KC Jones non ha mai avuto la sua causa a Boston. La razza ha giocato una parte.


All’inizio di dicembre 1990, KC Jones sedeva in una suite d’albergo con vista sui Meadowlands del New Jersey prima di una partita con i Nets, cercando di spiegare perché un allenatore che ha vinto il 75% delle sue partite e due titoli NBA con Boston, e che ha raggiunto quattro finali di campionato per cinque stagioni, era stato spinto al piano di sopra in una posizione di front-office sdentato prima di lasciare i suoi amati Celtics per allenare a Seattle.

La sua nuova squadra, il cui elenco comprendeva i giovanissimi Gary Payton e Shawn Kemp, aveva perso la notte precedente per 33 punti contro Larry Bird e i Celtics, con otto Celtics in doppia cifra. In panchina, Jones ha sottolineato il movimento di palla superiore degli avversari, sperando che i suoi giocatori potessero imparare qualcosa dalla batosta.

“Guarda che – non c’è NEGATIVO”, ha ricordato di aver detto agli aspiranti Seattle, che potrebbero o meno aver apprezzato il fatto che l’approccio disinteressato e senza pretese di Jones al gioco fosse ancora una parte dei Celtics quanto il loro pavimento in parquet.

I momenti insegnabili, quelli ovvi o sottili, non dovevano essere sprecati. Ad un certo punto durante l’intervista dell’hotel con due giornalisti, Jones si è scusato per chiamare un’altra stanza. “Quintin, a che ora è l’autobus stasera?” chiese. Dopo una pausa, Jones ha risposto: “OK, ci vediamo lì”.

I due giornalisti si guardarono, confusi. Che tipo di allenatore aveva bisogno di chiamare Quintin Dailey, un giocatore noto, diciamo, per le cattive abitudini di conformità per chiedere quando l’autobus sarebbe partito per l’arena? Poi li ha colpiti: questo era il classico KC, che controllava con tatto Dailey, volutamente sottostimato.

Jones tornò al suo posto e disse: “Dove eravamo?”

Era, come si è scoperto, vicino alla fine di una storia d’amore lunga decenni con il gioco che era meglio definito dalle celebrazioni del campionato.

Con Bill Russell, ha vinto due titoli NCAA all’Università di San Francisco e una medaglia d’oro olimpica. Con Russell a Boston, come playmaker specializzato in difesa, ha vinto otto titoli NBA. Come assistente allenatore del suo ex compagno di squadra dei Celtics Bill Sharman a Los Angeles, ha spruzzato la polvere del campionato sui Lakers nel 1971-72. Ha vinto un altro anello nel 1980-81 come assistente di Bill Fitch a Boston e altri due come capo allenatore durante i primi anni dell’era Bird.

Triste a dirsi, fino al giorno in cui è morto a 88 anni, a Natale della scorsa settimana, Jones non ha mai avuto il merito che si meritava.

O mettila in questo modo: in uno sport che definisce i suoi campioni dalle superstar che li guidano, Jones non ha mai avuto le capacità di autopromozione o il desiderio guidato dall’ego di farsi strada su un piedistallo. Non ha mai superato lo stereotipo mediatico di lui come un pastore ibrido / portavoce del genio collettivo che mandava in pista ogni notte.

Considera che nei cinque anni Jones ha allenato i Celtics a una percentuale di vittorie più alta, la stagione regolare e ai playoff, oltre a Red Auerbach, Russell, Fitch o chiunque altro, Jones non è mai stato votato allenatore dell’anno. La sua squadra del 1985-86 ha vinto 67 partite ed è andata 40-1 in casa – non era abbastanza.

“La gente lo vedeva come un ragazzo simpatico e tranquillo”, ha detto Danny Ainge dopo che Jones ha lasciato i Celtics. “Ma è così intenso, così competitivo.”

Non era come se Jones non avesse giocato una mano vincente da allenatore prima di sostituire Fitch sulla panchina dei Celtics nel 1983-84 (e battere prontamente i Lakers di Pat Riley in finale): nel 1974-75, ha allenato Washington a 60- 22 record, un miglioramento di 13 partite rispetto alla stagione precedente, ha battuto i Celtics nei playoff e ha raggiunto la finale. Ha perso il voto per l’allenatore dell’anno contro Phil Johnson e le sue 44 vittorie a Kansas City.

