Tommy Lasorda era una celebrità. Era anche un leader.


Tommy Lasorda è nato il primo giorno d’autunno, la stagione che conta di più nel baseball. Molti anni dopo avrebbe lasciato un’impronta autunnale duratura, ma quel giorno, nel 1927, i Brooklyn Dodgers persero un doubleheader. Lasorda, di Norristown, Pa., Sarebbe diventato un lanciatore mancino per la squadra, ma non avrebbe mai vinto neanche per loro.

Come Walter Alston, il suo predecessore come manager dei Los Angeles Dodgers, Lasorda è apparso solo brevemente come giocatore della major league. Alston è stato colpito in un colpo solo; Lasorda è stato senza vittorie in una manciata di partenze. Eppure hanno gestito la squadra in una linea ininterrotta dal 1954 al 1996, combinandosi per tutti e sei i campionati della franchigia prima del 2020.

“La loro forza era la forza dei Dodgers: conoscevano il sistema delle leghe minori, sapevano come i giocatori diventavano i principali leghisti, capivano l’importanza degli scout e dello sviluppo dei giocatori – lo sapevano da zero”, Fred Claire, il l’ex direttore generale dei Dodgers, ha detto venerdì. “Le loro personalità erano diverse, ma le loro basi erano quasi identiche.”

Fino alla morte di Lasorda a casa giovedì, a 93 anni, era il membro anziano della Baseball Hall of Fame. Se c’è davvero un paradiso blu Dodger, come ha sempre affermato, potrebbe guardare il mondo e vedere la sua vecchia squadra sopra di esso. Stava guardando da una suite di baseball, ad Arlington, in Texas, quando i Dodgers hanno conquistato le World Series lo scorso ottobre.

“Penso che avesse bisogno di essere lì, sai?” Bobby Valentine ha detto venerdì. “Proprio come aveva bisogno di tornare a casa dall’ospedale per stare con sua moglie, così lei potrebbe dire che va bene.”

Valentine, l’allenatore di lunga data della Major League, era con Lasorda al Globe Life Field; un amico comune, Warren Lichtenstein, aveva fatto in modo che Lasorda prendesse un aereo privato per il Texas, sempre con un medico al suo fianco.

“Non è rimasto in piedi – l’abbiamo fatto entrare e lui è rimasto seduto tutto il tempo – ma con uno o forse due out nell’ultimo inning, si è alzato e ha guardato la partita in piedi, e quando hanno vinto ha lanciato entrambe le mani sopra la sua testa e disse: “Oh sì!” ”disse Valentine. “Questo ‘Oh sì,’ per chiunque sia mai stato intorno a lui, questo è quello che stava dicendo quando stava correndo fuori dalla panchina dopo che avevano vinto: ‘Oh sì, ce l’abbiamo fatta!'”

Le squadre di Lasorda hanno vinto 1.630 partite nei principali campionati, inclusa la post-stagione. Ha guidato i Dodgers a sette titoli di divisione, quattro presenze in World Series e due campionati, nel 1981 e nel 1988. In pensione, ha diretto la squadra di baseball degli Stati Uniti – per lo più leghisti minori – all’oro alle Olimpiadi di Sydney nel 2000.

Con Lasorda, però, i giochi erano solo una parte della storia. Era una vera celebrità, un amico di Frank Sinatra e Don Rickles che ha sempre saputo dove trovare una telecamera. Poteva condividere la saggezza come un mago a punta in uno show televisivo per bambini (“Il mazzo di baseball“) O vomitare ilarità profana a un giornalista che ha osato chiedere la sua opinione la prestazione di un rivale. Jon Lovitz lo ha suonato in “Saturday Night Live”.

Lasorda aveva un debole per le mascotte. Nel 1989, ha ordinato agli arbitri di espellere Youppi! – un allegro blob arancione in una maglia dei Montreal Expos – per saltellare rumorosamente in cima alla panchina dei Dodgers. Un anno prima, lui ha lottato contro il Phillie Phanatic al Veterans Stadium e batterlo con un manichino imbottito dei Dodgers.

Lasorda e il Phanatic, allora interpretato da Dave Raymond, avevano formato un atto, di sorta, in un viaggio di avviamento della Major League Baseball in Giappone nel 1979. La mascotte avrebbe preso in giro il manager, il cui finto indignazione ha fatto ridere i fan. Ma Lasorda scattò quel giorno a Filadelfia e nacque un momento clou di tutti i tempi.

“Tutte le altre volte che stavo interagendo con lui, lo stava davvero facendo con ironia, ma sapevo che era arrabbiato perché stava usando il mio nome e ha messo insieme alcune imprecazioni scelte”, ha detto Raymond venerdì. “Ero un po ‘confuso – “Penso che sia davvero arrabbiato!” – e quando la mia testa si è quasi staccata, io era davvero arrabbiato. Quindi, nei pochi inning successivi, avevo il manichino sulla panchina di Phillies e gli stavo dando da mangiare pizza. A quel punto, ho risposto “OK, l’hai iniziato tu” “.

Anni dopo, quando Lasorda individuò un Raymond fuori costume nella hall di un hotel durante le riunioni invernali di baseball, intrattenne gli amici con un riassunto dettagliato della loro rissa. Faceva tutto parte dello spettacolo con Lasorda, che chiedeva sempre a Raymond di suo padre, Tubby, l’allenatore di football di lunga data dell’Università del Delaware.

“La più grande tristezza – al di là della sua famiglia, dei suoi amici più cari e della famiglia Dodger – è per il baseball, perché Tommy era il miglior ambasciatore”, ha detto Raymond. “Non abbiamo più persone come Tommy Lasorda o Earl Weaver o Tug McGraw o Jay Johnstone. Quei tipi di persone sembrano essere eliminati. Con gli sport di viaggio e l’enfasi su prestazioni e analisi e tutto il resto, stiamo perdendo alcune delle parti migliori del baseball, alcune delle cose a cui ci attaccavamo da bambini. C’era questa meravigliosa cornice della finestra che personalità come Tommy hanno dato al gioco. “

Valentine – lui stesso un personaggio colorato – era d’accordo con quell’idea ma enfatizzava il ruolo di Lasorda come un visionario che vedeva ben oltre le colline che sovrastano il Dodger Stadium. Ha tenuto cliniche in tutto il mondo, imparato lo spagnolo e ha sostenuto giocatori come Fernando Valenzuela, una delle prime stelle del baseball messicano, e Hideo Nomo, il primo All-Star della MLB dal Giappone.

Per Valentine, Lasorda stava seguendo il lignaggio di Branch Rickey, il dirigente della Hall of Fame dei Dodgers e altri team che hanno portato Jackie Robinson alle major e hanno creato un modello per il moderno sistema agricolo.

“Tommy portava il testimone di fare le cose in modo diverso”, ha detto Valentine. “Era un vecchio italiano che aveva i vecchi modi italiani, ma in qualche modo, con un’istruzione superiore, sapeva che il mondo stava cambiando e che il baseball doveva cambiare con esso”.

L’eredità più profonda di Lasorda, forse, sta nel modo in cui ha cambiato il ruolo di manager. Mentre Alston poteva essere distante e taciturno, Lasorda era una cheerleader imperturbabile per i suoi giocatori, creando un ambiente in cui i giovani giocatori prosperavano e motivando i giocatori come pochi potevano.

Le World Series del 1988, contro l’imponente Oakland Athletics, furono il capolavoro di Lasorda. I Dodgers hanno rubato Gara 1 sull’affascinante homer di Kirk Gibson, e il lanciatore Orel Hershiser ha dominato due volte gli A. Ma la loro altra vittoria, in Gara 4, è stata tutta Lasorda, la cui formazione patchwork aveva meno homer messi insieme rispetto a Jose Canseco di Oakland da solo.

Nello show pre-partita della NBC, Bob Costas ha elogiato il lancio dei Dodgers ma ha chiamato la loro formazione “uno dei più deboli mai scesi in campo per una partita delle World Series.Lasorda, che stava guardando nella clubhouse, fece tremare le pareti con una raffica di rimostranze.

«Hai sentito cosa ha detto Costas? Ha detto che sei la peggior squadra offensiva di sempre!“Ha detto Mickey Hatcher, il terzo super-sottomarino, ricordando la filippica di Lasorda di recente. “Oh, amico, stava agitando. E ovviamente quando eravamo in panchina, i giocatori urlavano e Costas non sapeva cosa diavolo stesse succedendo. Ma Tommy ha continuato a nutrire tutti. “

Costas ha terminato lo spettacolo pre-partita dal suo posto sul lato dell’erba in prima base, vicino alla panchina dei visitatori. Rimase in campo per l’inno nazionale, non avendo idea che Lasorda avesse visto la sua analisi, per non parlare dell’usarla per radunare i Dodgers.

“Sono in piedi accanto a Hershiser, che è alla fine della fila con il berretto sul cuore durante l’inno”, ha detto di recente Costas. “E lui si guarda da sopra la spalla e con la coda dell’occhio dice: ‘Ragazzi, Tommy ha davvero convinto i ragazzi a ripensare a quello che hai detto”. E sono sorpreso, tipo, “Di cosa diavolo sta parlando?”

“Poi hanno vinto, e Lasorda fa un grosso problema dopo in TV con Marv Albert. E per tutto il tempo mi fa l’occhiolino! “

I Dodgers gestirono le basi con abbandono quella notte, cancellando run su una palla mancata, un errore e due ground out. Hanno conquistato il titolo un gioco dopo, e quando finalmente lo hanno rivendicato, finalmente, il loro più grande fan era lì.

“Quello che c’era di Tommy, più di ogni altra cosa, era la sua passione e amore per il gioco”, ha detto Claire. “È ciò che lo ha spinto, è ciò che gli ha permesso di giocare a baseball professionistico per cominciare, è quello che aveva da giovane, ed è quello che non ha mai perso.”

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