Banca russa VEB collegata a Spy Ring


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Il cancello della “Rezidentura”, il complesso diplomatico russo, nel Bronx.


Nel 2014, l’FBI era nelle ultime fasi di un elaborato pungiglione. Un agente sotto copertura fingendosi analista energetico ha fatto trapelare raccoglitori con falsi segreti commerciali a due spie russe che operano a New York.

Le spie hanno riportato i raccoglitori alla “Rezidentura”, la base operativa di New York per la SVR, l’agenzia di intelligence straniera russa.

I microfoni nascosti all’interno del materiale trapelato hanno trasmesso ogni parola delle spie agli agenti del controspionaggio americano. La coppia di ufficiali della SVR era colto a chiacchierare sui loro ruoli segreti, dalle difficoltà di reclutare potenziali agenti alla delusione per il fatto che il loro lavoro quotidiano non fosse nemmeno vicino ai “film su James Bond”.

Nelle loro conversazioni a flusso libero, hanno discusso di un agente SVR che lavorava per loro sotto copertura a New York: Evgeny Buryakov.

Apparentemente, Buryakov era un rappresentante di una banca russa chiamata VEB. Ma in realtà lui lavorato per la SVR, raccogliendo informazioni economiche.

FBI trascrizioni mostra i due spymaster hanno discusso di come Buryakov avesse viaggiato per il mondo come impiegato di banca, spiando mentre era in viaggio, e di come volevano che si assumesse un compito importante: scoprire come gli Stati Uniti intendevano escludere le imprese russe dal loro sistema finanziario.

Non avevano bisogno di preoccuparsi. Le autorità americane hanno permesso alla banca russa – il cui consiglio era presieduto da Vladimir Putin – di operare negli Stati Uniti nonostante un documento cartaceo che delineava la preoccupazione che fosse una minaccia per la sicurezza nazionale.

I file FinCEN, una collaborazione tra BuzzFeed News e più di 100 redazioni associate all’International Consortium of Investigative Journalists, mostra che il Dipartimento del Tesoro degli Stati Uniti ha ricevuto almeno 86 avvertimenti dal 2007 al 2016 che parlavano della banca, dei suoi clienti o di Buryakov.

Questi avvisi sono noti come rapporti di attività sospette o SAR. Per legge, le banche fungono da sentinelle cruciali per il governo degli Stati Uniti, alla ricerca di segnali di crimini finanziari. Quando individuano transazioni che portano i segni distintivi del riciclaggio di denaro o di altri comportamenti scorretti finanziari, devono presentare delle comunicazioni alla Financial Crimes Enforcement Network del Dipartimento del Tesoro, o FinCEN. Tali rapporti non sono di per sé prove di un crimine, ma possono supportare indagini e raccolta di informazioni.

Alle banche è vietato discutere o persino riconoscere l’esistenza di SAR, ma in una dichiarazione a BuzzFeed News, VEB ha affermato di non essere “mai stata coinvolta in attività illegali” o di essere stata contattata dalle autorità in relazione alle questioni sollevate in questa storia.

La banca ha affermato che la divulgazione di SAR è illegale e che, poiché “non può verificare l’autenticità” dei documenti ricevuti da BuzzFeed News, non ha voluto commentare ulteriormente.

Le segnalazioni presentate da altre banche relative a VEB e ai suoi clienti documentano sospetti rischi per la sicurezza nazionale. Uno ha avvertito che Buryakov aveva inviato denaro a un indirizzo collegato a una società che fornisce attrezzature che potrebbero essere di grande utilità per un agente dei servizi segreti: strumenti di videosorveglianza. Altri hanno sollevato la possibilità che una filiale della VEB abbia aiutato a finanziare il regime di Bashar al-Assad in Siria e ha facilitato un accordo sulle armi a un paese sanzionato.

Ma gli avvertimenti ricorrenti non sembravano danneggiare VEB. Le era ancora consentito di elaborare i suoi dollari attraverso gli Stati Uniti, utilizzando alcune delle banche più prestigiose del mondo.

La spia e il suo supervisore

Eugene Odinokov / Sputnik tramite AP

Il logo Vnesheconombank (VEB).

Nata come organizzazione no-profit, banca finanziata dallo stato per rilanciare l’economia russa, VEB è controllata dalla cerchia più intima del presidente Putin. Igor Shuvalov, ex vice primo ministro russo, sovrintende alla banca come presidente. Il suo ex amministratore delegato era Sergey Gorkov, un laureato dell’accademia di intelligence russa.

Nel 2014, in risposta all’invasione russa dell’Ucraina, gli Stati Uniti proibito società a prestare a VEB.

