Randall Cunningham è tornato nella NFL … come Raiders Chaplain


Nonostante i suoi migliori sforzi, Randall Cunningham non può ritirarsi dal calcio. Ex quarterback dei Philadelphia Eagles e dei Minnesota Vikings, ha provato ad abbandonare il gioco due volte, dilettandosi in una varietà di attività per riempire il vuoto.

“Andare a golf e andare al cinema, e concerti o incontri di boxe”, ha detto Cunningham. “È diventato noioso.”

Dopo il suo secondo ritiro dalla NFL, nel 2002, Cunningham si stabilì a Las Vegas in modo permanente e due anni dopo divenne un pastore ordinato. Con sua moglie, Felicity, la coppia ha iniziato la propria chiesa, Remnant Ministries, dove Cunningham rende tre servizi ogni domenica a un piccolo pubblico dal vivo e, ha stimato, circa 4.000 spettatori online. Nel frattempo, ha anche allenato i loro due figli: Vashti e Randall II sono entrambi aspiranti squadra olimpica in atletica leggera.

Ma la scorsa estate, quando anche i Raiders si sono stabiliti nella città di Oakland, in California, il calcio ha bussato ancora una volta. L’allenatore della squadra, Jon Gruden, ha avuto l’idea di richiamare indietro Cunningham, come cappellano dei Raiders. “Quel ragazzo mi scalda il cuore”, ha detto Gruden. “È speciale. Ha un ottimo modo di diffondere la parola del Signore, è una grande risorsa e un grande amico per tutti noi “.

Gruden, che era il coordinatore offensivo di Filadelfia nell’ultima stagione di Cunningham, ha detto: “Riunirsi con lui a questo punto della vita è davvero bello”.

Nessun’altra squadra della NFL ha come consigliere spirituale un ex giocatore superstar, ma entrambi gli uomini insistono sul fatto che Cunningham, famoso per essere un capostipite del ruolo di quarterback a doppia minaccia del gioco moderno, mantiene un focus singolare nel suo nuovo ruolo. “Li alleno negli aspetti spirituali della vita, e basta”, ha detto Cunningham.

La realtà della prima stagione di Cunningham come cappellano dei Raiders è stata molto diversa dal pastorale pratico e dal cameratismo negli spogliatoi che sono stati resi impossibili in questa stagione a causa del protocollo Covid-19 della NFL.

“Non ho avuto l’opportunità di dare a Zay Jones il cinque, o abbracciare Alec Ingold, o dare un pugno a Darren Waller”, ha detto Cunningham. Invece, Cunningham rimane in contatto tramite telefonate e messaggi. Ospita uno studio biblico delle 19:00 in videochiamata la sera prima delle partite in cui, a volte, il calcio si insinua nel messaggio.

La notte prima della seconda partita della stagione, quando i New Orleans Saints fecero visita, Cunningham si concentrò sulla storia originale del perdente: la battaglia di David con Golia. “Ho detto: ‘Amico, ecco che arriva Goliath, il grande campione di Gath, tutti i riconoscimenti e tutte le vittorie'”, ha ricordato Cunningham. “Drew Brees è l’uomo, così come l’allenatore, ma devi abbattere Golia.”

Mentre parlava con i giocatori dei Raiders durante la videochiamata quella sera, Cunningham era così concentrato sulla storia del giovane David che metteva al tappeto il gigante con una fionda, che continuava a chiamare accidentalmente Derek Carr, il quarterback titolare della squadra, David (il nome di suo fratello maggiore, che è un quarterback in pensione della NFL).

Il giorno successivo, Derek Carr ha giocato come il biblico David, lanciando tre passaggi di touchdown e portando i Raiders alla vittoria per 34-24 nella loro prima partita in casa a Las Vegas. “Mi sembrava di averli influenzati in un modo che ha dato loro un po ‘di fiducia”, ha detto Cunningham. “Non falsa fiducia, ma per dare loro la vera fiducia per uscire ed essere chi sono.”

Carr ha parlato con Cunningham al telefono mentre tornava a casa dallo stadio dopo aver subito un grave infortunio all’inguine in una sconfitta contro i Los Angeles Chargers questo mese. Lo starter dei Raiders ha lasciato la partita imperdibile di giovedì sera nel primo quarto e ha visto la sua squadra perdere ai supplementari dalla linea laterale, le speranze di playoff quasi completamente deluse. Insieme, hanno pregato per la guarigione.