Naturalmente, la trasmissione di caratteri razziali faceva parte di questo. Solo un allenatore capo nero ha vinto il premio Coach of the Year nei suoi primi 28 anni, nessuno negli anni ’80. A quei tempi, l’NBA era solo marginalmente migliore nello sviluppare e onorare il talento dell’allenatore nero rispetto ad altri sport professionistici. Il percorso più affidabile per un uomo di colore verso il posto caldo era, in generale, essere una star di marca nel suo mercato dei giochi: un Russell a Boston, un Willis Reed a New York, un Lenny Wilkens a Seattle.

Jones non era certamente un protagonista come giocatore: uno sparatutto inaffidabile che ha ottenuto una media di 7,4 punti e 4,3 assist a partita in nove anni. Era un lealista dei Celtics, tuttavia, e questo gli ha fatto ottenere il lavoro, in parte perché Fitch a volte si è opposto alla mano pesante di front-office di Auerbach. Jones è stato assunto con tale clamore che ha saputo della nomina da un assistente di volo. Auerbach lo ha confermato più tardi e gli ha detto: “Vieni domani e non portare un agente”.

Ciò ha reso Jones una specie di precedente, perché è così che la rete ha servito così tanti giocatori bianchi operai, persino Riley, a cui, come Jones, è stata assegnata una squadra che aveva già vinto un titolo (sotto Paul Westhead). E mentre Riley non ha vinto l’allenatore dell’anno fino alla stagione 1989-90, la sua ultima a Los Angeles, ha sfruttato il suo eccellente lavoro con i Lakers in libri motivazionali più venduti e lucrosi compensi per i banchetti.

In poco tempo, rara fu l’affermazione che tutto ciò che Riley doveva fare era consegnare la palla a Magic Johnson, godersi la vista dalla panchina, come nel caso di Jones e Bird a Boston.

Jones è stato senza dubbio oscurato dall’ascesa dell’allenatore delle celebrità, a livello professionale e universitario. Da uomini che avevano levigato monologhi notturni e celebrato sistemi. Se hanno vinto, sono stati salutati come brillanti. Se hanno perso, i giocatori non si sono adattati al sistema. Alcuni vecchi saggi pensavano che questo fosse un nonsenso egoistico. Red Holzman era uno di loro. Mentre Hubie Brown teneva conferenze al mondo con un megafono (sulla strada per un record di carriera sub .500) come sostituto di Holzman con i Knicks, Holzman ammirava tranquillamente il lavoro di Jones a Boston.

Le squadre di Jones, direbbe, hanno giocato una bella palla situazionale, sfruttando le debolezze degli avversari. I suoi giocatori non erano veloci, ma eseguivano pause veloci posizionali perfette. Come Holzman con i Knicks da campionato dei primi anni ’70, Jones era bravo con loro a ottenere tutto il merito. Era un uomo della compagnia che accettò, senza rancore pubblico, il complotto del front office per rimpiazzarlo con Jimmy Rodgers, un assistente di lunga data dei Celtics.

L’ultima stagione di Jones a Boston, quando gli infortuni e l’età stavano mettendo a dura prova, ha prodotto 57 vittorie e una sconfitta in finale di conferenza contro i Detroit Pistons in ascesa. È stato il suo primo fallimento lì per arrivare in finale. Lasciando che i giornalisti arrivassero alle proprie conclusioni in quell’hotel del New Jersey, ha detto semplicemente: “E qui è arrivato Jaws”.

Sotto Rodgers, i Celtics non riuscirono a superare il primo round per i due anni successivi. Ma anche gli squali lasciano cicatrici reputazionali. Sebbene Jones abbia fatto i playoff nella sua unica stagione intera a Seattle, è stato licenziato all’inizio del 1992 con un record di 18-18, poiché la direzione ha portato George Karl come insegnante preferito per Payton e Kemp.

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