La Via Lattea ha una nuova storia di origine

Suggerimenti di ulteriori fusioni sono stati individuati in fasci di stelle noti come ammassi globulari. Diederik Kruijssen, astronomo dell’Università di Heidelberg in Germania, ha utilizzato simulazioni di galassie per addestrare una rete neurale per esaminare gli ammassi globulari. Ha fatto studiare la loro età, il trucco e le orbite. Da quei dati, la rete neurale potrebbe ricostruire le collisioni che hanno assemblato le galassie. Poi si è liberato dei dati della vera Via Lattea. Il programma ha ricostruito eventi noti come Gaia-Encelado, nonché una fusione più antica e significativa che il gruppo ha soprannominato Kraken.

Ad agosto, il gruppo di Kruijssen ha pubblicato un lignaggio di fusione della Via Lattea e le galassie nane che lo hanno formato. Hanno anche previsto l’esistenza di 10 ulteriori collisioni passate che sperano possano essere confermate da osservazioni indipendenti. “Non abbiamo ancora trovato gli altri 10”, ha detto Kruijssen, “ma lo faremo”.

Tutte queste fusioni hanno portato alcuni astronomi a farlo suggerire che l’alone possa essere fatto quasi esclusivamente da star immigrate. I modelli degli anni ’60 e ’70 prevedevano che la maggior parte delle stelle dell’alone della Via Lattea si sarebbero dovute formare sul posto. Ma poiché sempre più stelle sono state identificate come intrusi galattici, gli astronomi potrebbero non aver bisogno di presumere che molte, se ce ne sono, stelle siano native, ha detto Di Matteo.

Una galassia ancora in crescita

La Via Lattea ha goduto di una storia relativamente tranquilla negli ultimi eoni, ma i nuovi arrivati ​​continuano ad arrivare. Gli osservatori delle stelle nell’emisfero australe possono individuare ad occhio nudo una coppia di galassie nane chiamate Grandi e Piccole Nubi di Magellano. Gli astronomi credevano a lungo che la coppia fosse la nostra costante compagna orbitante, come le lune della Via Lattea.

Quindi una serie di Osservazioni del telescopio spaziale Hubble tra il 2006 e il 2013 hanno scoperto che erano più simili a meteoriti in arrivo. Nitya Kallivayalil, astronomo presso l’Università della Virginia, ha calcolato che le nuvole arrivavano calde a circa 330 chilometri al secondo, quasi il doppio di quanto previsto.

Le Grandi e Piccole Nubi di Magellano si innalzano sul Monte Bromo, un vulcano attivo nel Parco Nazionale Bromo Semeru Tengger a Giava, in Indonesia.Fotografia: Gilbert Vancell

Quando un team guidato da Jorge Peñarrubia, un astronomo dell’Osservatorio Reale di Edimburgo, scrutò i numeri pochi anni dopo, concluse che le nuvole veloci dovevano essere estremamente pesanti, forse 10 volte più voluminose di quanto si pensasse in precedenza.

“È stata una sorpresa dopo l’altra”, ha detto Peñarrubia.

Vari gruppi hanno predetto che i nani inaspettatamente muscolosi potrebbero trascinare parti della Via Lattea in giro, e quest’anno Peñarrubia ha collaborato con Petersen per trovare le prove.

Il problema con la ricerca di un movimento a livello di galassia è che la Via Lattea è una violenta tempesta di stelle, con gli astronomi che guardano verso l’esterno da uno dei fiocchi di neve. Quindi Peñarrubia e Petersen hanno passato la maggior parte del blocco a capire come neutralizzare i movimenti della Terra e del sole e come calcolare la media del movimento delle stelle dell’alone in modo che la frangia esterna dell’alone potesse servire da sfondo stazionario.

Quando hanno calibrato i dati in questo modo, hanno scoperto che la Terra, il sole e il resto del disco in cui si trovano oscillano in una direzione, non verso la posizione attuale della Grande Nube di Magellano, ma verso la sua posizione intorno a un miliardo anni fa (la galassia è una bestia pesante con riflessi lenti, ha spiegato Petersen). Di recente dettagliato le loro scoperte in Natura Astronomia.

Lo scorrimento del disco contro l’alone mina un presupposto fondamentale: che la Via Lattea sia un oggetto in equilibrio. Può ruotare e scivolare nello spazio, ma la maggior parte degli astronomi presume che dopo miliardi di anni il disco maturo e l’alone si siano stabilizzati in una configurazione stabile.

L’analisi di Peñarrubia e Petersen dimostra che questa ipotesi è sbagliata. Anche dopo 14 miliardi di anni, le fusioni continuano a scolpire la forma complessiva della galassia. Questa consapevolezza è solo l’ultimo cambiamento nel modo in cui comprendiamo il grande flusso di latte attraverso il cielo.

“Tutto quello che pensavamo di sapere sul futuro e sulla storia della Via Lattea”, ha detto Petersen, “abbiamo bisogno di un nuovo modello per descriverlo”.

Storia originale ristampato con il permesso di Quanta Magazine, una pubblicazione indipendente dal punto di vista editoriale del Fondazione Simons la cui missione è migliorare la comprensione della scienza da parte del pubblico coprendo gli sviluppi della ricerca e le tendenze in matematica e scienze fisiche e della vita.

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