Tuttavia, quella era l’unica grande restrizione che VEB dovette affrontare. Le è stato permesso di continuare a fare operazioni bancarie negli Stati Uniti e di accedere al dollaro, la valuta più importante del mondo.

Nel gennaio 2015, Buryakov è stato arrestato per spionaggio. L’accusa ha suonato il campanello d’allarme al colosso bancario di New York JPMorgan Chase, dove VEB deteneva conti in contanti, controllati dal supervisore di Buryakov presso VEB.

Una comunicazione di JPMorgan Chase ha rilevato una causa intentata dal proprietario di Buryakov. Quella causa diceva che dopo che Buryakov fu incriminato per spionaggio dalle autorità statunitensi, la sua famiglia se ne andò senza pagare l’affitto per il suo appartamento a Riverdale, New York. (Non è stato possibile raggiungere Buryakov per un commento su questa storia.)

In seguito, sostiene la causa, il supervisore di Buryakov alla VEB si è presentato presso la proprietà. Presumibilmente ha causato “danni strutturali” all’appartamento, inclusa la rottura dei mobili, e l’ha sgomberato.

I responsabili della conformità di Chase, dipendenti il ​​cui compito è tenere d’occhio eventuali transazioni finanziarie che potrebbero essere collegate ad attività criminali, hanno esaminato i registri del supervisore di Buryakov. Hanno scoperto che stava rimuovendo contanti dai conti di VEB in un modo molto insolito.

Secondo la SAR di Chase, nel 2015 il supervisore di Buryakov ha visitato le filiali di Chase a New York e nel New Jersey, ritirando $ 30.000 in tre giorni. Ogni transazione costava $ 10.000.

Alex Fradkin per BuzzFeed News

Una banca Chase a New York City.

I funzionari della conformità di Chase hanno lanciato l’allarme. Hanno avvertito il governo degli Stati Uniti che il supervisore “ha lavorato in stretta vicinanza” a Buryakov, che hanno notato essere stato accusato di “spionaggio economico”.

Hanno detto che gli insoliti prelievi di contanti del supervisore sembravano una “strutturazione di fondi” progettata per aggirare l’allarme automatico che si verifica quando vengono prelevati più di $ 10.000 in contanti – in sostanza, il supervisore di Buryakov potrebbe cercare di evitare il monitoraggio del governo. Da allora il supervisore ha lasciato VEB e gestisce la propria azienda. Non ha risposto alle richieste di commento.

Nonostante un dipendente della VEB sia stato accusato di spionaggio e un altro coinvolto in transazioni sospette, il governo non ha intrapreso alcuna azione pubblica contro la banca.

La connessione siriana

Amer Almohibany / AFP / Getty Images

Una famiglia cammina per una strada ricoperta di macerie in Siria nel 2018.

Chase non lo era l’unica grande banca a preoccuparsi di come VEB stava spostando contanti.

Nel 2012, la Federal Reserve di New York ha riscontrato “carenze” nel modo in cui Commerzbank vendeva banconote e le ha ordinato di rivedere tutte le sue vendite precedenti. Nel fare ciò, i responsabili della conformità della banca hanno indagato sui suoi rapporti con una banca sussidiaria di VEB. Sembrava che tra il 2010 e il 2013, la piccola banca, che non ha uffici al di fuori della Russia, avesse acquistato ingenti somme di dollari USA – per un valore di 497 milioni di dollari – da Commerzbank.

In quel periodo, il conflitto siriano era esploso da una piccola ribellione a una guerra civile in piena regola che contrapponeva varie fazioni al regime di Assad, che ha suscitato indignazione internazionale per schieramento di armi chimiche sui civili ma è stato sostenuto dalla Russia.

In una comunicazione che la Commerzbank in seguito presentò al governo degli Stati Uniti, notò che VEB era “pubblicamente legata agli accordi commerciali e di armi siriani” e che la Russia sosteneva il regime di Assad con “prestiti di valuta estera”. La Commerzbank temeva che la filiale della VEB aiutasse il regime siriano a finanziare la sua guerra.

Eppure il personale di Commerzbank in Germania ha assicurato alle controparti di New York che le vendite erano semplicemente “pratiche commerciali ordinarie competitive”.

I membri del team di New York non erano d’accordo. Gli americani hanno avviato un’indagine che ha mostrato “picchi di attività” negli acquisti di dollari che “sembrano corrispondere” alle sanzioni imposte alla Siria, secondo la SAR della banca.

La Commerzbank ha smesso di fornirle banconote nel settembre 2013. L’anno successivo ha notificato al governo degli Stati Uniti i suoi sospetti in una comunicazione.

Rispondendo alle domande di BuzzFeed News, Commerzbank ha affermato di non essere in grado di commentare i clienti a causa delle leggi sul segreto bancario. Un portavoce ha affermato che la banca ha investito molto nella conformità dal 2015 e ha completato con successo gli audit ordinati dai regolatori statunitensi.

