Bollywood, Reeling From the Pandemic, passa allo streaming

“Coolie No. 1” ha tutti i tratti distintivi di un grande film di Bollywood: costumi colorati, set incredibili, musica ad alto ritmo e una storia melodrammatica su un uomo che finge di avere un gemello per corteggiare la donna dei suoi sogni .

Dopo le riprese terminate a febbraio, il film era previsto per l’uscita nelle sale di maggio. Ma quando “Coolie No. 1” arriverà finalmente sugli schermi il giorno di Natale, non verrà mostrato in uno dei 3000 cinema indiani. Invece, debutterà sul servizio di streaming di Amazon.

“Faccio film per il teatro, ma questa volta non c’era modo di farlo”, ha detto David Dhawan, il regista. Dopo che la pandemia di coronavirus è scoppiata e ha chiuso i cinema, l’attesa per un debutto teatrale è diventata straziante, ha detto. Quindi un accordo per inviare il film ad Amazon dopo la sua uscita è passato a un piano di streaming diretto.

“È un compromesso, decisamente”, ha detto il signor Dhawan, il cui film è un remake di un film campione d’incassi del 1995 con lo stesso nome che ha anche diretto. “Ma almeno il mio film sta uscendo.”

“Coolie No. 1” è solo uno dei film di Bollywood – l’abbreviazione per quasi l’India $ 2,5 miliardi di industria cinematografica in lingua hindi – che si è spostato verso lo streaming in un anno sconvolto dalla pandemia. In tutto, 28 lungometraggi di Bollywood guidati da grandi star che erano diretti nei cinema invece sono passati direttamente allo streaming, rispetto a nessuno lo scorso anno, secondo la società di ricerca Forrester.

Tra questi c’erano “Gulabo Sitabo”, una commedia dark con protagonista l’attore veterano Amitabh Bachchan, e “Shakuntala Devi”, un film biografico del matematico indiano, entrambi iniziati in streaming su Amazon a luglio. Un altro, “Laxmmi”, una commedia drammatica con Akshay Kumar, è stato rilasciato a novembre sul servizio di streaming di proprietà della Disney Hotstar.

Il cambiamento fa eco a quello di Hollywood, dove la pandemia ha indotto gli studi a respingere le uscite cinematografiche di molti film e, in alcuni casi, allo streaming come parte di una prima visione. A settembre, la Disney ha debuttato “Mulan” su Disney +. Il mese scorso, la Warner Bros. ha detto che avrebbe distribuito “Wonder Woman 1984” su HBO Max e nelle sale contemporaneamente il giorno di Natale. Lo studio ha poi annunciato che avrebbe inviato tutti i 17 film del 2021 allo streaming e ai cinema contemporaneamente.

Il numero di film di Bollywood destinati allo streaming è solo una piccola parte di ciò che fa l’industria. L’anno scorso, Bollywood ha prodotto più di 1.800 film, o una media di 35 a settimana, e le uscite nelle sale nazionali hanno generato entrate per oltre 1,5 miliardi di dollari, secondo un rapporto di Ernst & Young.

Ma il cambiamento provocato dalla pandemia verso lo streaming è inconfondibile, hanno detto i produttori, i registi e gli esperti di Bollywood.

Netflix, Amazon e Hotstar hanno tutti investito in India, uno dei mercati Internet in più rapida crescita al mondo. Le società, che insieme hanno decine di milioni di abbonati indiani paganti, hanno investito miliardi di rupie nella produzione di contenuti originali taglienti e specifici per l’India in una varietà di lingue regionali. Nel 2020, hanno speso quasi $ 520 milioni per creare contenuti per il pubblico indiano, quasi $ 100 milioni in più rispetto al 2019, secondo Forrester.

Netflix ha affermato di aver investito circa 400 milioni di dollari per ottenere licenze e creare più di 50 film e spettacoli in India negli ultimi due anni. Di questi, 34 erano film originali in lingua hindi.

