La corsa per un vaccino Covid era più una questione di fortuna che di tecnologia

È stato un tema costante nella copertura dei nuovi vaccini Covid: si è condensato un processo di ricerca e sviluppo lungo anni, via tecnologie innovative di mRNA, nel giro di pochi mesi. L’utilizzo della nuova piattaforma è stata “una scommessa rapida ma rischiosa, persino controversa”, ha riferito Il Washington Post; e ha portato a sperimentazioni primarie nell’uomo “ordini di grandezza più veloci di qualsiasi vaccino mai fatto prima”, ha detto USA Today. “Santo sgombro”, disse Anthony Fauci a L’Atlantico.

Non per togliere nulla ai vaccini con mRNA – sono chiaramente sorprendenti – ma questa narrazione non si adatta ai fatti. La realtà di ciò che è accaduto qui e di come Pfizer-BioNTech e Moderna sono arrivate a vincere la corsa al vaccino negli Stati Uniti, è sia più prosaica che più intrigante di quanto non si creda. Sì, la loro tecnologia di mRNA era nuova e diversa; ed è vero che i progressi sui vaccini Covid sono stati più rapidi di quelli che abbiamo visto prima. Ma questi due fatti non sono così strettamente collegati. In effetti, ma per i modi specifici in cui il coronavirus è progredito in tutto il mondo, avremmo potuto finire con un insieme di opzioni molto diverso a questo punto.

Moderna ha iniziato la prima sperimentazione clinica del suo vaccino a mRNA il 16 marzo, solo un paio di mesi dopo che il genoma del virus bersaglio era stato sequenziato. Ma lo stesso giorno, la società cinese CanSino Biologics ha effettuato la prima iniezione in una sua prova vaccino non mRNA. Nel frattempo, la prima dose del vaccino mRNA di Pfizer-BioNTech non è stata somministrata in uno studio clinico fino a quando più di un mese dopo. A quel punto, altre due società biotecnologiche cinesi, Sinopharm e Sinovac, aveva già avviato le prime sperimentazioni sull’uomo di vaccini virali inattivati ​​della vecchia scuola, basati sullo stesso approccio che è stato utilizzato dalla metà del XX secolo per la vaccinazione contro la poliomielite e la pertosse. UN terzo vaccino in questo apparentemente lento e obsoleto “un bug, un farmaco”Categoria, sempre di Sinopharm, è stata avviata alla sperimentazione clinica appena una settimana dopo quella di Pfizer-BioNTech; mentre un altro vaccino mRNA di alto profilo, dalla tedesca CureVac, non è entrato in uno studio clinico fino a mesi dopo.

Chiaramente l’uso di una piattaforma rivoluzionaria di mRNA non ha portato i vaccini di Pfizer-BioNTech e Moderna negli studi clinici in modo particolarmente veloce rispetto ai metodi a bassa tecnologia che hanno fatto per altri. Allora perché Pfizer-BioNTech e Moderna sono state le prime a raggiungere il traguardo e fornire prove convincenti che i loro vaccini funzionavano davvero? Tre fattori sono entrati in gioco. Innanzitutto, questi vaccini non sono solo moderatamente efficaci nel prevenire il Covid-19: lo sono eccellente a farlo. Quando c’è una differenza così drammatica tra il vaccino e un placebo, è più facile e veloce confermare il successo. Il secondo fattore è stato che queste aziende sono riuscite a condurre le prove di fase 3 (fase avanzata) del tour de force, reclutando molte migliaia di partecipanti molto rapidamente. È molto difficile da fare in una pandemia, come hanno rivelato gli abbondanti singhiozzi nelle prove di altre società. E infine, quelle sperimentazioni di fase 3 ben condotte si sono svolte negli Stati Uniti e in parti dell’America Latina, dove il nuovo coronavirus dilagava. Per dimostrare l’efficacia, i produttori di vaccini hanno bisogno che la loro sperimentazione clinica includa un numero sufficiente di “eventi”, ovvero le persone che si ammalano di Covid. Dati gli alti tassi di infezione nelle Americhe, questi si sono verificati a un ritmo rapido.

In questo terzo dominio, in particolare, gli sviluppatori cinesi di vaccini si sono trovati in un grave svantaggio. Avere il coronavirus sotto controllo a casa significava che dovevano cercare partner in altri paesi per i loro studi di fase 3. Ciò ha aggiunto un grosso ostacolo al decollo delle prove, ma eventuali ritardi sono stati presto negoziati. Sinopharm ha avviato la prima sperimentazione di fase 3 per i suoi vaccini inattivati, negli Emirati Arabi Uniti, il 16 luglio. Questo è stato due settimane prima che Pfizer-BioNTech e Moderna iniziassero la loro. Gli Emirati Arabi Uniti avevano l’infrastruttura per eseguire un importante esperimento e una popolazione molto etnicamente diversificata, che sarebbe stata fondamentale per lo sviluppo di un vaccino destinato a essere utilizzato in tutto il mondo. Il coronavirus era arrivato presto anche in Medio Oriente. Dall’altra parte del Golfo Persico, l’Iran era stato duramente colpito: a metà marzo, più di 1.000 persone là era morto di Covid lì. All’inizio le cose stavano andando molto bene e non c’era motivo di credere che Sinopharm sarebbe rimasta indietro rispetto alle altre società nel raggiungere una conclusione.

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