Nel 2013 un gruppo di senatori statunitensi ha scritto all’allora segretario al Tesoro Jack Lew, avvertendo che le banche russe, inclusa la VEB, agivano come un’ancora di salvezza finanziaria per il regime di Assad. Le banche all’epoca negarono di aver aiutato Assad.

Dichiarando che c’erano “prove chiare e convincenti” Assad aveva usato armi chimiche contro la popolazione siriana, i senatori hanno esortato il governo a sanzionare VEB. Il Tesoro non ha agito.

“Il pagamento è apparso insolito”

Olga Maltseva / Getty Images

Un elicottero russo sorvola la periferia di San Pietroburgo a luglio.

Un’altra sussidiaria della VEB, Genetechma Finance Limited, è stata esaminata per i suoi collegamenti a possibili vendite di armi.

Genetechma aveva detto alla Barclays Bank che stava acquistando elicotteri per un valore di 34,6 milioni di dollari da un appaltatore della difesa statale russo e intendeva venderli a una società di leasing con sede a Mosca.

Ma nel settembre 2013, ha detto a Barclays che l’accordo era fallito all’ultimo minuto e che gli elicotteri sarebbero stati invece venduti a una compagnia aerea con sede negli Emirati Arabi Uniti.

Quando i responsabili della conformità di Barclays hanno successivamente indagato, hanno scoperto che la società degli Emirati Arabi Uniti era l ‘”agente generale” di un complesso di produzione e riparazione di aviazione in Sudan. Quel complesso era una joint venture tra l’allora governo del Sudan del Nord e Russian Helicopters, una società di difesa che produce aerei sia per uso civile che militare.

Il governo sudanese era considerato uno stato sponsor del terrorismo dagli Stati Uniti, e la Russia era nota per sostenere il governo sudanese nella sanguinosa guerra civile in Sud Sudan.

Nella sua comunicazione al governo degli Stati Uniti, i responsabili della conformità alla Barclays hanno notato che Genetechma “è stato identificato per aver venduto quattro (4) elicotteri a doppio scopo” che erano “adattabili per l’esercito” a un’attività con legami con un paese sanzionato. Gli esperti hanno detto a BuzzFeed News che il modello di elicottero identificato nella SAR era un tipo utilizzato pesantemente nella guerra del Sud Sudan.

Barclays era anche preoccupato per i segni di riciclaggio di denaro che hanno accompagnato l’accordo. Dopo che l’accordo è stato concluso, Genetechma ha inviato un pagamento di $ 10,2 milioni a una società di comodo cipriota, dicendo a Barclays che il pagamento faceva parte del contratto di leasing di elicotteri.

Poco dopo, la società di Cipro ha pagato lo stesso identico importo, $ 10,2 milioni, a un’altra società di comodo, dicendo che si trattava di un pagamento per rottami metallici. I responsabili della conformità alla Barclays ritenevano che “il pagamento fosse insolito”; non potevano identificare chi possedeva la seconda società di comodo o anche dove aveva sede. Erano preoccupati che l’accordo potesse essere collegato al Nord Sudan.

Louise Shelley, un’accademica che ha studiato riciclaggio di denaro, ha detto che accordi con questo complesso dovrebbero sollevare bandiere rosse. Le catene di approvvigionamento legittime sono “dirette e dirette per scopi di efficienza”, ha detto a BuzzFeed News. “Le catene di approvvigionamento illecite devono essere contorte in modo che non siano trasparenti”.

Barclays, rispondendo alle domande per questa storia, ha affermato che per legge non poteva commentare i clienti o le transazioni dettagliate nelle SAR e che la banca credeva di aver rispettato tutti i suoi obblighi legali e regolamentari.

Genetechma non ha risposto alle richieste di commento.

La spia si dichiara colpevole

Dispensa / Reuters

Buryakov su un volo commerciale per la Russia nell’aprile 2017. È stato scortato da ufficiali di deportazione e poi consegnato alle autorità russe.

Buryakov, la spia impiegata da VEB, ha trovato il governo degli Stati Uniti meno indulgente.

Nel 2016 si è dichiarato colpevole di aver lavorato di nascosto come agente russo ed è stato condannato a 30 mesi di prigione. Gli è stato concesso un rilascio anticipato dopo un anno.

Gli ufficiali dell’immigrazione statunitensi lo hanno accompagnato a Mosca su un volo commerciale. UN immagine dall’aereo mostra la spia accasciata sul suo sedile di classe economica, guardando pensierosa avanti con il mento in mano.

È stato l’ultimo avvistamento noto della spia. Il suo ex datore di lavoro, VEB, continua a operare negli Stati Uniti. ●

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