perdenti costanti fino a quando non si sono trasferiti in una divisione più vicina alle loro controparti occidentali per la stagione 1974-75.

I nomi geografici sono stati quindi sostituiti con i cognomi di importanti figure di hockey. Quello era l’unico modo per giustificare il motivo per cui i Canadiens e i Los Angeles Kings, squadre separate da più di 2.850 miglia, erano insieme nella divisione Norris dal 1974 al 1981.

La NHL non è l’unica lega con errori geografici. Dal 1969 al 1993, gli Atlanta Braves hanno giocato nella National League West. I Dallas Cowboys giocano nell’NFC East con tre squadre del nord-est degli Stati Uniti.

A volte un viaggio sostanziale è solo il prezzo da pagare per giocare.

Il Toronto Wolfpack, una squadra professionistica del sistema della lega di rugby britannica, ha iniziato a giocare nel 2017 nella Lega 1, il livello più basso, e ha iniziato un percorso in cui ogni viaggio su strada era un affare transatlantico.

“Penso che probabilmente abbiamo pagato un premio per convincere un paio di giocatori di rugby league di alto livello a venire a giocare per noi e per convincere i migliori giocatori britannici a giocare per noi”, ha detto Bob Hunter, che è stato presidente e capo dirigente del club nel 2019.

Oltre ai costi di reclutamento, la squadra ha investito in strutture di allenamento in Gran Bretagna per i giocatori da utilizzare durante lunghi soggiorni in Europa. L’investimento sembrava ripagare. L’interesse per lo sport stava crescendo e la squadra è stata promossa al livello più alto del sistema, la Super League, per l’inizio del 2020.

Ma come in tutti gli sport, la pandemia ha preso piede e il club ha ritirato la partecipazione nel 2020. La sua offerta di rientrare in Super League per il 2021 è stata respinta.

La nuova North Division è stata costruita per necessità e, come in altri campionati sportivi professionistici, le squadre dovranno essere flessibili se un’epidemia colpisce una particolare squadra.

Un’ulteriore disposizione una tantum consentirà a ogni club NHL di trasportare una squadra di taxi da quattro a sei giocatori (con almeno un portiere), con i giocatori autorizzati a partecipare agli allenamenti e viaggiare con il club senza essere nel roster attivo.

Tre dei sette club canadesi – i Canucks, i Calgary Flames e gli Edmonton Oilers – hanno le loro affiliate dell’American Hockey League negli Stati Uniti, rendendo la squadra di taxi di maggiore importanza per loro perché i loro giocatori sarebbero soggetti a regole di quarantena più rigide quando chiamati su.

“Stiamo facendo tutto il possibile per mantenere i nostri giocatori al sicuro perché influenzerà la squadra”, ha detto il direttore generale di Canucks Jim Benning.

Una volta che la lega raggiunge le quattro squadre finali nei playoff, la squadra vincente della East Division, composta da squadre a New York, New Jersey, Massachusetts, Pennsylvania e Washington, DC, avrà percorso meno miglia rispetto alle loro controparti.

Questo è il momento in cui la divisione nord potrebbe sentire la stanchezza di più.

“È un anno davvero interessante, e ora giochi con squadre con più fusi orari di qualsiasi altro gruppo”, ha detto Zach Hyman, ala dei Maple Leafs. “È un’anomalia e questa stagione sembrerà uno sprint. Ma dovrebbe creare grandi rivalità “.

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