In una pandemia, gli illustratori medici hanno reso la scienza accessibile

Nonostante tutta quella ricerca, c’è un po ‘di spazio per la licenza artistica. Gli illustratori seguono alcune convenzioni sul colore basate su ciò che è generalmente vero in natura: le vene sono sempre blu, per esempio, e le arterie sono sempre mostrate come rosse. Ma le strutture microscopiche all’interno delle cellule sono più piccole delle lunghezze d’onda che creano la luce visibile, quindi non hanno il loro colore. Di conseguenza, non esiste un codice colore standard per loro. “Il bello delle molecole è che sono troppo piccole per avere colore, quindi posso scegliere qualsiasi cosa”, dice Falconieri.

Falconieri fa del suo meglio per essere il più preciso possibile ma, dice, “‘accurato’ è un bersaglio in movimento”. Dopo che l’ha finita illustrazione di SARS-CoV-2 per Scientific American a metà maggio, ad esempio, i ricercatori hanno scoperto maggiori dettagli sul virus. “Se dovessi rifare l’illustrazione, rifletterebbe la nuova scienza, come la flessibilità dello stelo della proteina spike e l’organizzazione dell’RNA e della proteina all’interno del virus”, dice. “Questo è il bello dell’illustrazione medica e scientifica: poiché la scienza non finisce mai, il mio lavoro non finisce mai”.

Spesso, gli illustratori dovranno decidere quando sacrificare l’accuratezza a favore della creazione di un’immagine che spieghi un concetto in modo più chiaro. “Se un ricercatore parla di questo particolare posto in una proteina come sito di legame, ovviamente saremo precisi”, afferma Alan Hoofring, capo illustratore medico presso il National Institutes of Health Office of Research Services. Ma se l’illustrazione ha lo scopo di enfatizzare qualcosa di diverso da quel sito specifico, Hoofring potrebbe semplificare quella parte dell’immagine, sostituendo una forma generale per la proteina e la posizione di legame, piuttosto che cercare di replicarli in dettagli intricati. Questo perché altre parti dell’information design potrebbero essere più importanti.

Come altro esempio, se un illustratore sta cercando di mostrare come SARS-CoV-2 si lega a una cellula polmonare, vi penetra e inizia a riprodursi, è importante assicurarsi che gli spettatori possano seguire chiaramente quel processo. In questo caso, la priorità assoluta va a rendere chiara la cronologia. “L’illustrazione medica consiste nel mettere le frecce nel punto giusto”, scherza Hoofring.

E la quantità di informazioni incluse in ciascuna immagine dipende molto da chi è l’immagine. Ad esempio, un’immagine del DNA che non mostra il numero corretto di coppie di basi potrebbe non essere esattamente accurata, ma potrebbe essere sufficiente per far capire a uno spettatore che non è un esperto di genetica. “È una decisione presa”, afferma Joanne Muller, presidente dell’Associazione degli illustratori medici. “Non vuoi che niente sia falso. Deve essere corretto. Ma non devi necessariamente dire loro tutto su tutto, perché questo crea confusione “.

Non è la stessa cosa che commettere errori, e alcuni errori comuni sono enormi animali domestici tra gli illustratori. A volte il cervello viene tirato all’indietro, con il tronco encefalico e il lobo frontale rivolti nella direzione sbagliata, oppure le articolazioni del ginocchio e del gomito sono raffigurate piegate nella direzione sbagliata. Ci sono le vesciche mostrate come piene a metà, anche se in realtà non trattengono l’aria. (Si espande man mano che raccoglie più urina.) E c’è la lamentela numero uno del settore: il DNA che gira a sinistra invece che a destra. “Il DNA all’indietro mi prende sempre”, dice Falconieri.

Questi dettagli possono sembrare piccoli, ma poiché sempre più argomenti scientifici come Crispr, vaccini e Covid-19 emergono nella cultura e nella politica pop, è sempre più importante che il pubblico abbia accesso a informazioni accurate che possono comprendere. “È un momento davvero interessante per essere coinvolti nell’illustrazione scientifica, perché la scienza più complessa sta diventando più rilevante nella vita di tutti i giorni”, afferma Maya Kostman, che fa illustrazioni per l’Innovative Genomics Institute presso l’Università della California, Berkeley. Ad esempio, dice, prendi il vaccino Covid-19. Le persone vogliono capire come è stato creato, studiato e testato. Ma fare un rapporto pubblico della Food and Drug Administration potrebbe non essere sufficiente per rispondere alle domande delle persone. “Come lo interpreterà qualcuno? È molto difficile e sta diventando sempre più importante che sia un concetto comprensibile “, dice.

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