La rinuncia alla NFL non porta alcun rimpianto per questo guardalinee di jet


Il dipartimento sportivo del New York Times sta rivisitando gli argomenti di alcuni articoli interessanti dello scorso anno circa. Qui è il nostro rapporto di agosto sui giocatori della NFL che hanno deciso di non partecipare al campionato durante la pandemia di coronavirus.

Come tante persone in questi tempi turbolenti, Leo Koloamatangi trova conforto nella sua routine. E così ogni domenica e lunedì – e in questa stagione NFL ribaltata, la maggior parte dei giovedì, più gli strani martedì e mercoledì – ha visto altre persone fare ciò che ama di più.

Dalla sua casa nel sud della California, Koloamatangi, 26 anni, esulta per i suoi amici in tutto il campionato e per la sua squadra, i Jets, desiderosi di essere a bordo campo con gli uomini che chiama suoi fratelli. Aveva una scelta. Avrebbe potuto unirsi a loro, esercitarsi con loro, prepararsi con loro, superare 13 sconfitte con loro prima che ottenessero la loro prima vittoria.

Ma non in questa stagione.

Non durante una pandemia che aveva già ucciso due parenti stretti quando ha preso la sua decisione, e non quando aveva una figlia giovane, Aurora, e quando sua moglie, Atena, era nelle prime fasi della gravidanza. Insieme ad altri 67 giocatori, Koloamatangi, un guardalinee offensivo, ha rinunciato prima della stagione NFL, sacrificando lo sviluppo della carriera e la potenziale gloria per il benessere della sua famiglia.

Quando Koloamatangi ha parlato con The Times in agosto, ha definito quella decisione la più difficile della sua vita. All’inizio di dicembre, ha chiamato quest’anno il suo più difficile come giocatore di football. Ha anche detto di non avere rimpianti.

“Ho questo travolgente senso di responsabilità, verso la mia famiglia e me stesso personalmente”, ha detto Koloamatangi. “Sono molto grato di poter giocare nella NFL e competere ai massimi livelli, e non c’è nient’altro che vorrei fare che soddisfare il mio lavoro. Ma a causa di ciò che devo proteggere e di chi devo guardare e badare, la mia posizione era quella di stare fuori e guardare la stagione che si svolge “.

Tra le crescenti restrizioni in California, si è accovacciato. Koloamatangi vorrebbe poter organizzare una grande festa polinesiana per il primo compleanno di Aurora il mese scorso e si chiede cosa sarebbe potuto accadere se non avesse rinunciato.

Per tre stagioni, aveva giocato con il flipper tra i roster attivi dei Detroit Lions e dei Jets, non apparendo mai in una partita di regular season. Potrebbe aver avuto la sua possibilità in questa stagione, poiché le squadre di allenamento si sono espanse a 16 giocatori da 12 per tenere conto delle carenze del roster legate a Covid.

È così che Kendall Hinton, un ricevitore di squadra per i Denver Broncos, ha ottenuto i suoi primi scatti ufficiali della NFL, intervenendo per giocare a quarterback in una partita contro i Saints dopo che tutti e quattro i QB regolari sono stati esposti al coronavirus.

“Ci sono molti ragazzi là fuori che hanno opportunità davanti a loro a causa di Covid”, ha detto Koloamatangi. “In tempi come questi, è fantastico per giocatori come quelli. E onestamente, giocatori come me “.

Con l’aumento dei tassi di trasmissione in tutto il paese, anche il numero di casi positivi nella NFL è aumentato, ma la stagione è continuata, spesso in modi scomodi. Le epidemie imperversarono tra i Tennessee Titans e Baltimore Ravens, disgustando non solo i giocatori e i membri dello staff, ma anche i membri della famiglia. E sebbene la maggior parte dei giocatori infettati sia tornata, almeno due hanno subito gravi complicazioni: Tommy Sweeney, che soffre di miocardite, ha una malattia del cuore, e Jacksonville running back Ryquell Armstead, che secondo quanto riferito è stato ricoverato in ospedale due volte.

I funzionari della Lega hanno sostenuto che non esistono prove di giocatori che trasmettono il virus sul campo. Ma quando Koloamatangi ha rinunciato, si aspettava di contrarre il virus, in parte perché la sua posizione richiede uno stretto contatto quasi costante nei giochi e negli allenamenti.

“Se qualcuno mi avesse detto, ‘Covid avrà un enorme impatto sul nostro programma, sulla nostra pratica e sul modo in cui ci incontriamo, ma tu e la tua famiglia non avreste contratto il virus’, penso che sarei andato”, ha detto Koloamatangi. “Ma poiché nessuno aveva davvero una risposta, non sapevamo cosa aspettarci. Non c’era modo per me di garantire la protezione personale alla mia famiglia “.

Secondo un accordo tra la lega e il sindacato dei suoi giocatori, Koloamatangi ha ricevuto un anticipo di $ 150.000 sullo stipendio del prossimo anno – non una piccola somma di denaro, ma una frazione dei $ 750.000 che avrebbe guadagnato.

La sua famiglia non ha uno stile di vita stravagante – “in realtà ci concediamo solo il lusso dei nostri figli”, ha detto – ed è stata in grado di gestire abbastanza bene l’onere finanziario.

Lui e Athena si danno tempo per se stessi ogni giorno, e Koloamatangi lo trascorre spesso nel loro garage. Lì, ha recentemente installato una palestra di lusso, piena di macchine per pesi, un rack full power e una piastra di forza, ed è fiducioso che, dopo la più lunga off-season della sua carriera, tornerà un atleta superiore. Questo lo calma.

Non è così ingenuo da pensare che la sua presenza sui Jets avrebbe impedito loro di precipitarsi verso una delle peggiori stagioni nella storia del franchise. Ma, ha detto, si sente responsabile del loro svenimento come chiunque nel roster.

Quindi ogni settimana, quando Koloamatangi guarda i Jets giocare, pensa a loro e alle loro famiglie. Pensa al dolore che dovranno provare in questa stagione, e pensa a come spera di rivederli nella prossima stagione. In seguito, si siede con Atena e le dice quanto è grato per tutto il tempo passato insieme.

“La sto solo guardando come, ‘Vorrei poter essere lì, ho bisogno di essere lì'”, ha detto Koloamatangi. “È qualcosa che sono decisamente entusiasta di riaccendere una volta tornato. Ma è difficile, sai? “

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