Un’alleanza unica potrebbe aiutarci ad avvertirci delle alghe tossiche

Nel 1991, Frank Cox, un coordinatore della biotossina per il Dipartimento della Salute dello Stato di Washington, è andato a scavare per i cannolicchi. Fece le valigie e inviò i molluschi a un laboratorio statale per controllare l’avvelenamento da molluschi paralitici, l’unica tossina marina nota per apparire su quella parte della costa.

Il laboratorio ha macinato i molluschi e ha mescolato il tessuto con solventi. Quindi, hanno iniettato il liquame nei topi, una tecnica di test comune all’epoca. Ma i topi hanno iniziato a fare qualcosa di strano. Invece di ansimare per riprendere fiato o morire – sintomi standard dell’avvelenamento da molluschi paralitici – i topi hanno iniziato a grattarsi dietro le orecchie. Il sintomo, sebbene apparentemente innocuo, rivelò una nuova inquietante minaccia tossica: l’acido domoico era arrivato sulla costa occidentale.

L’acido domoico è una neurotossina mortale naturale prodotta da Pseudo-nitzschia, un genere di diatomee planctoniche o alghe unicellulari. Quando quell’alga viene mangiata da altri animali marini, come cozze, vongole e granchi di Dungeness, l’acido si concentra nei loro tratti digestivi e negli organi interni. E quando questi gustosi dolcetti marini vengono ingeriti dagli esseri umani, l’acido domoico può far ammalare le persone, causando mal di testa, crampi allo stomaco, nausea e diarrea. Nei casi più gravi, i pazienti potrebbero anche sperimentare convulsioni, coma e persino perdita di memoria a breve termine, motivo per cui la malattia viene talvolta definita avvelenamento da molluschi amnesico. Dopo il primo episodio al mondo di avvelenamento da acido domoico nel 1987, tre persone sono morte.

Quindi, quando i funzionari statali hanno scoperto cosa stava succedendo in quei topi nel laboratorio di Washington, hanno rapidamente chiuso l’intera costa dello stato. I cartelli elettronici sull’autostrada avvertivano i visitatori di non fare rumore e il Dipartimento per la pesca e la fauna selvatica di Washington ha inviato ufficiali armati per pattugliare le spiagge. “Il pubblico non sapeva cosa diavolo stesse succedendo”, dice Vera Trainer, oceanografa presso la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) che studia le fioriture algali dannose nel Pacifico nord-occidentale.

Dice che all’epoca c’era un’enorme quantità di sospetto e rabbia da parte dei membri delle comunità costiere, tra cui molte tribù indigene che si affidano alla raccolta dei molluschi per cibo e reddito. “La gente diceva: ‘Oh, il governo lo dice solo perché non vuole che ci divertiamo. Non vogliono che raccogliamo ciò che ci è dovuto “, afferma Trainer.

Da allora, le fioriture di alghe tossiche che creano acido domoico hanno continuato a forzare la chiusura delle spiagge statali. Alcune volte, una nel 1998-1999 e un’altra nel 2002-2003, le spiagge sono rimaste chiuse per l’intera stagione del mollusco. Ora in un giornale in uscita questo mese in Frontiere del clima, Trainer e i suoi colleghi ritengono che il cambiamento climatico potrebbe anche influenzare la frequenza e la gravità di queste fioriture; scrivono che un’ondata di caldo che è durata dal 2013 al 2015 ha reso le fioriture pari Di Più Comune. Ma il documento descrive anche una soluzione: una partnership unica in cui scienziati e membri della comunità costiera possono contribuire al monitoraggio e alla gestione di queste fioriture tossiche ormai perenni.

“Forse non è la risposta perfetta e meravigliosa che tutti vogliono”, afferma Trainer. Riconosce che gli scienziati non hanno trovato un modo per porre fine alle fioriture e che potrebbero non scomparire mai. Ma lei dice che sono stati fatti altri tipi di progresso. “Stiamo solo migliorando molto nell’imparare a convivere con questi”, dice. “Sì, li troviamo in più posti. Sono più intensi. Dobbiamo controllare il cambiamento climatico. Ma nel frattempo, possiamo lavorare con le persone sulla costa per sviluppare questi sistemi che ci aiuteranno ancora ad avere accesso a molluschi sicuri “.

Pseudo-nitzschia si trovano negli oceani di tutto il mondo, ma l’area intorno alla costa occidentale, dalla California settentrionale fino a Washington, è particolarmente adatta alla creazione di fioriture. La topografia del fondale oceanico e della costa crea zone di ritenzione, aree in cui l’acqua vortica e vortica, portando tutti i tipi di fitoplancton e alghe, compresi Pseudo-nitzschia, fino alla superficie dove ci sono molti nutrienti e luce solare per aiutarli a crescere. Il trainer li descrive come “piccole pentole di coccio oceaniche”.

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