La stagione del college football è valsa la pena?


Un torrente di le critiche pubbliche sono state rivolte a Kevin Warren all’indomani della decisione di sospendere la stagione. Indipendentemente dal fatto che rappresentasse la maggioranza dei fan, o solo quelli più rumorosi, Warren si è trasformato in un facile bersaglio: un commissario inesperto nuovo al football universitario che ha presieduto la chiusura di uno dei bastioni più visibili della tradizione del Midwest. Nessuna stagione calcistica significava la cancellazione di giochi di rivalità, come Little Brown Jug (Michigan contro Minnesota) e Old Oaken Bucket (Indiana contro Purdue), che erano stati giocati per un secolo o più.

In realtà, ovviamente, Warren non ha cancellato nulla: non aveva quell’autorità. Ma i presidenti hanno mantenuto riservate le specifiche del loro voto, probabilmente perché nessuno voleva essere sul registro contro il calcio. Di conseguenza, persistevano speculazioni sul fatto che Warren avesse preso una decisione unilaterale. Inoltre, non è sfuggito all’osservazione che suo figlio, Powers Warren, ha suonato come wide receiver allo Stato del Mississippi, un’università della Southeastern Conference che avrebbe presto iniziato la sua stagione. “Non è ironico”, ha detto il personaggio radiofonico di Fox Sports Clay Travis, “che il figlio del commissario Big Ten abbia l’opportunità di decidere se giocare o meno a football universitario, e che questa è una decisione che non lo è”, come lo ha detto, dato agli atleti Big Ten per fare i loro sport autunnali.

A fare eco ai fan e agli editorialisti c’erano allenatori, giocatori e genitori. In una videoconferenza il giorno dopo l’annuncio della decisione, Ryan Day, capo allenatore di football dell’Ohio State, ha lottato per contenere la sua emozione. Come con altri programmi in giro per la contea, Day ei suoi atleti avevano dedicato lunghe ore alla preparazione di una stagione in circostanze difficili, prestando la massima attenzione a un protocollo Covid-19 che includeva la doccia nelle loro stanze ed evitando ogni contatto sociale non necessario. Improvvisamente, quella stagione era stata spazzata via da loro. “Non ti svegli solo la mattina dopo e va tutto bene”, ha detto Day. “Non va bene. È devastante. ” Fields, quarterback dell’Ohio State, ha pubblicato una petizione online chiedendo il ripristino immediato del programma della conferenza 2020. Il giorno successivo aveva 250.000 firme. Otto giocatori di football del Nebraska ha intentato una causa contro i Big Ten, criticando il processo con il quale la stagione è stata posticipata come “imperfetta e ambigua”. Un gruppo che si fa chiamare Big 10 Parents United pubblicizzato una lettera aperta si è rivolto a Warren esprimendo “una totale mancanza di fiducia” nella sua leadership. La risposta di Warren alle critiche ha sottolineato che i presidenti della conferenza avevano votato e che il risultato era “in modo schiacciante a sostegno del rinvio degli sport autunnali”. Il voto, ha insistito, non sarebbe stato rivisto.

L’ultimo giorno di agosto, Timothy Pataki, assistente del presidente Trump, ha chiamato Warren sul suo cellulare. Il presidente voleva parlare con lui la mattina seguente, gli disse Pataki. Non c’erano dubbi su quello che voleva dire. “È vergognoso che i Big Ten non stiano giocando a calcio”, aveva twittato Trump due giorni prima. “Lasciali giocare.” Dopo la chiamata di Pataki, Warren si preparò per la sua conversazione con il presidente. “Mantieni una mente aperta”, ha detto sua moglie, Greta.

La motivazione di Trump era facile da decifrare. C’erano buone possibilità che le prossime elezioni sarebbero state decise nel cuore dei Big Ten; Wisconsin, Michigan, Pennsylvania e Ohio, ognuno dei quali aveva almeno un membro della conferenza, erano tutti considerati stati oscillanti. Se Trump potesse convincere i Big Ten a giocare una stagione calcistica, o addirittura apparire per farlo, le sue prospettive elettorali avrebbero probabilmente beneficiato. Non aveva detto una parola sul Pac-12, che aveva anche deciso di posticipare la sua stagione. Ma California, Oregon e Washington, dove si concentra quella conferenza, sono decisamente blu.

La mattina del 1 settembre, quando il numero di casi confermati di coronavirus in tutta l’America ha superato i sei milioni, la Casa Bianca ha chiamato Warren e ha messo in gioco Trump. La conversazione è durata 15 minuti. Trump si è offerto di dare tutto l’aiuto possibile per resuscitare la stagione dei Big Ten. Warren ha risposto che sarebbe stato in contatto se avesse avuto bisogno di qualcosa. “Sulla linea di una yard!” Trump ha twittato più tardi quella mattina.

Non erano così vicini. Ma nonostante l’insistenza di Warren sul fatto che la decisione fosse definitiva, la posizione della conferenza aveva di fatto iniziato a cambiare. Nei giorni successivi al voto che ha interrotto la stagione, Warren ha creato una Task Force Return to Competition, che comprendeva sottocomitati dedicati a questioni mediche, programmazione e televisione. Ciò ha messo presidenti come Samuel Stanley del Michigan State, uno specialista in malattie infettive, nelle stesse chiamate con direttori sportivi e medici. (In retrospettiva, ammette Warren, questo era probabilmente qualcosa che avrebbe dovuto fare mesi prima). La task force aveva lo scopo di aiutare a guidare la conferenza verso la decisione di giocare la stagione calcistica del 2020 alla fine, forse a partire da gennaio o in primavera, quando sarebbero stati contestati i campionati della maggior parte degli altri sport intercollegiati, quelli organizzati dalla NCAA.

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