I Raiders non hanno reso disponibile alcun giocatore per un commento, ma l’agente di Carr, Timothy Younger, ha dichiarato in una e-mail al New York Times che Carr e Cunningham hanno “un rapporto estremamente stretto, e Derek riconosce la propria crescita quest’anno dovuta in gran parte in aiuto di Randall. “

In un messaggio di testo tramite il suo agente, il ricevitore di Raiders Nelson Agholor ha detto: “Randall è fantastico. La stessa passione con cui giocava, predica. ”

Ai tempi in cui giocava, Cunningham amava essere una star e ridefinire ciò che significava giocare a quarterback a ogni folle corsa. Nella stagione 1990, Cunningham passò per 3.466 yard e 30 touchdown, e corse anche per 942 yard e cinque touchdown.

Guidava una Porsche, faceva amicizia con le celebrità e indossava abiti audaci che il suo compagno di squadra degli Eagles Keith Byars ha paragonato allo stile di Michael Jackson.

Cunningham faceva regolarmente notizia a Filadelfia per citazioni che potevano sembrare egoiste e mettere in dubbio la sua capacità di leadership. Dopo aver eluso un sacco di Bruce Smith e lanciato un improbabile passaggio di atterraggio di 95 yard in uno sforzo perdente contro i Buffalo Bills nel 1990, Cunningham ha detto: “A volte mi stupisco.”

Byars ha detto che spesso doveva agire come mediatore tra il suo quarterback e membri della difesa che hanno contestato i commenti di Cunningham. “Quando Randall è entrato per la prima volta in campionato, era in un bozzolo e in attesa di espandere chi era”, ha detto Byars. “Non puoi aiutare gli altri finché non aiuti te stesso e non conosci te stesso. E quindi, questo è quello che Randall stava attraversando all’inizio della sua carriera calcistica, sapendo ancora chi era “.

Cunningham è cresciuto a Santa Barbara, in California, andando in chiesa la domenica, ma è stato solo quando è uscito dalla pensione per la prima volta nel 1997, dopo aver trascorso un anno lontano dal gioco dopo 11 stagioni a Philadelphia, che ha divenne serio riguardo alla sua fede.

Aveva trascorso il tempo libero nella gestione di una società di forniture edili e nel servizio come analista per trasmissioni televisive. Ma durante una vacanza alle Hawaii con la sua famiglia, Cunningham si rese conto di non essere tagliato per una vita di svago.

“È stato bellissimo, ma è arrivato un momento in cui era come, ‘Wow, è questa la vita?'” Ha detto. “Basta bere tè freddo, mangiare bene e allenarsi ogni giorno?”

Cunningham è tornato in campionato con il Minnesota nel 1997 ed è stato coinvolto nel ministero della squadra dei Vichinghi. Ha detto di aver iniziato a pregare tra una recita e l’altra durante le pause pubblicitarie: “Signore, sto per lanciare questa palla a Randy Moss. Per favore, lascia che lo prenda per un touchdown. “

Dopo la stagione 2001, la sua ultima da giocatore, Cunningham è tornato a Las Vegas e ha continuato a condurre uno studio biblico che aveva iniziato lì alcuni anni prima.

“È uno dei figli preferiti qui a Las Vegas”, ha detto Gruden di Cunningham, che ha stabilito record di passaggio che ancora resistono durante la sua carriera universitaria 40 anni fa presso l’Università del Nevada, Las Vegas. Non ci volle molto perché il suo ministero decollasse.

“La prossima cosa che sai, avevamo 90 persone nello studio biblico”, ha ricordato Cunningham, “e il mio pastore ha detto: ‘Questo non è uno studio biblico, è una chiesa’”.

Cunningham dice che non vuole entrare in coaching o in ruoli di front office, ma confessa di avere grandi ambizioni per il suo lavoro come cappellano di squadra.

Un tentativo di field goal mancato ha impedito a Cunningham di arrivare al Super Bowl con i Vikings nella stagione 1998, l’anno migliore della sua carriera. Ha vinto solo due delle sette partite di playoff con gli Eagles, senza mai avanzare oltre il round di divisione. I Raiders sono ufficialmente fuori dalla contesa post-stagione quest’anno, ma ora che è tornato nella NFL, Cunningham ha gli occhi puntati su quell’inafferrabile Lombardi Trophy.

“Voglio predicare me stesso in un ring del Super Bowl”, ha detto.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *