È sfuggita all’olocausto ma non alla pandemia


Malvina Shabes, conosciuta come “Visia” dagli amici, aveva solo 10 anni quando lei, i suoi genitori e la sua tata fuggirono dalla loro nativa Polonia per la Siberia. Era il 1939 e i nazisti avevano appena invaso. La famiglia ne è uscita viva, solo per ritrovarsi nei campi di lavoro in Siberia. Malvina è morta a Toronto il 10 novembre 2020, mentre il coronavirus ha colpito la sua casa di riposo. Aveva 93 anni.

Nonostante il terrore della sua giovinezza, “era probabilmente una delle persone più gentili che avresti mai incontrato”, ha detto suo figlio Jeff Shabes a BuzzFeed News. “Era sempre preoccupata per tutti tranne che per se stessa.”

A detta di tutti, ha vissuto una vita straordinaria. Madre di due figli e amica di molti, non ha mai evitato la sua storia di vita. “Era una rarità nel senso che era disposta a parlare della vita in Siberia e di com’era la vita durante la guerra”, ha detto Jeff.

Nata a Cracovia, in Polonia, nel 1929, lei e la sua famiglia sono sfuggite ai nazisti “per miracolo”, ha detto suo figlio.

Nelle sue storie, Malvina ha dipinto un quadro cupo dell’Unione Sovietica. In seguito al patto di non aggressione tra Germania e Russia, centinaia di migliaia di polacchi furono deportati in Siberia e in altre regioni dell’URSS tanto scarsamente popolate quanto gelide. Come altri polacchi, suo padre ha dovuto lavorare in un campo di lavoro in condizioni che molti dei suoi compatrioti non sono sopravvissuti.

La famiglia aveva un piccolo appartamento con “calore minimo”, disse a suo figlio, e spesso non c’era abbastanza cibo. Malvina doveva frequentare una scuola di lingua russa; era una lingua che non capiva, anche se alla fine l’ha imparata e si è “acclimatata in qualche modo”, ha detto Jeff. Quando ha incontrato Joseph Shabes, lo ha respinto perché aveva otto anni più di lei. Ha avuto modo di conoscerlo tramite suo padre; entrambi gli uomini erano impegnati a resistere al regime sovietico. “Erano una specie di prigionieri, in modo sciolto”, ha ricordato suo figlio. Col passare del tempo, Malvina e Joseph si innamorarono. Sono stati sposati per 63 anni quando è morto.

Per gentile concessione di Jeff Shabes

Malvina e Joseph Shabes

La Siberia non si è mai sentita come un posto in cui la famiglia potesse fare la loro casa. Così, dopo la guerra, Malvina e suo marito – che non aveva ancora sposato – viaggiarono tra la Polonia e la Germania. Poiché gli amanti erano rifugiati ebrei, un cugino in Canada è riuscito a portarli nel paese. Il marito di Malvina è andato per primo, mentre lei, poi diciottenne, ha aspettato di seguirlo e sposarlo.

Come nuova immigrata in Canada alla fine degli anni ’40, Malvina si ritrovò ancora una volta a imparare una nuova lingua in un nuovo posto, ma questa volta in un paese che iniziò ad amare. Stabilitosi a Toronto, Joseph dirigeva una tipografia, mentre Malvina lavorava alla Simpsons, un grande magazzino acquistato dalla catena Hudson’s Bay nel 1978. Si fece strada fino a diventare segretaria del manager, una posizione di cui era orgogliosa.

Ha preso una pausa dal lavoro dopo la nascita del suo primo figlio, Jeff. Inizialmente, è tornata al lavoro part-time, ma ha lasciato del tutto dopo un aborto spontaneo. Jeff ricorda ancora quel tempo; le tenne compagnia mentre si riprendeva. “Non capivo perché fosse a letto, ma le facevo i panini e guardavamo le soap opera”, ha detto.

Soprattutto, Malvina è ricordata per la comunità che ha costruito in Canada, facendo amicizia ovunque andasse. Nel corso degli anni, è stata una matriarca determinata, anche se si è presa cura di suo marito e sua madre prima che morissero.

George Kovac, un amico di famiglia da oltre 50 anni, ha detto che Malvina è sempre stata gentile e accogliente. La sua vita era incentrata sui suoi amici e sulla sua famiglia, anche quando iniziava a sviluppare la demenza. “La famiglia è sopravvissuta a tremendi stress e pressioni, fuggendo dai nazisti e dal sistema russo”, ha detto Kovac a BuzzFeed News, “e per me mostra come il Canada abbia tratto grandi benefici dalle esperienze che hanno avuto”.

Dopo la morte del marito, seguito dal suo cane, la Pepsi, la demenza di Malvina è peggiorata. La sua famiglia ha deciso di cercare una casa di riposo in cui avrebbe potuto avere interazioni sociali, musica e arte. A novembre, era una degli otto residenti a casa sua che morì di COVID-19 durante un’epidemia di seconda ondata. L’ultima volta che Jeff ha visto sua madre, non è riuscito ad abbracciarla.

“L’ho chiamata ‘mamma’, le ho detto che andava bene, che poteva lasciar perdere, che le volevamo bene”, ha detto Jeff. “La mattina dopo alle 7:30, abbiamo parlato con il medico, e lui ha detto che respirava a malapena con il 100% di ossigeno fornito”.

Ha detto che ci sono voluti tempo e impegno per portare sua madre in ospedale, e la diagnosi positiva è arrivata solo dal personale del centro medico, piuttosto che da quello della casa di riposo. Avrebbe voluto che la casa avesse fatto di più, avesse lanciato un allarme prima e fosse stato più trasparente sulla situazione, di cui all’epoca non conosceva completamente l’entità.

“La casa non ha chiamato per sapere come stava”, ha detto. “La casa non ha fatto nulla.”

Dopo la sua morte, ha raccontato la sua storia alla CBC con l’obiettivo di umanizzare le persone morte a causa del coronavirus. La sua richiesta è stata ascoltata dal primo ministro canadese Justin Trudeau, che giorni dopo ha parlato di Malvina in un discorso nazionale.

“Ogni persona che perdiamo a causa di questo virus ha familiari e amici che li amano, che avevano progetti per il domani e le cose che volevano fare. Penso alla donna di Toronto che è sopravvissuta all’Olocausto e recentemente è morta a causa del COVID-19 “, ha detto Trudeau. “Ai suoi cari, le mie più sentite condoglianze per la tua perdita. E per le migliaia di altre famiglie che hanno perso qualcuno a causa di COVID-19, i miei pensieri sono con te. Ogni perdita è una tragedia e ogni storia ci ricorda qual è la posta in gioco nella lotta contro questa pandemia “.

Malvina era una giocosa fashionista, un’abile fornaia e una donna duratura la cui vita difficile le aveva insegnato a costruire una comunità intorno a lei ovunque andasse. Jeff è onorato che Trudeau abbia commemorato sua madre e spera che la sua storia ispiri altre persone a raccontare storie di persone care che sono morte a causa di COVID-19.

“Mia madre è il tipo di persona che dice: ‘Non voglio attenzioni, non fare storie per me’. Diceva sempre: “Jeff, mettiti al primo posto” ”, diceva.

Ma, per spiegare il bilancio della pandemia, non sta ascoltando il suo consiglio.

“Il mio obiettivo”, ha detto, “era raccontare la storia di mia madre”.

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