“L’ambiente attuale ci ha dato alcune opportunità di aggiungere alla nostra lista di film, compresi alcuni film che i nostri membri avrebbero altrimenti apprezzato sul servizio dopo l’uscita nelle sale”, ha detto Netflix in una dichiarazione. Ha aggiunto che “era già un grande sostenitore dei film originali per il servizio, e stiamo investendo in questo”.

Disney + è iniziata anche in India durante il blocco di aprile, fondendosi con Hotstar, una delle piattaforme più grandi dell’India. (La Disney ha acquistato Hotstar a marzo 2019 come parte del suo Accordo da 71 miliardi di dollari per l’acquisizione della 21st Century Fox, che possedeva Star India, allora la società madre di Hotstar.) La combinazione offre agli abbonati a pagamento in India l’accesso alla libreria di contenuti globali della Disney.

Bypassare i teatri è un enorme punto di partenza per Bollywood. L’industria cinematografica indiana ha a lungo fatto affidamento quasi esclusivamente sulle uscite cinematografiche per le entrate. Ma quando la pandemia ha bloccato le sale cinematografiche, i ricavi sono diminuiti fino al 75%, secondo le stime degli analisti di KPMG.

Anche se il governo ha riaperto i teatri in ottobre, PVR Cinemas, la più grande catena di multiplex del paese, segnalato una perdita netta di 184 crore di rupie, o circa $ 25 milioni, per il trimestre terminato a settembre, a causa della mancanza di nuovi film.

“I nostri ricavi sono pessimi perché siamo ancora un’offerta incompleta”, ha affermato Ajay Bijli, presidente e amministratore delegato di PVR Ltd., che ha licenziato quasi il 30% dei suoi dipendenti. “È come avere un ristorante senza cibo.”

Le chiusure hanno anche costretto alcuni cinema a schermo unico a chiudere definitivamente, il che potrebbe significare un minor accesso alle esperienze cinematografiche per gran parte della classe lavoratrice indiana e delle popolazioni rurali.

Tutto ciò sta rendendo più facile per i servizi di streaming portare nuovi film, anche con alcuni cinema riaperti. C’è “un’opportunità per ottenere le recenti uscite cinematografiche entro quattro-otto settimane dalla loro uscita, a seconda della lingua, per un ampio gruppo di clienti”, ha affermato Vijay Subramaniam, il regista e responsabile dei contenuti per Amazon Prime Video India.

Anche gli investimenti dei servizi di streaming nei contenuti di Bollywood hanno portato a un’ondata di creatività. Invece dei soliti film romantici o di eroi d’azione con cast stellari, più spettacoli e film sono ora incentrati su donne, guerra e altri argomenti, hanno detto gli analisti. Più della metà dei film Netflix usciti in India quest’anno provenivano da una produttrice o regista femminile, ha detto la società, e più della metà dei suoi film e serie indiani hanno le donne come personaggi centrali.

“Quella sorta di minimo comune denominatore o strategia per i contenuti unica nel suo genere sta lentamente scomparendo”, ha affermato Vikram Malhotra, il produttore di “Shakuntala Devi”. “Le persone chiedono contenuti più sfumati e intellettualmente rilevanti. Queste storie devono significare qualcosa adesso. “

Il signor Dhawan, il regista di “Coolie No. 1”, ha detto che c’era ancora appetito per storie d’amore grandi, colorate e melodrammatiche in streaming.

“Ogni volta, penso che farò un tipo diverso di film”, ha detto. “Ma le persone non mi lasciano cambiare. Tornano in questa fantastica atmosfera, ridono, si godono i suoni, ballano “.

E Sara Ali Khan, che interpreta l’interesse romantico, ha detto di essere entusiasta del debutto di “Coolie No. 1” in streaming come nei cinema.

“L’eccitazione e il nervosismo prima dell’uscita del film sono ancora lì”, ha detto.

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